La Jiribilla | Inicio Año XI, Havana, Cuba
18 de mayo al 24
de mayo de 2013
Interview with Mariela Castro
Socialism can not be homophobic
Helen Hernandez Hormilla Havana, Cuba
Photo: R. A. Hdez

A CubaNews translation by Wallace Sillanpoa.
Edited by Walter Lippmann.

The movement has gained momentum due to actions undertaken by the National Center for Sexual Education [CENESEX] which, since its creation in the closing years of the 1980s, has done much to promote sexual diversity. Part of the work has assumed concrete form through the creation of National Days of Struggle against Homophobia which, since 2008, have taken place each ear around the 17th of May in recognition of that date in 1990 when the International Health Organization removed homosexuality from its list of mental illnesses.


Mariela Castro


With every passing year, the National Days of Struggle Against Homophobia grow in duration and outreach to the extent that major activities now stretch beyond those undertaken in the capital to include the provinces of Santiago de Cuba, Villa Clara, Cienfuegos and - this year, 2013 - Ciego de Ávila. Both the coverage by the mass media and the driving force of citizen activism marked this sixth edition of the "Day" which began in Havana on May 9th. This was followed by academic exercises, community panel discussions and artistic activities from May 14th to May 19th. As mentioned, similar activities also took place this year at the center's headquarters in Ciego de Ávila.

With a Master's degree in Sexual Studies and currently CENESEX Director, Mariela Castro Espín could be found at almost all the above-mentioned activities. Mariela Castro has emerged as the major proponent in Cuba of the demands of LGBT people. To the abbreviation, LGBT, Mariela prefers to add H [heterosexual] given that many heterosexual women and men are involved in this struggle. Moreover, since Mariela remains convinced that socialism is unattainable without a fight against homophobia, as a professional and as a deputy in Cuba's National Assembly, she consistently champions decisions intended to achieve more equitable public policies by uniting all battles against discrimination.

Seeking to elicit and broaden responses to the question of cultural conditioning which determine many of the aspects of the LGBT community's concerns on the island, La Jiribilla recently exchanged ideas on these thorny issues with Mariela, the woman primarily responsible for these National Days of Struggle Against Homophobia:


As with any form of discrimination, homophobia has much to do with cultural values generated in most known societies rooted in domination. This raging hunger for social power and control earmarking the history of humankind expresses itself through different forms of discrimination since, in order to dominate, it is necessary to formulate supportive arguments and ideologies. This "social imaginary" has congealed over time to constitute prejudices passed on unconsciously. Such prejudices continue to be generated even if people decry them. Above all, the continuation of such prejudices acts to the detriment of those who find themselves in the most disadvantaged of situations.

Different tendencies of thought such as feminism, sociology, gender studies, feminist anthropology, the sociology of sexuality, psychology, and medical science, among others, have contributed elements and evidence describing these instances of discrimination. It is the machinery of power that generates prejudice. The history of misogyny, for example, can be located in the case of European witch-baiting.

Meanwhile, on our continent we are witness to a history of colonial violence. Nevertheless, this very machinery continues to be employed in order to demonize people and rob them of their resources as with Muslims or the First Peoples of the Americas, both branded as heretics.

Reviewing these theoretical and methodological elements together with a re-examination of Marxist thought I garner resources helping us look at situations from within what has been the history of Cuba and the Revolution. This review helps to contribute to our social project that ponders the persistence of certain prejudices.

Apparently, some people used to embrace the illusion that revolutionary Cuba existed almost on another planet, and that in the '60s and '70s Cuba wasn't as homophobic as the rest of the world. It would have been marvelous had that been the case, but such would have been impossible to expect of the Cuban people at large in an era in which medical science continued to pathologize homosexuality and transgendered people, and when many religions continued to demonize homosexuals. Prevailing ideas still tend to devalue these individuals and deny them equal opportunities. Moreover, in today's world these same people are often the victims of hate crimes at rates so alarming as to warrant an international appeal so that policies might be established address ing this situation.

Homophobia in Cuba and throughout the world is manifested through acts of both physical and psychological violence. Nevertheless, the many years of the Revolution have succeeded in instilling a certain sense of the value of social solidarity and the necessity of a positive reaction when countering injustice. And these factors contributed to our discomfort at initiating the struggle we are looking at here. For, when someone is suffering, when a person is feeling humiliated we do respond even when all the elements necessary for a concerted struggle are not present. We acquire those necessary elements in the very course of struggle.

