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The Mysteries of Hemingway
50 years after his death the mysteries surrounding the writer's relations with the FBI and the possible connections of the federal agency with his suicide are still being unveiled.
Leonardo Padura Fuentes
July 30, 2011 21:29:14 CDT

A CubaNews translation. Edited by Walter Lippmann.

50 years after his death the mysteries surrounding the writer's relations with the FBI and the possible connections of the federal agency with his suicide are still being unveiled.

Those who have held in their hands the famous FBI file on Ernest Hemingway affirm it contains 124 pages, 15 of which even today are still held back “in the interest of national defense”. Of the remaining pages, 40 are covered with black ink except for their greetings and signatures, and several more are practically illegible. Between the readable and those crossed out in black, it is possible to determine that the file holds information on Hemingway gathered between 1942, during the 2nd World War and 1974, almost 15 years after his death. 

The existence of 15 censored and 40 carefully crossed-out pages, the permanence of others which barely repeat innocuous information about the days when Hemingway chased German submarines along Cuban coasts, and finally the fact that the writer was a subject of interest for FBI investigations even after his death, at least suggest how problematic the relationship must have been.

The legible documents imply that Hemingway, who in the years of the Spanish Civil War had harshly criticized the federal agency, decided to collaborate with what he would call “the American Gestapo” from September 1942 (while he was already residing in Cuba) with two main objectives: to inform on the activities of the members of the Spanish Falange and Nazi followers on the island, and to launch a search for German submarines to discover where and, above all, who was providing the fuel they needed to sail the Caribbean waters.

The connection is established through the US Embassy in Havana and the person who would receive the information was the "Legal Attaché" R.G. Leddy, an FBI man with little sympathy for Hemingway as reflected in the comments with which he sprinkled his reports. For example, one where he remembers the writer “was actively linked to the Republic during the Spanish Civil War” and  another where he jots down the fact that in 1940 he had joined "a general campaign to slander the FBI after the arrest of certain individuals in Detroit for their alleged violations of the Neutrality Act due to their activities in the Spanish Civil War", and he goes on to affirm that "he has been accused of sympathizing with communism."

Under the wing of the FBI, Hemingway, with his protagonist mania, organized and directed a network of “amateur” informants, but this collaboration would last for only seven months until the 1st of April 1943 when the Ambassador cancelled it on the grounds that the information provided by the writer had been “in almost all cases worthless”. In fact, the reason for laying off Hemingway as a spy must have been the fact that his activities had become dangerous, because they included spying on General Manuel Benítez
, Chief of the Cuban Policía Nacional, a man who enjoyed the complete trust of the then constitutional President Fulgencio Batista, “Cuba’s strong man”.

Hemingway had crossed the line and the Director of the Agency, Hoover himself, tried to set matters straight and wrote in 1942, "Any information you have related to lack of trust in Ernest Hemingway as an informant must be discreetly reported to the Ambassador. In this sense it must be remembered that Hemingway recently provided information related to the refueling of submarines in Caribbean waters which turned out to be unreliable." Hoover also dropped within his comments, political judgments on the writer and others of a personal nature referring to his addiction to alcohol, in a typical operation to undermine Hemingway’s credibility.

A hypothesis that could explain these reactions of the FBI would be that the hunting operation for German submarines would have placed Hemingway on the road to a dangerous revelation. Although there are still no documents as evidence, the suspicion that General Manuel Benítez, from his position of Chief of Police, could have been in charge of selling fuel to the Germans is quite feasible. It is a fact that the Nazis were refueling their submarines in several Cuban ports and there is no doubt that an operation of such magnitude could not have been carried out without the acquiescence of the army (Batista) and the police (Benítez)…

On May 30, 1960, Hemingway was admitted to the Mayo Brothers Clinic, as recommended by a New York psychiatrist. Hemingway had been compelled by his friends to see the psychiatrist, mainly because he had complained that the “Feds” were following him. Seemingly this “persecution mania” had reached its peak during his visit to Spain in 1959, but then when he reached New York, he again started feeling that the eyes of the Feds were on him. His wife Mary Welsh and some friends believed such feelings were a symptom of the writer’s paranoia.

