This is one of six articles posted last week to the Cuban website La Jiribilla devoted to public discussion of the current Cuban soap opera La cara oculta de la luna. You may access that issue here:

This week's 
 La Jiribilla No. 261, has extensive discussion of the Cuban writer
José Lezama Lima with at least TEN articles about him. A veritable explosion of new material is coming out (don't pardon the expression, it's deliberate here) in the Cuban media on LGBT themes.

It's hard to believe now that it's been ten years since the best book on this subject was published, Canadian author Ian Lumsden's
Machos, Maricones and Gays, Cuba and Homosexuality (Philadelphia, Temple University Press, 1996. Lumsden wrote:

"A decade ago [that is, 1986] many gay writers, some such as Reinaldo Arenas with international reputations, were blacklisted and expressly prohibited from representing Cuba abroad. Today, author who are known to be gay occupy prominent cultural positions and are free to come and go as they will. Paradiso, the only novel with homosexual content published in Cuba since 1959, remained out of print for twenty-five years despite its universal acclaim as a literary masterpiece, but its author,
José Lezama Lima,
and playwright Virgilio Pinera, also blacklisted in the past, have been restored to their rightful place inn Cuban literature and publicly honored. The homosexual identity of these writers has been rediscovered and acknowledged, at least in cultural circles. If at one time homosexual professors were being purged from the universities, today they are beginning to supervise theses on homosexuality, for example, in the work of exiled Cuban novelist Severo Sarduy."

Walter Lippmann, CubaNews
May 6, 2006


La Jiribilla #260
April 28, 2006

A CubaNews translation. Edited by Walter Lippmann

An Open Message
Johanna Puyol • Havana
Photos: Janett

A new subject of conversation has taken up the streets in Cuba, with a passion only comparable to the discussions around the First Baseball Classic. The subject is the TV soap opera La cara oculta de la luna [The Hidden Face of the Moon] and its depiction of controversial topics such as HIV, promiscuity in young people and bisexuality, among other difficult aspects which have provoked different reactions between Cuban TV viewers.

Its main director, Rafael (Cheíto) González, whose previous work includes TV soaps such as El año que viene, Tierra Brava and Las huérfanas de la Obra Pía, agreed to discuss this audacious project while filming one of its stories. This interview took place among make-up artists, cameras and tripods.

When you undertook the project for La cara oculta… did you know it was going to be so controversial, or were you surprised by the number and impact of opinions?

From the very beginning, during the first meetings when I was given the project, we knew it was going to be a very controversial story. Topics like these had never been presented on a soap for Cuban TV before. But honestly, I never thought it would have so many repercussions. Its impact has been nationwide. Recently, I was in Cienfuegos, and I could asses the impact this show has had in the whole country.

I did know the AIDS topic was going to be controversial, homosexuality likewise, but these topics have to be discussed.

The soap presents taboo subjects and breaks the patterns of what the public is used to seeing. What do you think about certain criticisms which imply that the story attacks viewer’s sensitivity and is a way of encouraging bad behavior?

We will always have opponents. We work for the public at large and there will always be favorable and unfavorable opinions. Luckily, there are many more of the first than the second.

I do not believe all unfavorable opinions are really valid. We are not trying to hurt anybody’s feelings. On the contrary, we are trying to help people understand very complex subjects such as HIV, relations between partners, alcoholism – which will be presented soon – bisexuality, etc. It is now a duty to bring them to the little screen, because the incidence of HIV is increasing, mainly among homosexuals and bisexuals. We wish to send a message -- I believe this is very clear – on the importance of protection, and help society accept the fact that these problems exist. 

Traditionally TV soaps have been a sort of light entertainment that attracts a great audience. Do you think La cara oculta… will change the perception of the importance of these shows within Cuban society?

When we deal with present day stories, we try to be as close to reality as possible. Everywhere in the world there are soaps for entertainment. We try to discuss the social problems we have and therefore we deal with topics such as these. I believe it is valid to face them with all seriousnee. In this soap there are some parallel stories aimed only at entertaining the audience, but we cannot overlook the problems we have, and these must be tackled with courage. What better way to do it than through a TV soap watched by the whole country? Information on HIV is offered in TV spots; there is also a specific TV program on AIDS, but these are not seen by everybody. The soap, on the other hand, is watched in every home.

Compared to other projects, has this been difficult to direct with the pressure of presenting controversial topics for the first time?

