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Religious Tourism: A New Modality?

A CubaNews translation. Edited by Walter Lippmann.

Published on July 21st, in
Cultura, NosOtros, Rosa María de Lahaye Guerra interviews M.Sc. Clemente Hugo Ramírez Frías, professor of the Escuela de Altos Estudios de Hotelería y Turismo at Hotel Sevilla in Havana.

Rosa María de Lahaye Guerra:
You tell us you have researched “religious tourism” for a number of years. Could you expand for Cubadebate readers?
Turismo religioso

Clemente Hugo Ramírez Frías: I have studied the subject of religion and its relations with tourism for a little more than ten years, but I don’t think it’s enough. I’ll explain. My research and teaching work until 1999 had been on religion and some related topics alone, but after 1999 I began focusing on the relations between tourism and religion in Cuba, and realized the complexities of the subject and its wide scope. I think the most important thing for your readers is to understand that the relationship between these two social phenomena has many angles and is impacted by a number of factors: social, ethical, political, cultural …

If you consider the two subjects separately – tourism and religion – you’ll see that each has promoted great debates and strong academic confrontations. In the case of tourism some usually approach it only as an economic phenomenon (the industry without chimneys), or restricted to leisure and banal enjoyment, without considering it is also a cultural phenomenon that involves complex social relationships. The analysis of these relationships in the Cuban context has been more difficult as there is no previous research by Cuban scholars on the social aspect of tourism and its links with religion. The subject has been touched upon indirectly or briefly. There are papers by foreign researchers on the subject; many out of context, others more or less objective mainly related to religions of African origin; works by the female researcher Kali Argyriadis come to mind.

RMLG: Do you mean religion has adjusted to the interests of tourism? Or you believe religious tourism is the kind that promotes religion without changing it?

CHRF: So-called religious tourism is only one aspect of the relationship. I mean to say that the object of my research is wider: it deals with the processes involved in the relationship between tourism and religions in Cuba, the inter-influences that have materialized between groups and people, between residents and tourists, and the factors that have an influence upon them.

Religious tourism is one of the oldest forms of tourism. Many relate it to the phenomenon of pilgramage, and some consider it the same thing. Others believe religious tourism may have a wide spectrum of motivations which can be religious or not. They go from religious art appreciation to a purely religious objective like taking part in a religious ceremony to be initiated in a particular religion. There are those who reject the terms religious tourism and spiritual tourism on the grounds that tourism has a strong connection with the market and this is in opposition to the spiritual essence of religion.

In the world today, many sacred spaces have been invaded by the market and this is in contradiction with the spiritual essence of religion. There are examples in many countries where the arrival of tourism has eroded religious customs and traditions and the commercialization of rituals has been denounced. You can see that great religious centers visited by great multitudes have become buying and selling enterprises. I’ve seen on a web site of religious tourism the business reaches 18,000 million dollars and 25% of the tourists in the world have religious goals in their tours.
In fact, not only tourism originating in capitalist societies is dominated by marketing. The global development of capitalism has turned everything into commodities. The conflicts in the relationship between tourism and religion are part of an historical process.

In other words, if we talk about tourism this way, we also need to discuss how religion has adopted different shapes in such contexts. There’s talk of religions a la carte, in the midst of a religious revival that resembles a big fair of pragmatic options to choose from. There is also the so-called Theology of Prosperity that preaches material richness as sacred and God’s preference for rich people.

Fortunately, religious sectors which maintain the spiritual values of authentic religions remain and resurface, some linked to social movements. In Latin America, these can be found associated with the rebirth of pre-Colombian and religions of African origin. There is no doubt that tourist activity offers countless benefits to a country’s development, but its presence always has socio-cultural consequences on the life style, including changes in the system of values, of the inhabitants of tourist areas. 

Cuban society is not exempt from international influences and the internal contradictions which generate negative consequences for the relationship between tourism and religion, but I believe some of the negative contradictions of tourist activity can be neutralized in the Cuban context. This may not be at all possible in other societies.