The treatment prescribed at the famous clinic was to subject him to a series of between 15 and 20 electroshocks which wiped out his capacity to write. This procedure known as electro-convulsive therapy was reserved for hopeless patients. A few days after being discharged, in a deep depression, he committed suicide on July 2, 1961 in his Idaho cottage. He was 62, but was so devastated he looked like a very old man… The fact that his widow, the only person with him in his Idaho house when he died, has for years denied the fact that her husband committed suicide is at least unsettling.  

Documents released in 1984, revealed that in fact the writer was being followed and watched by agents acting on orders of Hoover who a few years before had considered Hemingway as “Public Enemy #1”. What was the reason for the preeminence granted to the writer by the FBI?

In the 50’s the FBI learned that Hemingway was planning to write a book about the agency. Documents of the Bureau reveal the fear, particularly Hoover’s, that the book could have damaged the image of his agency, and most of all expressed judgments about his person. The existing animosity against Hemingway was then increased and the Director of the FBI spread the image of a drunk and pathetic Hemingway, with communist-leaning ideas. Perhaps we’ll never know if Hemingway actually began that book. What is certain is that as he made Finca Vigía his residence for 20 years, the house was full of papers belonging to the writer. A few months after the suicide, his widow travelled to Havana and took away the most valuable paintings and the documents she considered important. During her stay she made a bonfire with a huge amount of papers. What did Mary Welsh burn? Only she herself knew. Maybe some of the clues to the persistent FBI surveillance of Hemingway went up in smoke among the trees of Finca Vigía.




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Los misterios de Hemingway

A 50 años de la muerte del escritor siguen en pie los misterios de sus relaciones con el FBI y de las posibles conexiones de la agencia federal con su suicidio 

Leonardo Padura Fuentes
30 de Julio del 2011 21:29:14 CDT

A 50 años de la muerte de Ernest Hemingway siguen en pie los misterios de sus relaciones con el FBI y de las posibles conexiones de la agencia federal con el suicidio del escritor.

Los que han tenido en sus manos el famoso file del FBI dedicado a Ernest Hemingway afirman que está integrado por 124 páginas, de las cuales, todavía hoy, 15 permanecen reservadas «in the interest of the national defense». De las restantes hay 40 manchadas con tinta negra, excepto los saludos y firmas, y varias más prácticamente ilegibles. Entre lo legible y lo manchado se puede establecer que el file recoge información sobre Hemingway reunida entre 1942, en plena Guerra Mundial, y 1974, casi 15 años después de su muerte.

La existencia de 15 páginas censuradas y de 40 manchadas con esmero, la permanencia de otras en las que apenas se repite información insulsa sobre los días en que Hemingway persiguió submarinos alemanes por las costas de Cuba y, finalmente, el hecho de que el escritor haya sido objeto de interés investigativo por el FBI incluso después de su muerte, cuando menos advierten de lo problemática de esa relación.

Los documentos legibles advierten que Hemingway, quien en los años de la Guerra Civil Española había criticado duramente a la agencia federal, decidió colaborar con la que él mismo llamaría «La Gestapo Americana» a partir de septiembre de 1942 (ya radicado en Cuba), con dos objetivos fundamentales: informar sobre las actividades de los miembros de la Falange Española y simpatizantes nazis radicados en la Isla y montar una operación de búsqueda de los submarinos alemanes con el propósito de descubrir dónde y, sobre todo, quién le suministraba el necesario combustible para que siguieran surcando las aguas del Caribe.

La conexión se establece a través de la Embajada norteamericana en La Habana y el encargado de recibir la información era el «agregado legal» R.G. Leddy, un hombre del FBI con muy pocas simpatías por Hemingway, como lo advierten comentarios que dejó caer en sus informes, como en los que recuerda que el escritor «estuvo vinculado activamente con la República durante la Guerra Civil en España», o el otro en que anota el hecho de que en 1940 se había unido a «una campaña general de desprestigio del FBI después del arresto de ciertos individuos en Detroit por su presunta infracción de las Leyes de Neutralidad debido a sus actividades en la Guerra Civil Española», e incluso afirma que «se le ha acusado de tener simpatías comunistas».