We went in search of what to say, what to do, how to enter into dialogue with the general public so that homosexual and transgendered people would not be discriminated against and no one would feel superior to another on the basis of sexual orientation.

The Cuban Revolution offers an example of what is possible in achieving a society both recognizing and respecting sexual diversity, be that within capitalism or within socialism . Such recognition and respect is most in keeping with the case of a country engaged in socialist transition. Moreover, when inaugurating the National Days Against Homophobia in 2008, Cuba was likewise signaling its desire to re-visit its history. In effect, such appears to me a most valuable undertaking and marks the first instance in what continues to be a revolution in these areas.

When I was in Philadelphia and San Francisco, two cities of great importance to the North American LGBT movement, I came to realize how much these processes we are discussing here have been intimately connected with other civil rights struggles and the struggles for women's rights and independence. All these experiences provided vital tools to the LGBT movement.

After the victory of the Revolution, Fidel had in hand the Moncada Program which laid out and identified various problematic social considerations and all those involved began their work on the basis of this program. No question of sexual diversity was to be found in those deliberations, nor was any recognizable international movement favorable to social changes in this area even discernible. Presently, as part of this great new global village, we continue to make awareness of these innovations part of our over-all project.

We have taken care not to just copy modes of operation or initiatives in other countries but rather, to study the manner in which these struggles are carried out so as to adopt those we deem valuable and which may be introduced within our own, actual contexts. When a particular style or tendency is uncritically imported from afar, a movement results that is rather superficial and thus incapable of affecting real social change. We prefer to adapt all innovations to our social realities, grounded in participatory undertakings and calling upon various social institutions in the construction of projects involving all Cubans. This approach has facilitated our dialogue with all entities and with the Communist Party of Cuba.

The six years that have passed since the first National Day bear witness to an ever-increasing level of visibility.

Even without taking into consideration the impact of the National Day Against Homophobia, our research confirms our perception that substantial change has occurred. Previously, there was little discussion of these matters and when discussion did occur, it was only to dismiss, indeed, exclude LGBT people. But today Cuban society is engaged in discussing and and exposing many points of view, doubts and contradictions. Even the opposition our project generates is very beneficial to an extension of the discussion.

Many people have come to recognize what homophobia is and they are searching for new approaches. So many families as well as the general population come to us seeking assistance.

In addition, today you can see a change in the policies of mass media in regard to these issues. We have noted that this year more journalists and the media in general have expanded their coverage so as to initiate a greater social diffusion of many of our messages. For example, insofar as the opening within CENESEX of greater space calling attention to judicial issues around discrimination, more and more people are coming to us in search of assistance.


A strong dose of spontaneity infused the start of this movement. It emerged from the lesbian group, THE ISABELS, in Santiago de Cuba who, in 2002, sought help from CENESEX around issues of sexual and reproductive health. From this undertaking a group formed in Havana, then one of transgendered people and thereafter, little by little, new ideas and initiatives emerged whose purpose was to form a network of homosexual men and youth. The interesting thing is that these newly formed groups turned to CENESEX for assistance. This social, communitarian network is meanwhile beginning to expand thanks to ever-growing participation in the provinces. All those prepared as activists presently engage energetically according to their own criteria and suggestions in what could be called the Cuban LGBTHI Movement.


Right, I can't imagine it. For this reason, when we were conducting the street parade last year in Cienfuegos the slogan was: "Socialism Yes! Homophobia No!" The fact remains that the very experimentation that is Socialism can tolerte no discrimination of any kind.


The country's leadership is cognizant of the fact that these realities have to be part of our policies and our ideological perspectives. Our job consists in transforming ways of thinking that have to be then passed on through education and with the support of all people and institutions.


In all ages, the arts are ahead of the sciences in communicating these realities or social concerns. This happened likewise in Cuba, and these contradictions - in one way or another, depending on the artists' points of view - were always reflected in works of art and literature.

My formation is in pedagogy and I always found in art a resource for educating and for communicating much more interesting than simple talk. For this reason, in our work at CENESEX, we muster the help of artists since such assistance is much more effective in communicating our message and often with greater impact.

To launch the National Day against Homophobia we went to the Ministry of Culture, UNEAC [the Union of Cuban Writers and Artists] and the Association of Saíz Brothers [AHS] to solicit support. In order that our project succeed, we needed a coming together of all those people who had in any way taken up similar initiatives. In order to struggle for full respect for all sexual diversity we have to unite as a country, a nation and a society. Isolated, we get nowhere. And the Cuban arts communities are at work full force in this struggle for social transformation.


