Havana, Friday, May 18th. 2012.  Year 16/ Number 136

Cuba in 1912: Armed Protest and Racist Massacre

A CubaNews translation. Edited by Walter Lippmann.

This year is the 110th anniversary of the inauguration of the Cuban Republic. The date brings to memory the greatest dream of a community that had been slowly formed on the Island and the epic armed struggles and huge sacrifices that created the Cuban nation. The massive insurrection of 1895-1898 had ended only 15 years before. The Ejercito Libertador [Liberation Army] had defeated the colonial forces in spite of the impressive Spanish military effort, and the genocide that decimated the population; the Revolution established the Republic in Arms, formed hundreds of thousands of citizens, made all Cubans the sons and daughters of this land and inevitably led to the establishment of a Republican State.


For the Cuban people, May 20th was a symbol of its victory, but at the same time it was the mark of a deep frustration that postponed the great task of national liberation. The United States had militarily occupied Cuba, forced the shutting down of the Revolution institutions diminishing their accomplishments, and only left when the bondage that turned the country into a neo colony under Yankee rule was in place. They established a liberal economic system of capitalist exploitation and a political system manipulated by their imperialist partners and the bourgeoisie in Cuba. In 1909 General José Miró Argenter, Chief of Staff of Antonio Maceo, in his narrative of the campaigns of the Titan [
Antonio Maceo was called Titan of Bronze] devoted a chapter to José Maceo, whose end contains the depiction of the terrible evils that came, and the abandonment of the ideals of the Revolution. The last phrase is the anguished cry of one of the radical revolutionaries of ‘95: “There are no longer troops to cheer their commanders, or commanders to raise the flag of the Revolution!”


The history of a time always contains more than one story. If we look into the diverse composition of the Cuban population, we immediately see the history of the social construction of races and of racism. The new economic formation, in place at the end of the 18th Century, used as labor force more than a million African slaves and their descendants in a period of less than a century. The colossal sugar export business made Cuba one of the richest colonies in the world and brought together technological and labor organization revolutions, efficient entrepreneurs, very modern urban ways of life and a very sophisticated, western and capitalist culture of elites. But at the same time it ruthlessly exploited labor, destroyed lives and despised the culture of a big sector of the Cuban population, created a strong system of castes and spread an anti black racism that became one of the features of the Cuban culture that was being formed.   

Not until 1886 did slavery in Cuba end. It was a demand of full-fledged capitalism and the advance of the country into a subordinated integration in a world system that was entering its imperialist stage. But for the newly born Cuban people Abolition was the daughter mainly of a political event: the 1868-1878 Revolution for Independence and Abolition. This has a tremendous historical importance, because colonialism and imperialism need their victims to feel inferior human beings who do not aspire to perform deeds or create something on their own. At the time, the representation of the Cuban was closely linked to insurrectional patriotism, to the conquest of freedom and to abolitionism.  

Together with the end of slavery, the period between 1880 and 1895 registered very important processes and events related to race and racism. I will only point out that the majority of blacks and mulattoes had to try to climb out of the bottom of society where they had been kept. They could try to do this by means of work, education for themselves and their children, and by renouncing their own cultural practices that were considered backward. They had to take on behavior patterns and aims of the “white” culture. From the starting point of their huge economic, social and cultural disadvantages, this was impossible, or very difficult, but formally it was an open possibility for every individual. A certain number of blacks and mulattoes formed associations; they identified themselves as such, and tried to obtain improvements for their individuals and collectives. On the other side, racism was becoming “scientific”, and Cuban scholars discussed whether blacks were inferior beings because of biological or social causes.   

But the politics and proposals of José Martí promoted a different path and a different history. The new revolution would have an incomparably wider reach and very ambitious purposes. Many blacks and mulattoes participated with the Apostle and his white comrades in its organization, and together they went to a war that soon became an immense popular wave that involved the whole country. In this struggle, the blacks in Cuba became Cubans who were black. The participation of non-whites was massive, and their behavior was an example of sacrifice, heroism and discipline. The Mambí Army [
Cuban Liberation Army] was the first in America with a truly multiracial command, not just multiracial troops. Those who had not been included as Cuban citizens, because of the dominant thoughts in the 19th Century, those who had been born and lived with the stigma of being perpetual children, of having doubtful morals, of being inferior and dangerous, found a new pride: that of having been protagonists in the glorious epic for the creation of the independent Homeland and the new Republic.   