Considering the features of Cuban society, I don’t think official state promotion of religious tourism is convenient, mainly because of the controversial nature of the term; particularly if religious tourism is seen as the tourist value of religious and sacred events. Studies have shown the negative impact of using religious activities or rites for tourism. I think that if there is religious tourism in Cuba, this must be free from any intentional tourist marketing promotion.

If we consider as a tourist every person who travels -- for any reason whatsoever, including religion – away from their place of permanent residence, then any foreigner or group of foreigners travelling to Cuba to take part in a religious rite can be considered as involved in religious tourism. However, even when one has to use tourist services and facilities: a hotel, a car rental, etc. the trip has not been the result of tourist promotion, but rather of a personal motivation. There is also the tourism resulting from exchange programs between Cuban churches and foreign co-religionists. These exchanges produce a significant flow of trips by religious groups who enter the country with a religious visa, perform joint religious activities and some of these groups also come in solidarity.

We would have to balance the positive aspects of this relation. From the cultural and touristic points of view, many of the religious contexts have great value. Religious expressions are cultural manifestations of great attraction for tourists; not only because of their intrinsic aesthetic values, but also because of the ethical and cultural values they transmit.

I repeat this phrase to my students, “Apart from being a marketing phenomenon, tourism is a cultural and spiritual enrichment activity, it is a source of knowledge and mutual understanding among peoples.”

For all the above, I propose the term cultural tourism on religion to name these possibilities. A kind of cultural tourism based on the rich religious culture of our people, mainly the popular religions of African origin with their color, heritage, values, artistic performances, dances, costumes, songs. According to data by Dr. Jesús Guanche, there are more than 90 religious music and dance groups registered by the Consejo Nacional de Casas de Cultura (CNCC) [National Council of Houses of Culture NCHC]. There is also the ancestral wisdom of these religions which can enrich the knowledge of our visitors. Tourism helps our values to be understood. Sometimes a look at others makes it easier to look at ourselves.

RMLG: How is all this connected to the NCHC (National Council of Houses of Culture)?

CHRF: I place great importance on the houses of culture and other centers like the municipal museums, because they can serve as links between tourism institutions and the religious community keeper of the heritage. The idea is to bring tourism to these manifestations and not the other way around. The houses of culture and the museums are linked to entities and influential religious leaders that promote community projects aimed at developing values. Thus their importance as bridges to tourism and watchers of any negative impacts in this relationship. Community institutions are well-versed on our heritage and can protect it.

RMLG: What are religious visas about?

CHRF: As of 2004, the George W. Bush administration left only a very narrow passageway for US citizens to travel to Cuba: it was the religious passageway. Licenses were given to religious groups to travel to Cuba provided they did not engage in any other activity except religion. It is a well-known fact that this modality has been utilized or politically manipulated by the US government against Cuba. But what is most important is that many of these groups have shown solidarity. Many Americans who visited Cuba this way have realized that Cuban reality is very different from the way slanderous propaganda portrays our country. For these exchanges the Cuban state has established --through MINREX [Cuban Ministry of Foreign Affairs] -- that anyone travelling from the US to Cuba with a religious license must have a religious visa backed by a Cuban religious institution.

RMLG: You mentioned some stores that sell religious merchandise. Could you comment further?

CHRF: I only know of one State-owned store named Orishas; someone told me there are others but I haven’t seen them. The one I do know sells white clothes, soup bowls, umbrellas, mats, images, etc. In my view if these articles are not presented as sacred objects, there is no contradiction with the secular nature of the state because a state-owned institution must not commercialize any religious objects or symbols. That does not apply to privately-owned stores that have obviously flourished in the last few months more than ever before.



URL del artículo : http://www.cubadebate.cu/temas/cultura-temas/2011/07/21/turismo-religioso-%c2%bfnueva-modalidad/




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Turismo religioso: ¿nueva modalidad?

Publicado el 21 Julio 2011 en Cultura, NosOtros, Rosa María de Lahaye Guerra

Entrevista al MsC. Clemente Hugo Ramírez Frías, profesor de la Escuela de Altos Estudios de Hotelería y Turismo radicada en el Hotel Sevilla de La Habana.

