Sabrina: A Trans Working Woman, Beautiful, Normal...

February 4, 2015

Normal" was the word most repeated during our dialogue; as if Sabrina Perez Carrazana considered my interest in learning the details of her life . She works at the Department of Home Appliances at Plaza Carlos III, one of the largest shopping malls in the country, managed by Corporation CIMEX SA.

A CubaNews translation.
Edited by Walter Lippmann.

Photos: Miguel Angel Rodriguez Plasencia

"I’ve worked here since 2004. I always felt like a woman, but breaking the pattern... that was a year ago, recalled the trans saleswoman. “I had my breast implant, and when I came back to work... People here knew I was going to have the implants: Now you tell us: how are we going to give you a female uniform if your contract is for a male!  That was the only obstacle I found to getting back to work ... "

How did they solve the problem?

"They solved it with the management at the Sierra Maestra," she said, referring to the building headquarters in Miramar, Playa municipality of this giant company that is usually associated with the business network of the Revolutionary Armed Forces...”

"The Staff manager came and interviewed me,” explained Sabrina. “
I had been receiving treatment through Cenesex for two years or so, almost three; and this helped me, because I had a letter validating that they were working with me..."

In other words, you have been linked through the Centro Nacional de Educación Sexual [National Center for Sex Education (Cenesex)] with the Comisión Nacional de Atención Integral a Personas Transexuales [National Commission for Comprehensive Care of Transsexual Persons] ...

"Yes, I am on the list for surgery, and perhaps I’ll have the operation this year," she said, referring to the free-of-charge gender reassignment surgery offered in Cuba resumed since 2008 under the protection of a resolution of the Ministry of Public Health.

La Plaza de Carlos III está en la avenida de igual nombre, en Centro Habana.CAPTION. The Plaza de Carlos III is in the avenue of the same name, in Centro Habana.

I must explain something to readers before continuing reporting the conversation we had which I am reproducing in full and almost literally in the store, thanks to a fellow worker who covered Sabrina’s post during that short time.

The idea of meeting and interviewing Sabrina was from Miguel Angel, my partner, who heard about a transgender person who works in the famous mall in Havana. He heard of this last December when he attended as a guest of our group of activists Humanidad por la Diversidad a meeting of the network of transgender people.

Then he visited the store and tracked her down through other workers in the Plaza Carlos III where he asked about "the trans girl". He told me that it was a young salesman on the first floor the store where Sabrina works is on the third who did not even know the meaning of the term transgender, but who by my description immediately recognized Sabrina.

Miguel Angel finally met her and was impressed by her professional exertion and her beauty. He insisted on my going to see her and gave me his help as a photographer. It was fun, because we agreed to meet at her workplace, and since I arrived before Miguel Angel and did not know exactly where Sabrina worked, I visited all four floors in the mall, trying to figure out, looking inside the shops, who could be the transgender salesperson.

I have to confess that there were several women on my list of possible candidates. Some I crossed out, because I had a tip that my interviewee was a stunning blonde. I finally arrived at the Household Appliances Department and there I found her carrying out her duties as cashier.

Mi foto furtiva de Sabrina mientras trabajaba como cajera en su departamento de Útiles del Hogar.CAPTION. My photo of Sabrina while she was working as a cashier in the household appliances department. This was taken before we were introduced by my partner.

As I waited for Miguel Angel to confirm that she was indeed Sabrina, I took secretly took a picture with my phone through the glass as proof of my discovery, and watched for a few minutes her quickness and dexterity with the customers.

Have you had any problems with the customers?

"People stare, some remain in doubt; I cannot really explain it; at times it becomes a little weird ...because they stand at a corner and keep watching... then they call me and ask. But I tell you that's normal ... "

And your workmates?

"They accepted me very well, never rejected me. Everyone calls me Sabrina, everyone accepted me very well ..."

Transgender people have many difficulties finding work. In fact, many have been discriminated against in their workplaces. Based on your experience, how do you think they could tackle this serious problem?

"The thing about transgender persons... the ones that start at a young age... is that they are almost always thrown out of their homes and end up in the street, because they are rejected. Maybe my case was different: I had my house, I had my job. I did not want to impose... I just felt this way and I started my treatment at Cenesex. Maybe all those things helped me, but other trans persons have a hard time because they are rejected...”

