Miami After the Pope’s Visit to Cuba

Nelson P Valdés (1998)
A CubaNews translation by Ana Portela
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The Pope’s visit to Cuba is the first public and collective event of Cubans from the Island and the exile community the rest of the world has witnessed. The visit strengthens the radical changes that have occurred recently within the Cuban community in the United States and, particularly, in Miami.  Visions of conciliation and apertures are making headway.


The visit of the Pope is an obvious defeat for the more obstinate and conservative sectors, the “historical hard liners” who, for more than 37 years, have come out in favor of confrontation and war. They have constantly opposed conciliation and dialogue with Havana.


There is nothing strange about this. These “historicals” were the first to leave the country and have received confrontations and all sorts of attacks; they carry on their shoulders a lot of pain and frustration. These, for their part, were nourished in their feelings by the following waves of émigrés. But memory dies, even with bitterness excited by the Miami radio. However, the Cuban exiles (and the migration) have many layers, different migratory waves, with their own characteristics.


The children are not always burdened by the pains of their parents nor do they assume their points of view. The sufferers of yesterday reproduced, physically, but were not always able to pass on to the children – many of them professionals – the same pain and desire for revenge. The children usually became bi-cultured and the grandchildren only know family legends of Cuba. They are more North Americans than anything else. Added to this are the recent waves, with a more complex and realistic view of what is happening in Cuba. They have many relatives who must be helped in the Island.


New social and political winds blowing from Havana have contributed to this change. There are many examples. The Cuban Americans are the first to break the blockade by sending dollar remittances to the island to the tune of $600 and $800 million yearly. And this happens when they all know it is illegal, according to US laws. They obey but do fulfill. The legalized permission to have dollars in1994 by the Cuban government made it easier to help the relatives in the Island. The remittances are clear proof that the Cubans in the United States do not, in practice, accept confrontation and the war of the exile right wingers. Relatives should not be blockaded.


And the Cuban Americans are approaching the Island while the Island approaches them. Since 1994, Havana has sponsored all kinds of formal meetings on “the nation and the emigration”, Cubans against the Helms-Burton Law or meetings of academicians and professionals of all walks of life, always searching for common grounds. Now, Cubans from both sides of the Florida Straits meet and share opinions.


Hurricane Lily during the early part of 1997 demonstrated that Cubans from Miami and other parts of the United States were willing to send humanitarian aid while the right emphasized that it would be helping the Cuban government. The right wingers prevented the Van Van group from taking their music to the people of Miami, but a Cuban restaurant immediately announced to its clients that they could listen to their records and the restaurant was immediately flooded with 200 persons. Only about a month ago, 15,000 Cubans traveled to the Island to celebrate Christmas with their relatives. In the meantime, Gloria Estefan calls for calmness and tolerance – a concept that the right does not understand. But there are many Cubans in the United States who have assumed the concept of “fair play”. Also, fear of traveling to Cuba has been lost, even with the Torricelli and the Helms-Burton and the intrigues of the right. The majority of the Cuban Americans who traveled to see the Pope needed an excuse. The visit allowed them to break the ice and re-encounter their roots and begin to heal the trauma of separation.


About 51% of Miami Cubans polled by the University of Florida are in favor of a dialogue with the Cuban government and only a few years ago this figure was 35%. The exiles have concluded that no Cuban will take part in a popular or armed uprising, that the Armed Forces do not aim to overthrow the government and that the Fidel Castro government has an unexpected stability. Even when many Cuban Americans wish he were dead; yet the one who died in November of 1997 was Jorge Mas Canosa. Now the right wingers with good connections and money do not have a leader. The Cuban American National Foundation is in a crisis. The other great right wing organization the La Junta Patriotica is just a bunch of old guy representing 153 mini-organizations with no membership. A lot of noise but nothing more. Miami is not longer the traditional exile of before.


The visit of the Pope strengthened a process that was already growing but that now spreads to larger sectors of the Cuban American population. The exile community may line up to the Catholic Church in the Island in a way that had not happened before and implies adopting the message of reconciliation and denouncement of the US blockade.