The bourgeois neocolonial republic also failed to fulfill the revolutionary commitment concerning the majority of blacks and mulattoes and racism. Their material situation remained almost the same as in 1894, but the changes had been very profound. Since 1899, the claims for equal rights and opportunities were strong and explicit. The foundation in Havana, on August 7, 1908 of the Agrupación Independientes de Color, which later became a political party, would have seem an action of this type. But in fact it was the first act of a bloody drama.  

The Partido Independiente de Color (PIC) was one more among the children of the ‘95 Revolution which had multiplied the political actors and universalized citizenship. But racism which had been deeply hurt by the revolution, recovered strength in the area of a predominant social conservatism to complete the system of domination. Neither the legality of integration nor the political demagogy could change the essence of this reality. However, the PIC set to organize a struggle for true equality and specific rights through the legal channels of the political system and freedom of expression. Its main leaders were war veteran Evaristo Estenoz, coronel Pedro Ivonnet – a Mambí hero of the Invasion and the campaign in Pinar del Río, Gregorio Surín, Eugenio Lacoste and others. The PIC had several thousand followers in the country, formulated social demands favorable to the entire humble and working population in Cuba and upheld a patriotic and nationalist stance.   

The Independientes de Color [
Colored Independents] operated within the new conditions of the post revolutionary setback, but many of them were war veterans as the presidents of the republic. We must understand how self-assured and legitimate those fighters felt: it was natural for them to promote confrontations or negotiations, to press here and there, to argue, and organize; in other words, to act in social movements and make politics. But the national patriotism they shared was turned against them and manipulated by those who surrendered to imperialism. For the people of all colors, the national identity was paramount and was decisive above everything else; it tended to be blind to racial and labor matters, and rejected them when they seemed to weaken national union. The PIC did not enjoy the support of the majority of blacks and mulattoes in Cuba.  

The bourgeois power attacked it without respite, because it threatened its bipartisan liberal/conservative political hegemony by using the rules of the system. Cynically accused of racists, the Colored Independent were declared illegal in 1910 by means of the Enmienda Morúa to the Ley Electoral [
Ammendment to the Electoral Law] and leaders and activists were held in prison for six months. Thus harassed and unable to resort to electoral means, they finally opted to launch an armed protest on the symbolic date of the tenth anniversary of the inauguration of the Republic. Their aim was the legalization of their Party. This way of pressure was not unusual in the political environment of the times; it was used by many politicians during the first three decades of the republican era.  

But the government of José Miguel Gómez mobilized thousands of soldiers and paramilitary against them while a dirty press campaign satanized them.  The massacre took place in the months of June and July. More than 3000 helpless non-white Cubans were murdered, mostly in Oriente province, the main scene of the uprising. There was no solidarity for them; they were left alone in the fields of their homeland, victims of a warning lesson that set the boundaries that the humble could not trespass in the Cuban Republic. The official Republic celebrated the great crime, and immediately erased it from memory. And because of the need to survive and aspire to a certain social progress, it was also forgotten by the majority of the discriminated and dominated in that society. 

I summarize the consequences of that horrendous event. First, the massacre wrote in blood the principle that the republic would not allow social diversity to organize itself politically. On behalf of national unity, the standing order became untouchable. Two, the armed protest was a wrong tactic and disastrous for the PIC, because they could not create a correlation of forces that would make the government negotiate, and they were prey to their strategy. Three, the political manipulation of President Gómez and some others in an electoral year were set aside, and the catchphrase “The Homeland is in danger” justified the great repression. Four, there was evidence of the pressure from the United States and the kind of reality they could impose at their whim. Five, the military instrument was totally alien to the Ejército Libertador [
Liberation Army] despite of the fact that many commanders came from this. It now served domination. Six, it was an opportunity to repress deeply a wide sector of the eastern rural population and reduce the danger of a reaction against the despoiling and poverty brought about by the ongoing capitalist expansion. Seven, it evidenced the considerable weight of anti black racism in the Cuban society of the time, a fact that facilitated crime and impunity.     

The socialist national liberation Revolution that triumphed in 1959 has achieved colossal advances in the life of the Cuban people, their social relations, social organization, political awareness and feelings. The process has allowed us to discover the immense richness of our diversities, and also how much progress we still have to make in several areas. One of these is the persistence of racism in our country, and the fact that many of the disadvantages faced by groups of Cubans are more frequent for blacks and mulattoes. This is why the commemoration of the movement of the Independientes de Color and the 1912 massacre is, apart from a rescue of the memory of our Cuban struggles, a stimulus in our efforts to conquer full justice.