"But I say that there are many who can make it. In fact, there are many who study. They are allowed to study dressed as women and all; I did not know it, because that was not allowed before...”

Some turn to prostitution...

"They have no choice: if you give them choices and give them... how can I put it... a space..., because there are many who have skills, capabilities; they have ways of doing things and do not have to get to that point: going to the street ...”

But usually what happens is what I said...they start early, their parents reject them, their relatives and friends reject them... so they end up doing that... I think.”

Sabrina is a university graduate. In 2001 she finished her BA in Education with a specialization in Chemistry at the Higher Pedagogical Institute Capitan Silverio Blanco Núñez, in Sancti Spiritus.

She was born in Yaguajay, a town in the central province famous for having been the scene, in December 1958, of the famous battle headed by the legendary guerrilla commander Camilo Cienfuegos as part of the final offensive of the Rebel Army that led to the triumph of the Revolution.

How did you do at the University?

“It was like being gay. I dressed male. Let me see how I can explain it... Maybe just like that... I imagined that in college they would not have accepted me dressed as a woman.”

Did you get to work as a teacher?

“I taught for three years in a Pedagogical High School in Cabaiguán. But when I moved to Havana I left all that...”

You did not want to teach, or you could not find a job teaching?

did not feel good teaching, honestly. I liked chemistry, but teaching... not really,” she makes a gesture of disapproval, “But that was what I could study ...”

When you were a teacher did you act publicly as gay?

“Yes, but my students... it was normal... You see, I taught students from Sancti Spiritus, their minds were more...” –extends her arms– “...and they accepted me very well.”

You've been a lucky woman...

(She laughs)

Are you acquainted with the Transcuba network, which groups transgender people to do activism?

“Yes, of course. They organize events, visit the provinces ... I have not participated, because I have a job and when I have time off I must do my house chores.”

It would be important to have your experience ...

 I'm willing... I met a trans from Las Tunas who does something for the Federation [Federation of Cuban Women] and talked a lot...,” she said referring to the fact that there are some transgender girls who have elective posts in the Federation of Cuban Women.

And here in the store, have you had any responsibility in the trade union?

“I have never had that kind of responsibility; I do not really like that, no ...”

But you feel fine?

“Yes, I feel fine. I tell you, this is something ... it is a new thing ... The customers… many men tell me nice things, and when they realize… they are shocked … and think: Oh! I said this to him/her! These things happen ... it’s normal.”

If you were to take stock of this year...

“First, I have been well accepted. On the street, it looks like I am, because men look at me admiringly. It’s normal. I see that as quite normal ... There is always a group of young boys who ...” --makes a light gesture of disgust--...but that's normal for trans persons. I imagine it's cultural, I cannot explain it ...”

lives in Centro Habana, a municipality she defines as "a little overcrowded..."

What about the neighborhood?

“Normal. Many had already seen me because I used to go out frequently ... when I went to parties I dressed as a woman, and many people had seen me ...”

What about your family?

“Fine. Everything fine. They accepted me well.”

Do you have a partner?

“No, not at the moment ...”

Sabrina: una mujer tra(ns)bajadora, bella, normal…

“Normal” fue la palabra que más reiteró durante nuestro diálogo, como si a Sabrina Carrazana Pérez le resultara excesivo mi interés por conocer detalles de su vida. Ella trabaja en el departamento de Útiles del Hogar en la céntrica Plaza Carlos III, una de las mayores galerías de tiendas del país, perteneciente a la Corporación CIMEX S.A.

Fotos: Miguel Ángel Plasencia Rodríguez

“Trabajo aquí desde el 2004. Siempre me sentí como una mujer, pero ese romper el esquema, fue hace un año —rememoró la empleada trans— Me hice los senos, y cuando me incorporé… Ya aquí sabían que me los iba a hacer: ¡Ahora dime tú, cómo te vamos a dar uniforme de hembra si tu contrato es como varón! Esa fue la única traba que hubo aquí para que yo comenzara a trabajar…”

¿Y cómo pudieron solucionarlo?