Not even the Catholic sectors of the exiles have resisted the call of the Pope and the church. Instead of opposing the visit they tried to block a cruiser but the Cuban Americans went by air. And those who were known as Catholic standard bearers of the opposition, for example, Monsignor Boza Masvidal or the priest, Jose Conrado, ended up traveling to the Island, joining the papal experience and offering mass in different parts of the country.


The visit of the Pope offered the moderates of the exiles a legitimacy that they did not previously have and that legitimacy appears at a time that the right has a vacuum it its leadership and lacks a message to attract the young people. The Cuban Catholic Church and the government not only held talks but they coordinated and worked together in different activities related to the Pope or on humanitarian tasks. It seems that the alternative to the Cuban government is not in the émigrés (if at any time it was an adversary) but now the Cuban Catholic hierarchy claims that the changes in Cuba begin to be understood without any trauma, violence and even without blockade. The process should be from within.


A very different exile community could well represent the possibility of a different Cuba also.  


Nelson P Valdés

Professor de Sociology

University of New Mexico

Albuquerque, New Mexico

The author has just returned from Cuba alter 9 months in the Island.


Miami Después de la Visita del Papa a Cuba


Nelson P Valdés


La visita del Papa a Cuba representa el primer acto público y colectivo de cubanos de la isla y del exilio, el  resto del mundo ha sido testigo.La visita profundizara  los  radicales cambios que se han  ido manifestado recientemente dentro de  la comunidad cubana en Estados Unidos y particularmente en Miami. Las visiones conciliadores y aperturistas se abren paso.


La visita del Papa constituye una  obvia derrota de los sectores mas recalcitrantes y conservadores, los “históricos viejos duros” que por más de 37 años han defendido la confrontación y la guerra. Ellos se han opuesto, constantemente, a la conciliación y el diálogo con La Habana.


No es de extrañar que así sea. Los “históricos” fueron los primeros en salir del país y experimentaron en sus vidas confrontaciones y ataques de todo tipo, ellos llevan consigo mucho dolor y frustración.  Estos a la vez fueron alimentados en su sentir por oleadas subsiguientes. Pero la memoria fenece, aún cuando el rencor se excite por la radio Miamense.  Sin embargo, el exilio cubano  (y la migración) tiene muchas lascas,  diferentes olas migratorias, con sus propias características. 


Los hijos no siempre cargaron con el dolor de sus padres, o  asumieron como suyos los puntos de vista de los padres. Los dolidos de ayer se reprodujeron fisicamente, pero no siempre pudieron traspasar a sus hijos, muchos de ellos profesionales, el mismo dolor y revanchismo. A los hijos usualmente los capturó el bicultarismo, y los nietos saben de Cuba leyendas familiares, ya son mas norteamericanos que otra cosa. A esto hay que sumar las mas recientes oleadas, con una visión mas compleja  y realista de lo que sucede en Cuba,  ellos tienen muchos familiares a quienes hay que ayudar en la isla.


Trayectorias sociales diferentes y nuevos vientos políticos desde La Habana han contribuido al cambio. Existen numerosas muestras. Los cubanoamericanos son los primeros en romper el bloqueo al enviar remesas de dólares a la isla que oscilan  entre $600 y $800 millones anuales.  Y esto sucede cuando todos saben que es ilegal hacerlo, según las leyes norteamericanas. Obedecen pero no cumplen. La legalización de la tenencia del dólar en 1994 por parte del gobierno cubano hizo más sencillo ayudar a los familiares de la isla. Las remesas son la muestra mas fehaciente de que los cubanos en Estados Unidos en la práctica no aceptan la confrontacion y la guerra de la derecha exilada. A los familiares no se les bloquea.


Y los cubanoamericanos se acercan a la isla, al igual que la isla se acerca a ellos. Desde 1994 La Habana ha auspiciado todo tipo de reuniones formales sobre “la nación y la emigración,” “cubanos contra la Ley Helms Burton,” o reuniones de académicos o de profesionales de toda índole, siempre buscando aspectos y valores similares. Ya algunos cubanos de ambos lados del Estrecho de la Florida se reunen y comparten.