Bajo el amparo del FBI, Hemingway, con su manía de protagonismo, montó y dirigió una red de informantes «aficionados», pero aquella colaboración solo duró siete meses, cuando el 1ro. de abril de 1943 el embajador la canceló, alegando que la información entregada por el escritor resultó «en casi todos los casos, carente de todo valor». En realidad la razón de la cesantía de Hemingway como espía debe haber sido que sus actividades habían tomando un cariz peligroso, pues incluían el espionaje del general Manuel Benítez, jefe de la Policía Nacional cubana y hombre de absoluta confianza del entonces presidente constitucional Fulgencio Batista, «el hombre fuerte de Cuba».

Hemingway había cruzado la línea y el propio Hoover, director de la Agencia, trató de poner las cosas en su sitio y escribió en 1942: «Cualquier información que usted tenga con relación a la falta de confianza como informante de Ernest Hemingway debe ser expuesta con discreción al embajador. A este respecto debe recordarse que recientemente Hemingway proveyó información concerniente al reabastecimiento de combustible por parte de submarinos en aguas del Caribe que resultó ser no confiable». Hoover, además, deslizó entre sus comentarios juicios políticos sobre el escritor, y también de carácter personal referidos a su afición al alcohol, en una típica operación de minado de la credibilidad.

Una hipótesis que explicaría estas reacciones del FBI podría ser que la operación de caza de submarinos alemanes hubiera colocado a Hemingway en el camino de una peligrosa revelación. Aunque aún no existen documentos capaces de probarlo, la sospecha de que el general Manuel Benítez, desde su puesto como jefe de la policía, fuese el encargado de poner en práctica la venta de combustible a los alemanes, es muy plausible. Porque si hay un hecho indiscutible es que los nazis reabastecían sus submarinos en varios puertos cubanos y que una operación de este tipo no podía hacerse de espaldas al ejército (Batista) y a la policía (Benítez)...

El 30 de mayo de 1960, Hemingway ingresa en la Clínica de los Hermanos Mayo por recomendación de un psiquiatra neoyorquino. Hemingway había sido compulsado por sus amigos a ver al psiquiatra, principalmente porque se había quejado de que los «feds» estaban siguiéndolo. Al parecer, la «manía persecutoria» alcanzó los más altos niveles durante su visita a España en 1959, pero luego, cuando llega a Nueva York, vuelve a sentir tras sí la mirada de los federales, aunque su esposa Mary Welsh y algunos amigos consideraron que tal sentimiento solo era una manifestación paranoica del escritor.

En la famosa clínica el tratamiento indicado fue someterlo a una serie de entre 15 y 25 electroshocks que destruyeron su capacidad para escribir. Este procedimiento, conocido como electro-convulso terapia, es reservado para los pacientes sin esperanzas de curación. Pocos días después de ser dado de alta, Hemingway, en un profundo estado depresivo, se suicidó, el 2 de julio de 1961, en su cabaña de Idaho. Tenía 62 años pero estaba tan devastado que parecía un anciano... Cuando menos resulta inquietante el hecho de que su viuda, la única persona que estaba con él en la casa de Idaho en el momento de su muerte, haya negado por años que su marido se hubiese suicidado.

Documentos abiertos en 1984, develaron que, realmente, el escritor estaba siendo seguido y vigilado por agentes que actuaban por órdenes de Hoover, quien unos años antes llegó a considerar a Hemingway como «Public Enemy #1». ¿A qué se debió esa preeminencia que le diera el FBI al escritor?

En los años 1950 el FBI supo que Hemingway planeaba escribir un libro sobre la agencia. Documentos del Buró revelan el temor, particularmente por parte de Hoover, de que el libro pudiera dañar la imagen de su agencia y, sobre todo, expresar juicios sobre él mismo. La ya existente animosidad hacia Hemingway se incrementa entonces y el director del FBI hace propagar la imagen de un Hemingway borracho y patético, proclive a las ideas comunistas.

Quizá nunca sabremos si Hemingway comenzó aquel libro. Lo que se puede asegurar es que por haber hecho de Finca Vigía su residencia durante 20 años, en la casa existía una enorme papelería del escritor. Unos meses después del suicidio su viuda viajó a La Habana y cargó con las pinturas más valiosas y la documentación que consideró importante, mientras entregaba a una hoguera una notable cantidad de papeles. ¿Qué incineró Mary Welsh? Solo ella lo supo. Quizá algunas de las claves de la persistente vigilancia que el FBI dedicó a Hemingway pudieron convertirse en humo entre los árboles de Finca Vigía.