“Lo resolvieron con la gerencia en el Sierra Maestra”
, dijo, haciendo referencia al nombre que identifica al edificio donde radica en Miramar, Playa, la presidencia de esta gigantesca compañía que se suele asociar con el sistema empresarial de las Fuerzas Armadas Revolucionarias.

“La de Personal vino y se entrevistó conmigo —amplió Sabrina—. Ya yo me estaba atendiendo en el Cenesex hacía dos años y pico, casi tres, y todo esto me ayudó, porque traje una carta como que me atendía…”

O sea, tú has estado vinculada a través del Centro Nacional de Educación Sexual con la Comisión Nacional de Atención Integral a Personas Transexuales…

“Sí, yo estoy para operarme, y es posible que este año ya me den la operación”
, dijo en alusión a las cirugías gratuitas de adecuación genital que desde el 2008 recomenzaron en Cuba bajo el amparo de una resolución del Ministerio de Salud Pública.

La Plaza de Carlos III está en la avenida de igual nombre, en Centro Habana.

La Plaza de Carlos III está en la avenida de igual nombre, en Centro Habana.

Debo hacer un necesario paréntesis antes de continuar con la conversación que ambos sostuvimos —la cual reproduzco íntegra y casi literalmente—en la propia tienda, gracias a que una compañera de labor cubrió su puesto durante ese breve tiempo.

La idea de conocer y entrevistar a Sabrina fue de Miguel Ángel, mi pareja, quien oyó el comentario sobre una trabajadora transexual que laboraba en el emblemático centro comercial habanero, cuando en diciembre último participó como invitado por nuestro grupo de activistas Humanidad por la Diversidad en un encuentro de la red de personas trans.

Luego él estuvo en la tienda y la localizó a través de otros trabajadores de la Plaza Carlos III a los cuales les preguntó por “la muchacha trans”. Incluso, según me cuenta, fue un joven vendedor del primer piso —la tienda donde ella trabaja está en el tercero— y que ni siquiera sabía el significado del término transexualidad, quien por la descripción del asunto enseguida reconoció a Sabrina.

Miguel Ángel finalmente la conoció, quedó impresionado por su trato profesional y belleza; de modo que me insistió en ir a verle y me brindó su ayuda como fotógrafo. Fue divertido, porque nos pusimos de acuerdo con ella para vernos en su lugar de trabajo, y como yo llegué antes que él y no sabía dónde laboraba, me di a la tarea de recorrer los cuatro extensos pisos y tratar de descubrir por las vidrieras quien podría ser la tendera trans.

Tengo, pues, que confesarles que hubo varias mujeres en mi lista de posibles candidatas, pero a algunas las rechacé porque ya tenía el dato de que mi entrevistada era una rubia despampanante. Hasta que por fin llegué frente al departamento de Útiles del Hogar, y la descubrí mientras desempeñaba sus funciones de cajera.

Mi foto furtiva de Sabrina mientras trabajaba como cajera en su departamento de Útiles del Hogar.

Mi foto furtiva de Sabrina mientras trabajaba como cajera en su departamento de Útiles del Hogar, antes de que mi pareja nos presentara.

Hice una fotografía disimulada con mi celular a través del cristal como evidencia de mi hallazgo, y observé durante unos minutos su agilidad y destreza con la clientela, en lo que llegaba Miguel Ángel para confirmarme que ella era, efectivamente, Sabrina.

¿Has tenido algún inconveniente con el público?

“Las personas se quedan mirando, otras se quedan con la duda; es que no te puedo explicar, llega un momento en que a veces se torna un poquito… porque se quedan así en una esquina mirando, entonces me llaman y me preguntan, pero yo les digo que eso es normal…”

¿Y tus colegas de trabajo?

“A mí me aceptaron muy bien, nunca me pusieron un pero, todo el mundo me llama Sabrina, todo el mundo me aceptó muy bien…”

Las personas trans tienen muchas dificultades a la hora de encontrar trabajo, de contratarse, incluso muchas han sido discriminadas en el ámbito laboral ¿Desde tu experiencia, cómo piensas que ellas pudieran enfrentar este grave problema?