Rosa María de Lahaye Guerra.- Dice Ud. que ha investigado por un buen número de años sobre ¿turismo religioso? ¿Puede explicar a los lectores de Cubadebate?

Turismo religioso

Clemente Hugo Ramírez Frías.-  He estudiado el tema de la religión en su relación con el turismo durante poco más de diez años, pero no creo que sea un buen número de años. Le explico, mis investigaciones y el trabajo docente hasta 1999 habían sido sólo del tema de la religión y otros temas relacionados, después de ese año es que comienzo a tener una mayor intencionalidad en la observación de las relaciones del turismo con la religión en Cuba y, me di cuenta de las complejidades del tema y el amplio campo que abarca. Creo que lo más importante para los lectores es comprender que  la relación entre estos dos fenómenos sociales tiene muchas aristas, inciden factores sociales, éticos, políticos, culturales…

Si analiza los dos conceptos por separado -el turismo y la religión- cada uno han desatado grandes debates y hasta fuertes confrontaciones académicas. En el mismo caso del turismo se suele enfocar por algunos, solo como un fenómeno económico (la industria sin chimenea) o limitado al ocio y el  disfrute banal, sin tener en cuenta que el turismo, además, es un fenómeno cultural, que entraña complejas relaciones sociales.

El análisis de estos vínculos en el contexto cubano se me ha hecho más trabajoso al no haber encontrado investigaciones anteriores realizadas por estudiosos cubanos sobre el aspecto social del turismo, y su relación con la religión. El tema se ha tocado de forma indirecta o brevemente. Existen artículos de investigadores extranjeros que lo abordan, muchos de manera descontextualizada, otros han sido más o menos objetivos, principalmente en lo referente a las religiones de origen africano, me viene a la mente trabajos de la investigadora Kali Argyriadis.

R.M.L.G.- ¿Quiere decir que el culto se ha puesto en función del turismo? ¿O  más bien se entiende por turismo religioso, aquel turismo que  promueve la religión sin desvirtuarla?

C.H.R.F.- El llamado turismo religioso sólo es una parte de esa relación. Me refiero a que mi objeto de investigación es más amplio: son los procesos que intervienen en la relación entre el turismo y las religiones en Cuba, las interinfluencias que se han producido entre los grupos y las personas, entre residentes y turistas y factores que inciden en ello.

El turismo religioso se considera una de las formas más antiguas de turismo. Muchos lo asocian al fenómeno de la peregrinación y, algunos hasta lo ven como sinónimo. Otros aceptan en el turismo religioso una gran amplitud de motivaciones que pueden ser directamente religiosas o no, desde apreciar el arte religioso, hasta el viaje que se realiza con el objetivo puramente religioso, digamos, participar en una ceremonia religiosa para iniciarse en esa religión.

También hay quien rechaza los términos, tanto turismo religioso como turismo espiritual. Se alude a la fuerte presencia del mercado que existe en la actividad turística en contraposición con la esencia espiritual de la religión.

En el mundo de hoy muchos espacios sagrados han sido invadidos por el mercado y esto entra en contradicción con la esencia espiritual de la religión. Se conocen ejemplos de diferentes países donde con la llegada del turismo se han erosionado costumbres y tradiciones religiosas y se ha denunciado  la comercialización de rituales. Usted puede observar que grandes centros religiosos visitados por multitudes se han convertido en empresas de compra-venta. He visto en un sitio Web de turismo religioso que el negocio asciende a 18 000 millones de dólares y que un cuarto de los turistas en el mundo tiene interés en sus viajes por asuntos religiosos.

En realidad no solo el turismo en la sociedad capitalista es dominado por la mercantilización. El desarrollo global del capitalismo ha convertido todo en mercancía. Los conflictos en los vínculos de la religión y el turismo forman parte de un proceso histórico.