Much remains to be done, and for this I say that the new Code is not the end point, but rather one of our activities which is going to facilitate in advancing LGBT rights. But, again, it is not the only one. Laws by themselves do not guarantee human rights. The latter must be reinforced through other expressions of political will.

We have also prepared the rough draft of a proposal for a Decree Law in regard to gender identity and we are reviewing forms of legislation from other countries so as to include in our proposals those elements most in keeping with our own situation and in accordance with struggles against all forms of discrimination. The Penal Code is also going to change as will the Labor Code. And at the moment when the Constitution comes up again for revision, we shall have already looked ahead for inclusion of provisions that will facilitate broad coverage in the area of LGBT rights.

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Entrevista con Mariela Castro

El socialismo no puede ser homofóbico
Helen Hernández Hormilla• La Habana, Cuba

Foto: R. A. Hdez

Desde hace seis años, la lucha contra la homofobia y la transfobia en Cuba se ha ido convirtiendo en un tema de la agenda pública. Pese a los arraigados prejuicios machistas y heteronormativos que permanecen en la cultura y la historia de la Isla, las personas de la comunidad LGBTI (lesbianas, gays, bisexuales, trans e intersexuales) se han unido para defender sus derechos a ser reconocidas y aceptadas con respeto en todos los espacios de interacción humana. Ante quienes prefieren enjuiciar, discriminar y estigmatizar, la respuesta ha sido una campaña educativa y el impulso al empoderamiento de estas poblaciones para que se les reconozca el legítimo disfrute de su ciudadanía.


Mariela Castro


La causa ha tenido un repunte debido a las acciones emprendidas por el Centro Nacional de Educación Sexual (CENESEX) que desde su creación, a finales de los años 80, promovió una sexualidad diversa y responsable. Parte de este trabajo se ha concretado en la celebración de las Jornadas Nacionales de Lucha contra la Homofobia, realizadas desde 2008 en fecha cercana al 17 de mayo cuando se celebra el Día Internacional de Lucha contra la Homofobia en recordación a la fecha en que la Organización Mundial de la Salud suprimió la homosexualidad de su lista de enfermedades mentales, en 1990.

Cada año, las Jornadas se extienden en tiempo y espacio, al punto de que las actividades centrales se han desarrollado más allá de la capital, en las provincias de Santiago de Cuba, Villa Clara, Cienfuegos y este 2013 en Ciego de Ávila. La participación de los medios de comunicación y el impulso del activismo ciudadano han sido elementos distintivos de la sexta edición de la Jornada, que inició en La Habana el 9 de mayo con actividades académicas, pasacalles, paneles comunitarios y espectáculos artísticos que se extendieron desde el 14 hasta el 17 a la sede avileña.

En casi todas las acciones puede encontrarse a Mariela Castro Espín, máster en sexología y directora del CENESEX, quien se ha convertido en la principal figura cubana que defiende las demandas de las personas LGBTI, a la que prefiere sumar la H pues también son muchas las y los heterosexuales de esta lucha. Convencida de que el socialismo resulta imposible si no se supera la homofobia, la especialista y diputada a la Asamblea Nacional de Cuba llama a involucrar decisores, alcanzar políticas públicas equitativas e integrar todas las batallas contra la discriminación.

Buscando ampliar las respuestas sobre los condicionamientos culturales que determinan las perspectivas de la comunidad LGBTI en la Isla,
La Jiribilla intercambió inquietudes con la principal responsable de estas Jornadas.

¿Cuáles son los valores culturales e históricos que, en el caso de Cuba, sustentan la homofobia?

Como toda forma de discriminación, la homofobia tiene que ver con valores que se fueron generando en la mayoría de las sociedades conocidas, basados en la dominación. Este afán por el poder y control social que ha determinado la historia de la humanidad se expresa en distintas formas de discriminar, porque para poder dominar hay que generar argumentos e ideologías que lo sustenten. Esos imaginarios se han convertido en prejuicios heredados de manera inconsciente. Se siguen repitiendo, aunque la gente se lamente, sobre todo en detrimento de quienes tienen situaciones más desventajosas.

Distintas tendencias de pensamiento como el feminismo, la sociología, los estudios de género, la antropología feminista, la sociología de la sexualidad, la sicología, las ciencias médicas, entre otras, han aportado elementos y evidencias para describir estas situaciones de discriminación. Son los mecanismos de poder los que generan los prejuicios. La historia de la misoginia, por ejemplo, se expresa en el caso de las brujas en Europa, pero en nuestro continente hay una historia colonial de violencia. Y todavía se siguen utilizando esos mecanismos para satanizar pueblos y apropiarse de sus riquezas, como con los musulmanes, o los pueblos originarios de América, llamados herejes.