Racism can only be defeated if it is fought as part of more ambitious struggles that go beyond antiracism. The Cuban socialist struggles of the present are of necessity antiracist. But at the same time it is indispensable to denounce and condemn racism with strength and consistency, fighting it always, making no concessions on behalf of the belief that certain general changes will automatically bring about the bankruptcy and end of racism. We cannot be weak when facing racism – or to a certain extent become accomplices – on behalf of strategies or sector prejudice, and the perverse occultation of some evils under the robe of carrying out alleged defenses of our society. We must not be contented with the fact that the existing culture is Culture, full stop, and the only one possible. And here antiracism and socialism merge again, because the latter is an interminable succession of cultural changes for the improvement of human beings and for transformations in social organization aimed at more social justice, wellbeing for all, and national sovereignty more effectively autonomous and popularly powerful.     





La Habana, viernes 18 de mayo de 2012. Año 16 / Número 136

Cuba en 1912: protesta armada y matanza racista


Hace un siglo del décimo aniversario de la inauguración de la república cubana. La fecha remite al máximo anhelo de la comunidad creada paulatinamente en la Isla y a la gran epopeya de luchas armadas y sacrificios sin cuento que creó la nación cubana, culminada hacía apenas 15 años en la insurrección masiva de 1895-1898. El Ejército Libertador se impuso al colonialista, a pesar del inmenso esfuerzo militar español y el genocidio que diezmó a la población; la Revolución instituyó la República en Armas, formó a cientos de miles de ciudadanos, convirtió en cubanos a todos los hijos de esta tierra e hizo inevitable el establecimiento del Estado republicano.

Algunas de las personalidades que se convirtieron en los principales dirigentes del partido.

Para el pueblo cubano, el 20 de Mayo era un símbolo de su triunfo, pero al mismo tiempo era la marca de una frustración insondable que pospuso la gran tarea de la liberación nacional. Los Estados Unidos habían ocupado militarmente a Cuba, forzado el cese de las instituciones de la Revolución y disminuido sus logros, y solo se marcharon cuando quedaron forjadas ataduras que convirtieron al país en una neocolonia sometida al arbitrio yanki, un sistema económico de explotación capitalista liberal y un sistema político en que predominaron los cómplices del imperialismo y de la burguesía de Cuba. En 1909, el General José Miró Argenter, jefe de Estado Mayor de Antonio Maceo, al narrar las campañas del Titán, le dedicó un capítulo a José Maceo, cuyo final contiene una pintura terrible de los males que sobrevinieron y del abandono de los ideales de la Revolución. La última frase es el grito de dolor de uno de los revolucionarios radicales del 95: "¡Ya no hay tropa que aclame a los caudillos, ni caudillos que alcen la bandera de la Revolución!".

La guardia rural llevó a cabo la masacre y los linchamientos.

La historia de una época siempre contiene más de una historia. Si atendemos a la composición diversa de la población cubana, salta de inmediato la historia de la construcción social de razas, y del racismo. La nueva formación económica implantada a finales del siglo XVIII utilizó como fuerza de trabajo a más de un millón de esclavos africanos o descendientes de ellos en poco menos de un siglo. El colosal negocio exportador azucarero convirtió a Cuba en una de las colonias más ricas del mundo y trajo revoluciones tecnológicas y de organización del trabajo, empresarios eficientes, formas urbanas de vida muy modernas y una cultura de elites muy sofisticada, occidental y capitalista. Pero al mismo tiempo explotó despiadadamente el trabajo, destrozó las vidas y despreció la cultura de una gran parte de la población de Cuba, creó un férreo sistema de castas y multiplicó un racismo antinegro que logró convertirse en uno de los rasgos de la cultura cubana que se estaba formando.

Solo en 1886 se consumó el final de la esclavitud. Lo exigía el desarrollo del capitalismo pleno y el avance de la integración subordinada del país en un sistema mundial que comenzaba su fase imperialista. Pero para el naciente pueblo cubano la abolición fue hija sobre todo de un hecho político: la Revolución de independencia y abolicionista de 1868-1878. Esto tiene una enorme importancia histórica, porque el colonialismo y el racismo necesitan que sus víctimas se sientan seres humanos inferiores y que no aspiren a realizar hazañas ni creaciones por sí mismos. Ahora la representación de cubano estaba íntimamente ligada al patriotismo insurreccional, a la conquista de la libertad y al abolicionismo.