El huracán Lily a comienzos de 1997 demostró que los cubanos de Miami y otras partes de Estados Unidos estaban dispuestos a enviar ayuda humanitaria, aún cuando la derecha enfatizaba que no se debía hacer pues ayudarí al gobierno cubano. La derecha hizo imposible  que el grupo los Van Van llevaran su música a los miamenses, pero un restaurante cubano inmediatamente anunció que  sus clientes los podian escuchar en vitrolas  en  su local, y el restaurante  se llenó esa misma noche con más de 200 personas.  Hace sólo un mes aproximadamente  15,000 cubanos viajaron  a la isla a celebrar la Navidad con sus familiares.  Mientras, Gloria Estefan llama a la cordura, a la tolerancia - concepto que la derecha no entiende. Pero hay muchos cubanos en Estados Unidos que ya han asumido el concepto de “fair play.” Además se ha perdido el miedo a viajar a Cuba, aun con la Torricelli y la Helms Burton y las intrigas de la derecha.  La mayoría de los cubanoamericanos que han viajado  para estar con el Papa necesitaban una excusa. La visita se las proporcionó, rompieron el hielo, se reencontraron con sus raíces, y comenzaron a resolver el trauma de la separación.


Un 51% de Miamenses cubanos encuestados por la Universidad de la Florida favorece el diálogo con el gobierno cubano, y sólo unos pocos años antes era el 36%.  Los exilados  han concluido que ningún cubano participará en un levantamiento popular o armado, que las Fuerzas Armadas no tiene intención de dar un golpe de estado  y que el gobierno  de Fidel Castro posee una estabilidad no esperada. Aún cuando muchos cubanoamericanos desean  que Fidel Castro se muera, el que murió en Noviembre del 97 fue Jorge Mas Canosa. Ya la derecha con buenas conexiones  y con dinero no tiene un líder aglutinador. La Fundación Nacional Cubano Americana está en crisis. Y la otra gran organización de derecha La Junta Patriótica, es una retahila  de viejitos que representan a 153 mini-organizaciones sin membresía. Mucho ruido pero nada mas. Miami deja de ser el exilio tradicional de antes.


La visita del Papa consolida un proceso que ya crecía, pero ahora se extenderá  a mayores sectores de la poblacion  cubanaamericana. El exilio bien puede ser que comiece a alinearse a la Iglesia Católica de la isla en una forma que no había sucedido anteriormente, lo cual implicara adoptar el mensaje de la reconciliación y la denuncia del bloqueo norteamericano. 


Los propios sectores católicos del exilio no han podido resistir el llamado del Papa y la iglesia. En vez de oponerse a la visita  trataron de boicotear un crucero, pero los cubanoamericanos fueron por vía aerea. Y aquellos que hasta hace poco fueron definidos como estandartes de la oposición catolica, por ejemplo,  Monseñor Boza Masvidal o el sacerdote José Conrado, terminaron viajando a la isla, integrandose a la experiencia papal y ofreciendo misas por diferentes partes del país.


La visita del Papa le ofrece a los moderados del exilio una legitimidad que no poseian  y esa legitimidad aparece precisamente en los momentos en que la derecha tiene un vacio en su dirigencia, además de faltarle un mensaje que atraiga a  los mas jóvenes. La Iglesia Católica cubana y el gobierno cubano no solo dialogan sino que coordinan  y trabajan juntos en diferentes actvidades relacionadas con el Papa o con trabajo humanitario. La alternativa al gobierno cubano, parece ser, ya no se encuentra en el exilio (si es que alguna vez fue en realidad un adversario), ahora se comienza a entender que el cambio en Cuba, como dice la jerarquía  Catolica cubana, debe ser sin trauma, sin violencia, y sin bloqueo. Y debe ser desde dentro del proceso.


Un exilio diferente muy bien puede representar, por primera vez, la posibilidad de una Cuba diferente tambien.



Nelson P Valdés

Profesor de Sociología

University of New Mexico

Albuquerque, New Mexico


El autor acaba de volver de Cuba después de 9 meses en la isla.