Revisando estos elementos teóricos y metodológicos junto al pensamiento marxista, encuentro el recurso para, dentro de lo que ha sido la historia de Cuba y la historia de la Revolución, aportarle a nuestro proyecto social una causa obviada por los prejuicios.

Parece que alguien tenía la ilusión de que la Cuba revolucionaria hubiera sido casi extraterreste, y en los 60 y 70 no fuese tan homofóbica como el resto del mundo. Hubiese sido maravilloso tener esa oportunidad, pero no era posible pedirle tanto al pueblo cubano en un tiempo en que todavía las ciencias médicas seguían patologizando la homosexualidad y a las personas transgénero, cuando muchas iglesias satanizaban a personas homosexuales. Todavía las ideas dominantes tienden a descalificar a estas personas y a quitarles oportunidades; todavía en el mundo son víctimas de crímenes de odio, con cifras preocupantes al punto de que se está haciendo un llamado internacional para establecer políticas en este sentido.

La homofobia se expresa en Cuba y el mundo como cualquier otro acto de violencia, física o sicológica. Sin embargo, tantos años de Revolución han instituido el valor de la solidaridad, de reaccionar ante la injusticia, y eso es lo que nos produjo la inquietud de iniciar esta lucha. Cuando alguien está sufriendo, cuando una persona está siendo humillada, reaccionamos, aun cuando no estuvieran todos los elementos y los tuviéramos que adquirir en el camino.

Fuimos a buscar qué decir, qué hacer, cómo dialogar con la población para que las personas homosexuales y transgéneros no fueran discriminadas, que nadie se creyera superior a otro por su orientación sexual.

La Revolución cubana está dando un ejemplo de que es posible, ya sea en el capitalismo o en el socialismo, tener una sociedad que reconozca y respete la diversidad sexual. En el caso de un país en transición socialista es más coherente todavía.

Al comenzar las Jornadas nacionales contra la Homofobia en 2008, el país estaba dando también una señal de revisar su historia.

En efecto. Eso me parece muy valioso y es lo que hace que siga siendo una Revolución.

Cuando estuve en Filadelfia y San Francisco, ciudades estadounidenses importantes para el movimiento LGBTI norteamericano, me di cuenta que estos procesos han estado involucrados con otras libertades civiles, con las luchas por la independencia o los derechos de las mujeres. Toda esa experiencia dio herramientas para luchar por los derechos LGBTI.

Cuando triunfó la Revolución, Fidel tenía el Programa del Moncada, con varias problemáticas sociales identificadas, y comenzaron a trabajar en función de eso. Sin embargo, este tema no estaba recogido ni tampoco existía un movimiento internacional claro a favor de estos cambios.

¿Qué hace idóneo el contexto cubano de los 2000 para emprender estas Jornadas?

El escenario de avance de un proyecto de justicia y equidad social como la Revolución, no quitaba que fuera una sociedad fuertemente homofóbica. Después, los progresos en cuanto a los derechos de las mujeres abrieron un camino. El desarrollo que fue tomando la sociedad cubana en la construcción de su diseño de democracia, dio elementos para hacer más visible esta causa. A la par, las ciencias sociales y los movimientos de derechos humanos han ido avanzando en el mundo, y como parte de esta gran aldea global vamos adquiriendo conocimientos para incorporarlos a nuestro proyecto social.

Hemos cuidado de no reproducir mecanismos o iniciativas, sino que estudiamos la manera en que se dieron estas luchas en otros países para tomar lo valioso e introducirlo en nuestra realidad. Cuando se importa acríticamente una moda o tendencia se está siendo tan superficial que no se logran cambios sociales. Preferimos incorporarnos a nuestra realidad de manera participativa, convocando a varias instituciones sociales para construir proyectos entre todos y todas. Eso nos ha facilitado el diálogo con las instituciones y el Partido Comunista de Cuba.

Pasados seis años de la Jornada se advierte un incremento de la visibilidad del tema.

Aunque no tenemos investigaciones que midan el impacto de la Jornada, nuestra percepción es que ha habido un cambio sustancial, porque antes de estos temas no se hablaba y si se hacía era solo para descalificar a las personas LGBTI, incluso excluirlas. Pero ahora la sociedad cubana está discutiendo y exponiendo sus puntos de vista, sus dudas y las contradicciones. Hasta la oposición que se genera es muy saludable para impulsar el debate.