It has been difficult because the performance has been very stressful for the actors. Mainly because all the time we have been careful not to hurt anyone’s sensitivity, particularly in the scenes between homosexuals. We have to deal with these very carefully, avoiding exaggerations, so nobody can think we are being negative about this sexual orientation. This is not at all the message of the story. As Yassel (a character in the story) rightly says, “everyone needs to live according to their own personality”. But they must do so with protection, that is what matters, and that is the message we wish to send. 

In the first story Amanda was difficult to present, because she was a very young character. People were uncertain, and it was difficult to get authorization from the Ministry of Education to film in a junior high school. They wanted us to use a character in senior high. But it was important to show a character of Amanda’s age, because of her inexperience, her dependence from her parents, etc. and we would not change this.

In leading roles you have very young actors together with experienced ones, how have you handled this?

The first actress I directed in this soap was Saily Cabezas in the role of Amanda.  I knew her acting. I’d seen her in a few parts for TV and liked her work. She had the appearance I needed for a 14 year old girl -- [in fact] the actress is 22.

For Yamina I had worked in Destino prohibido with Xiomara Blanco. It was her first TV drama. I decided to screen her for this character. The young boys and girls were all from a casting. Some are ISA graduates [Instituto Superior de Arte – Higher Education Art School], others from ENA [Escuela Nacional de Arte – Secondary Level Art School], others from the theatre…

The more experienced actors in the cast helped them a great deal, but these young actors understood their characters and their psychology very quickly. They were very brave to duel with famous actors. For example, Saily had to spar with Ketty de la Iglesia who has great experience; in the fourth story there are also young actors face to face with Blanca Rosa Blanco and Enrique Molina.

In fact I’ve had to work with more than 100 actors, because at the end of each story the previous casting finishes its part and, although the leading characters remain, there is a new team for the new story.

Finally, what can you tell us about the remaining stories? Will there be more controversy?

Yes, of course. The third story deals with lack of communication in marriage and male impotence. Then there is the story we are filming at the moment, with a young man as the main character and a foreigner… but I cannot reveal the plot.

Alcoholism is the closing topic in the fifth and last story. It is very interesting and will hold an audience.

Un mensaje al descubierto

Johanna Puyol La Habana

Un nuevo tema de conversación ha asaltado las calles en Cuba, con una intensidad solo comparable con la despertada por el Primer Clásico Mundial de Béisbol. Se trata de la telenovela La cara oculta de la luna y su polémico tratamiento de asuntos tales como el VIH, la promiscuidad entre jóvenes y el bisexualismo, entre otros puntos espinosos que han provocado respuestas encontradas entre los teleespectadores cubanos.

Su director principal, Rafael (Cheíto) González, quien tiene en su haber telenovelas como El año que viene, Tierra Brava y Las huérfanas de la Obra Pía, ha accedido a comentar este arriesgado proyecto en medio de la filmación de una de sus historias. Entre maquillistas y cámaras en trípodes transcurrió esta entrevista.

Cuando tomó el proyecto de La cara oculta…, ¿lo hizo sabiendo que iba a despertar tanta polémica o lo ha sorprendido la fuerza de las opiniones?

Desde un inicio, en las primeras reuniones cuando me dieron el proyecto, ya sabíamos que iba a ser un tema bastante polémico. No se habían trabajado nunca en la televisión cubana, en una telenovela, aspectos como estos. Pero sinceramente nunca me imaginé que fuera tanta la repercusión. Ha ocurrido a nivel nacional. Hace poco estuve en Cienfuegos y pude constatar el alcance que tiene la novela en todo el país.

Sí sabía que iba a ser debatido el tema del SIDA, también el del homosexualismo, pero es necesario tratarlos.

La novela saca a la luz temas tabúes, rompe los esquemas de lo que el público está acostumbrado a ver. ¿Qué opina de las críticas que consideran que ataca la sensibilidad del espectador y que es una forma de difundir malas conductas?

Siempre vamos a tener detractores. Trabajamos para todo el público y siempre vamos a tener opiniones favorables y también desfavorables. Por suerte las primeras aventajan por miles a las segundas.