“Qué pasa con las personas trans en ese sentido, las que comienzan en una etapa, jóvenes, casi siempre las botan de su casa, van a parar a la calle porque son muy rechazadas. A lo mejor el caso mío fue diferente: yo tenía mi casa, tenía mi trabajo. No fue que quise imponer eso, sino porque yo me sentía así, y ya yo me trataba en el Cenesex, y a lo mejor todas esas cosas me ayudaron, pero ellas sí pasan mucho trabajo, porque las rechazan…

“Pero yo digo que hay muchas que sí pueden hacerlo. De hecho, hay muchas que estudian, que las dejan estudiar vestidas de mujer y todo; yo lo no sabía, porque eso antes no se permitía…

Algunas acuden a la prostitución…

“Es que no tienen opción: si tú les das opciones y les das, a ver cómo te puedo decir, lugar, porque hay muchas que tienen aptitudes, posibilidades, tienen forma de hacer las cosas y no llegar a ese punto, de ir a la calle…

Pero casi siempre lo que sucede es eso, que como empiezan desde temprano, los padres las rechazan, la misma familia, las amistades, entonces paran en eso, digo yo…

Sabrina es universitaria. En el 2001 se graduó de licenciatura en Pedagogía en la especialidad de Química, en el Instituto Superior Pedagógico Capitán Silverio Blanco Núñez, de Sancti Spíritus.

Ella nació en Yaguajay, célebre municipio de esa provincia central por haber sido escenario en diciembre de 1958 de la legendaria batalla que encabezara el mítico Comandante guerrillero Camilo Cienfuegos como parte de la ofensiva final del Ejército Rebelde que desembocó en el Triunfo de la Revolución.

¿Cómo te fue en la carrera?

Era como un gay, me vestía de varón; a ver cómo te puedo explicar, a lo mejor eso… porque yo me imagino que en la universidad a mí no me hubieran aceptado vestida de mujer.

¿Llegaste a ejercer como profesor?

Di clases tres años en un Pre pedagógico en Cabaiguán. Pero cuando vine a vivir para La Habana dejé todo eso…

¿No querías dar clases o no pudiste continuar en el magisterio?

No me sentía bien dando clases, sinceramente. A mí me gustaba la química, pero realmente dar clases… —hace un gesto de desaprobación—, pero bueno, fue lo que me tocó estudiar…

¿Cuando eras profesor te reconocías públicamente como gay?

Sí, pero los alumnos, normal… Qué pasa, yo les di clases a muchachos que venían de Sancti Spíritus, su mente era más… —indica con sus manos apertura— y ellos me aceptaron muy bien.

Has sido una mujer afortunada…


¿Conoces a la red Transcuba, que agrupa a personas trans para hacer activismo?

Sí, cómo no. Hacen actividades, van a las provincias… No he participado, porque como yo trabajo, y las veces que descanso tengo que hacer cosas en la casa…

Sería importante contar tu experiencia…

Puede ser, yo estoy dispuesta… Incluso conocí a una trans de Las Tunas que es algo de la Federación y conversamos mucho… —dijo en referencia al hecho cierto de que hay muchachas transexuales que tienen cargos electivos en la Federación de Mujeres Cubanas

¿Y aquí en la tienda has tenido alguna responsabilidad en el sindicato?

Yo nunca he tenido así, cargos de nada; no me gusta mucho eso, no…

¿Pero te sientes bien?

Sí, yo me siento bien. Ya te digo, es una cosa que… como que es nueva… El cliente, muchos hombres me dicen cosas bonitas, y cuando se dan cuenta se quedan así… ¡ay, le dije esto! Son cosas normales que pasan…

Si tuvieras que hacer un balance de este año…

Primero que he sido bien aceptada. En la calle, parece que lo soy, porque los hombres se meten conmigo, normal, yo veo eso muy normal… Siempre hay un grupo de muchachos que ah… — hace un expresión muy ligera de contrariedad— pero eso es normal para las personas trans, me imagino que sea la cultura, no sé explicar…


Sabrina vive en Centro Habana, un municipio que define como “un poquito cargadito de personas”

¿Y en el barrio?

Normal, ya muchos me habían visto porque yo salía… cuando yo salía a la calle de fiesta me iba vestida de mujer, y ya mucha gente me había visto…

¿Y tu familia?

Bien, todo el mundo bien. Me aceptaron bien.

¿Tienes pareja?

En este momento no, en este momento no…