Además del fin de la esclavitud, el periodo entre 1880 y 1895 registró procesos y eventos muy importantes relativos a las cuestiones de raza y racismo. Solo destacaré que la mayoría de los negros y mulatos debían tratar de salir del fondo de la sociedad en que se les había mantenido, mediante el trabajo, la superación personal y de los hijos, la renuncia a prácticas culturales propias que se consideraran bárbaras —o "atrasos"— y la asunción de comportamientos y fines sujetados a cánones "blancos". Desde las enormes desventajas económicas, sociales y culturales de sus puntos de partida, eso resultaba imposible o muy difícil, pero formalmente era una posibilidad abierta a cada individuo. Cierto número de negros y mulatos se asociaban, se identificaban como tales y trataban de obtener mejoras para los individuos y las colectividades. Enfrente, el racismo se volvía "científico", y académicos cubanos discutían si los negros son seres inferiores por causas biológicas o por causas sociales.

Pero la política y la propuesta de José Martí propiciaron un camino y una historia diferente. La nueva revolución tendría un alcance incomparablemente mayor y unos propósitos sumamente ambiciosos. Muchos negros y mulatos participaron con el Apóstol y con sus compañeros blancos en su organización, y juntos se lanzaron a la guerra, que pronto se volvió una inmensa ola popular y abarcó todo el país. En esa contienda, los negros de Cuba se convirtieron en cubanos que, además, eran negros. La participación de los no blancos fue masiva, y su conducta fue ejemplo de sacrificios, heroísmo y disciplina. El Ejército mambí fue el primero en América realmente plurirracial en sus mandos, y no solo en sus tropas. Aquellos que no habían sido incluidos entre los cubanos por el pensamiento dominante del siglo XIX, los que nacían y vivían con el estigma de ser perpetuos niños, poseer una moral muy dudosa y rasgos de inferioridad y peligrosidad, conquistaron un nuevo motivo de orgullo: haber sido protagonistas en las jornadas gloriosas de la creación de la Patria independiente y la nueva república.

La república burguesa neocolonial incumplió también el compromiso revolucionario en cuanto a la mayoría de los negros y mulatos, y al racismo. Su situación material era casi igual a la de 1894, pero los cambios habían sido muy profundos. Desde 1899, los reclamos de igualdad de derechos y oportunidades fueron fuertes y expresos. Parecería un acto más de ese tipo la fundación de la Agrupación Independientes de Color, en La Habana, el 7 de agosto de 1908, que poco después se convirtió en un partido político. Pero resultó ser el primer acto de un drama sangriento.

El Partido Independiente de Color (PIC) fue uno más entre los hijos de la Revolución del 95, que había multiplicado los actores políticos, transformado el contenido de lo político y universalizado la ciudadanía. Pero el racismo, quebrantado a fondo por la revolución, había recuperado terreno en el marco del predominio de un conservatismo social que completaba el sistema de dominación. Ni la legalidad integracionista ni la demagogia política cambiaban en lo esencial aquella realidad. Sin embargo, el PIC se propuso organizar la lucha por la igualdad efectiva y derechos específicos, utilizando las vías legales del sistema político y de la libertad de expresión. Sus dirigentes principales fueron el veterano Evaristo Estenoz, el coronel Pedro Ivonnet —un héroe mambí de la Invasión y la campaña de Pinar del Río—, Gregorio Surín, Eugenio Lacoste y otros. El PIC contó con varios miles de seguidores a lo largo del país, formuló demandas sociales favorables a toda la población humilde y trabajadora de Cuba y mantuvo una posición patriótica y nacionalista.

Los independientes de color actuaban en las nuevas condiciones del retroceso posrevolucionario, pero muchos de ellos eran tan veteranos como los presidentes de la república. Es necesario representarnos cuánta seguridad en sí mismos y legitimidad sentían esos luchadores; les era natural promover confrontaciones o negociaciones, presionar, argüir, organizar, es decir, actuar en movimientos sociales y hacer política. Pero el patriotismo nacional que compartían fue vuelto contra ellos, manipulado por los mismos que se sometían al imperialismo. Para el pueblo de todos los colores, la identidad nacional primaba y era decisiva sobre cualquier otra; ella tendía a ser ciega frente a las cuestiones raciales y laborales, y las rechazaba cuando parecían debilitar la unión nacional. El PIC no contó con la simpatía de la mayoría de los negros y mulatos de Cuba.