No creo que estas últimas tengan mucho fundamento. No tratamos de herir la sensibilidad de nadie. Al contrario, estamos tratando de llegar a la sensibilidad de todos con temas tan complejos como el VIH, como la relación entre parejas, como el alcoholismo —que vamos a presentar también—, el bisexualismo, etcétera. Es ya una obligación reflejarlos en pantalla porque el nivel del VIH está creciendo —precisamente entre homosexuales y bisexuales. Queremos enviar un mensaje, creo que está bien claro, de orientación sobre la protección y también llevar a la sociedad a aceptar que estos problemas existen.

Tradicionalmente la novela ha sido una forma de entretenimiento ligero que atrae a una gran audiencia. ¿Cree que La cara oculta… cambiará la percepción de la importancia de este espacio dentro de la sociedad cubana?

Siempre que no sea una novela de época tratamos de acercarnos lo más posible a la realidad. En todas partes del mundo se hacen novelas para entretener. Nosotros tratamos de llegar a los problemas sociales que confrontamos, por eso tocamos temas como estos. Creo que es válido enfrentarlos con toda seriedad, incluso cuando hay muchas subtramas en esta telenovela que buscan solo el entretenimiento del espectador, pero no nos podemos olvidar de los problemas que tenemos y hay que tratarlos con valentía. Qué mejor manera de hacerlo que a través de una telenovela que ve el pueblo entero. La información sobre VIH se toca en muchos spots y en un programa específico para eso, pero no todo el mundo lo ve. Sin embargo, la novela sí llega a todos los hogares.

En comparación con otros proyectos, ¿ha sido difícil dirigir con la presión de tratar por primera vez temas controvertidos?

Ha sido difícil porque el montaje con los actores ha conllevado mucha tensión. Precisamente, todo el tiempo estamos cuidando de no herir susceptibilidades, sobre todo con las escenas de los homosexuales. Debíamos tratarlo con mucho cuidado, sin exageraciones de comportamiento, para que nadie fuera a pensar que transmitíamos una visión negativa de esta inclinación, eso no entra en el planteamiento de la novela. Como dice Yassel, cada cual tiene que asumir su propia personalidad, y es verdad. Pero que la asuman protegiéndose, que es lo más importante, ese es el mensaje que queremos enviar.

En la primera historia Amanda fue difícil de tratar debido a la juventud del personaje, que causó recelos incluso para conseguir el permiso del Ministerio de Educación para filmar en una Secundaria, nos pedían que el personaje estuviera al menos en el nivel de técnico medio. Pero la edad de Amanda es importante por la inexperiencia en la vida, la mayor dependencia de los padres, etcétera, y no podía ser cambiada.

Tiene en los protagónicos tanto a actores muy jóvenes como a otros ya consagrados, ¿cómo lo ha manejado?

El primer personaje que dirigí en esta novela fue el de Saily Cabezas, que hace de Amanda. Ya la conocía como actriz, había hecho algunas cosas en la pantalla y me gustaba su actuación. Ella tenía los requerimientos físicos que yo necesitaba para el papel de una muchacha de 14 años —la actriz tiene 22.

En el caso de Yamina, ya había trabajado con ella en Destino prohibido, con Xiomara Blanco, que fue lo primero que hizo dentro de dramáticos en televisión, y decidí probarla en este personaje. Los muchachos jóvenes salieron todos de un casting. Unos son graduados del ISA, otros de la ENA, otros de teatro…

Los actores más experimentados los han ayudado mucho, pero ellos han comprendido muy rápido a sus personajes y su psicología. Han sido muy valientes al enfrentarse a actores de renombre. Por ejemplo, Saily tuvo que enfrentarse a Ketty de la Iglesia, que tiene una vasta experiencia; en la cuarta historia también hay actores jóvenes que se enfrentan a Blanca Rosa Blanco y Enrique Molina.

En general, he tenido que trabajar con más de 100 actores, porque al finalizar cada historia desaparece el elenco anterior y, aunque permanecen los protagonistas principales, viene un equipo nuevo a trabajar en la siguiente.

Por último, ¿qué nos puede adelantar sobre las historias que faltan? ¿Queda terreno para más debate?

Sí, cómo no. Viene la tercera historia, que toca temas como la incomunicación en el matrimonio y la impotencia en el hombre. Luego viene el tema que estamos filmando actualmente, con un muchacho joven como protagonista y una extranjera… pero no puedo vender la novela.

El alcoholismo cierra las historias, es la quinta entrega. Tiene mucho gancho para que siga manteniendo la atención.