Mucha gente ha reconocido que es homofóbica y pide más orientación. Se nos acercan tanto familias como población en general en busca de ayuda.

Por otra parte, hay un cambio en la política informativa sobre el tema. Este año notamos que se confía más en la capacidad de las y los periodistas y en general de nuestra prensa para comenzar a socializar muchos de estos mensajes. Por ejemplo, en la medida en que divulguemos que existen espacios de atención jurídica en el CENESEX para dar respuestas a la discriminación, más personas van a venir solicitar nuestra ayuda.

¿Qué le aporta el movimiento LGBTI cubano al civismo?

Este movimiento se fue formando con una alta dosis de espontaneidad. Surgió a partir del grupo Las Isabelas de lesbianas en Santiago de Cuba que en 2002 pidieron ser atendidas por el CENESEX en el tema de la salud sexual y reproductiva. A partir de ahí, se integró un grupo en La Habana, luego el de personas trans y, poco a poco, surgieron nuevas ideas e iniciativas para integrar hombres homosexuales y jóvenes en una red.

Lo interesante es que esos grupos formados pidieron ser atendidos por el CENESEX. La red social comunitaria comienza por nosotros pero se va enriqueciendo con la participación en varias provincias. Las personas preparadas como activistas están participando muy activamente con sus criterios y sugerencias en lo que pudiera llamarse movimiento LGBTHI cubano.

Ud. ha dicho varias veces que no puede concebirse el socialismo con homofobia.

No, no lo puedo concebir. Por eso, cuando estábamos haciendo el Pasacalle en Cienfuegos el año pasado propuse el lema “Socialismo sí, homofobia no”. Es que el proyecto de experimentación que es el socialismo no puede tener ningún tipo de discriminación.

¿Qué pudieran estar señalando entonces gestos como la inclusión del tema en el programa de la Conferencia del PCC o la participación de Miguel Díaz-Canel, primer vicepresidente cubano, en la Gala contra la Homofobia en el Karl Marx?

La dirección del país está más concientizada de que esta realidad debe formar parte de nuestra política y de elementos ideológicos, porque nuestro trabajo consiste en transformar pensamientos, que deben ser trasmitidos mediante la educación y con el apoyo de todas las personas e instituciones.

La comunidad artística cubana ha sido siempre abanderada de estas causas.

En todas las épocas, las artes se van por encima de las ciencias para comunicar realidades o preocupaciones sociales. En Cuba sucedió lo mismo, y en las obras de arte y literatura se reflejaron siempre estas contradicciones, de una manera o de otra, con los puntos de vista de sus artistas.

Soy formada en la pedagogía y siempre encontré en las artes un recurso para educar, para comunicar, mucho más interesante que una simple charla. Por eso, en nuestro trabajo del CENESEX también convocamos artistas, porque es mucho más efectivo para comunicar este mensaje, y a veces llega de manera más impactante.

Al iniciar la Jornada fuimos al Ministerio de Cultura, la Unión de Escritores y Artistas de Cuba (UNEAC) y la Asociación de Hermanos Saíz (AHS) a solicitarles apoyo. Necesitábamos que todas las personas que de alguna manera habían tenido alguna iniciativa similar se unieran en este proyecto.

Para luchar por el respeto a la diversidad sexual debemos partir de nuestra unión como país, como nación, como sociedad. De manera aislada no se avanza y las artes cubanas están trabajando a plenitud en esta estrategia de transformación social.

Mucho se ha promovido la necesidad de aprobar un nuevo Código de Familia donde se acepten las uniones consensuales entre personas del mismo sexo. Pero, una vez que se apruebe, ¿cuáles serían las otras demandas legales?

Queda mucho, por eso digo que el nuevo Código no es la meta, sino una de nuestras acciones que va a facilitar avanzar en los derechos LGBTI, pero no es la única. Las leyes por sí mismas no garantizan derechos humanos. Estos deben ser apoyados por otras expresiones de voluntad política.

Nosotros preparamos también un anteproyecto de Decreto Ley sobre la identidad de género y estamos revisando legislaciones de otros países para incluir los elementos más afines a nuestro contexto con respecto a las luchas contra todo tipo de discriminaciones. También el Código Penal se va a cambiar, el Código del Trabajo. Y cuando la Constitución vuelva a ser revisada en su momento, tenemos previsto incluir elementos que faciliten una amplia cobertura en el campo de los derechos LGBTI.