El poder burgués los atacó sin tregua, porque lo amenazaban en el terreno de su hegemonía política bipartidista, liberal-conservadora, al utilizar las reglas del sistema. Acusados cínicamente de racistas, en 1910 se declaró ilegales a los independientes de color mediante la Enmienda Morúa a la Ley Electoral, y se mantuvo presos durante seis meses a dirigentes y activistas. Hostigados e impedidos de utilizar la vía electoral, optaron finalmente por lanzarse a una protesta armada en la fecha simbólica del décimo aniversario de la instauración de la república, en busca de obtener la legalización del Partido. Esa forma de presionar no era insólita en el ámbito político de aquella época, fue utilizada por numerosos políticos durante las tres primeras décadas republicanas.

Pero el gobierno de José Miguel Gómez movilizó miles de soldados y paramilitares contra ellos, mientras una sucia campaña de prensa los satanizó. Durante los meses de junio y julio se consumó la matanza: fueron asesinados más de 3 000 cubanos no blancos inermes, la mayoría en la provincia de Oriente, que fue el principal teatro del alzamiento. No hubo solidaridad para ellos, se quedaron solos en los campos de su patria, víctimas de un gran escarmiento que fijaba claramente los límites que no podían trascender los de abajo en la república cubana. La república oficial celebró el gran crimen, y lo sometió de inmediato a un olvido al que se fueron sumando —por la dura necesidad de sobrevivir y aspirar a algún ascenso social— la mayoría de los discriminados y dominados en aquella sociedad.

Sintetizo un balance de aquel horrendo evento. Uno, la matanza firmó con sangre el principio de que la república no permitiría que la diversidad social se organizara políticamente. En nombre de la unidad nacional se garantizó la intangibilidad del orden vigente. Dos, la protesta armada fue una táctica errónea y funesta del PIC, porque no podían crear una correlación de fuerzas que forzara al gobierno a negociar, y quedaron así a merced de su estrategia. Tres, los rejuegos politiqueros del presidente Gómez y algunos otros, en un año electoral, se dejaron a un lado, y el lema "la Patria está en peligro" justificó la gran represión. Cuatro, las presiones de Estados Unidos y la realidad de que podían imponer su arbitrio. Cinco, el instrumento militar era totalmente ajeno al Ejército Libertador, aunque muchos mandos y oficiales vinieran de él: servía a la dominación. Seis, fue una oportunidad de reprimir a fondo a un amplio sector del campesinado oriental, ante el peligro de su reacción contra el despojo y el empobrecimiento acarreados por la expansión capitalista en curso. Siete, el peso notable del racismo antinegro en la sociedad cubana de la época, que facilitó el crimen y la impunidad.

La Revolución socialista de liberación nacional que triunfó en 1959 ha logrado avances colosales en la vida del pueblo cubano, sus relaciones sociales, la organización social, los sentimientos y la conciencia política. El proceso ha permitido que descubramos la inmensa riqueza que hay en nuestras diversidades, y también que constatemos cuánto nos falta por avanzar en numerosos terrenos. Uno de estos es el referido a la persistencia de racismo en nuestro país, y a que muchas desventajas que confrontan grupos de cubanas y cubanos se marcan más en los casos de negros y mulatos. Por eso la conmemoración del movimiento de los independientes de color y de la matanza de 1912, además de constituir un rescate de la memoria de nuestras luchas cubanas, es un acicate en la brega por la conquista de toda la justicia.

El racismo solo puede ser derrotado si se le combate como parte de luchas que vayan más lejos y que sean más ambiciosas que el antirracismo. Las luchas socialistas en la Cuba actual están obligadas a ser antirracistas. Pero, al mismo tiempo, es indispensable denunciar y condenar el racismo con gran rigor y consecuencia, combatirlo siempre y no hacerle concesiones en nombre de creencias en que determinados cambios generales traerán automáticamente la bancarrota y el fin del racismo. Ni ser débiles ante él —y en cierta medida cómplices—, en nombre de estrategias o prejuicios sectoriales, del perverso ocultamiento de los males para hacer supuestas defensas de nuestra sociedad, o de conformarse con que la cultura existente es la cultura a secas y la única posible. Y aquí se vuelven a reunir el antirracismo y el socialismo, porque este es ante todo una sucesión interminable de cambios culturales, en los sentidos del mejoramiento humano y las transformaciones en la organización social que procuren cada vez más justicia social, bienestar para todos, soberanía nacional más efectivamente autónoma y poder popular.