O sea, si hablamos del turismo en tales condiciones habría que hablar también de cómo la religión ha ido adoptando formas diferentes en estos contextos, se habla de religiones a la carta, en medio de un reavivamiento religioso que se nos aparece como una gran feria con las opciones pragmáticas que cada cual pueda escoger. También está la llamada Teología de la Prosperidad de un evangelio que sacraliza la riqueza material y  la idea de la preferencia de Dios por los ricos.

Por suerte resurgen o se mantienen sectores religiosos que se proyectan por mantener los valores espirituales de las auténticas religiones, algunos vinculados a movimientos sociales. En América Latina pueden encontrase asociados al renacer de religiones precolombinas  y de origen africano.

Es indiscutible que la actividad turística ofrece numerosos beneficios para el desarrollo de un país, pero su presencia siempre tiene consecuencias socioculturales, en el estilo de vida de los habitantes de zonas donde se desarrolla el turismo, hasta cambios en su sistema de valores.

La sociedad cubana no está exenta de influencias internacionales y de contradicciones internas que implican consecuencias negativas en la relación turismo y religión, pero considero que es posible que en el contexto cubano se neutralicen algunas contradicciones de la actividad turística que son aparentemente insalvables en otros escenarios.

Por la especificidad de la sociedad cubana, no creo conveniente la promoción estatal de un turismo religioso por lo controversial del término, sobre todo si se entiende el turismo religioso como la puesta en valor turístico del hecho religioso, del acto sagrado, los estudios han demostrado los impactos negativos que tiene poner actividades religiosas o ritos en función del turismo. Creo que si existe un turismo religioso en Cuba debe estar al margen una intencionada promoción mercantil turística.

Si se considera turista a todo aquel que viaja por diferentes motivos -entre ellos el religioso- a un lugar fuera de su residencia habitual, es indudable que un extranjero o grupo de extranjeros que viaje a Cuba para participar en un rito religioso se puede considerar parte de un turismo religioso, aunque tenga que utilizar los servicios del turismo, un hotel o un transporte rentado, su viaje no ha sido motivado por una promoción turística, ha sido resultado de la gestión personal. También existe este turismo producido por intercambios entre iglesias cubanas y homólogas en el extranjero. Estos intercambios producen un flujo importante de viajes de grupos religiosos que entran al país mediante visa religiosa, realizan actividades religiosas conjuntas y algunos de estos grupos tienen también un carácter solidario.

Habría que ponderar los aspectos positivos que puede tener esta relación. Desde el punto de vista cultural y turístico muchos de los contextos  religiosos tienen gran valor, las exteriorizaciones religiosas son manifestaciones culturales con gran atractivo turístico, no solo traducido en un esteticismo de la expresión religiosa, sino también por la transmisión de valores éticos y culturales en general.

Le digo a mis alumnos una frase que se la puedo repetir casi textual: el turismo, además de ser elemento mercantil, es también actividad de enriquecimiento cultural, espiritual, fuente de conocimiento y comprensión mutua entre los pueblos.

Por estas razones he propuesto el término turismo de cultura sobre la religión, para referirme a esas posibilidades, un tipo de turismo cultural basado en las riquezas de la cultura religiosa de nuestro pueblo, sobre todo de las religiones populares, como las de origen africano. Su colorido, valores patrimoniales como las manifestaciones artísticas, bailes, vestimentas, sus cantos. Utilizando datos del Dr. Jesús Guanche existen más de 90 agrupaciones músico-danzarias con referente religioso registradas  por el Consejo Nacional de Casas de Cultura (CNCC), además está la sabiduría ancestral de estas religiones populares que puede enriquecer el conocimiento de los que nos visitan.

El turismo ayuda a que nuestros propios valores se concienticen, muchas veces la mirada al “otro” nos ayuda a ver lo nuestro.

R.M.L.G.- ¿Qué vínculo tiene todo esto con el CNCC (Consejo Nacional de Casas  de Cultura)?

C.H.R.F.- Le doy una gran importancia a las casas de la cultura y otras instituciones culturales como los museos municipales, porque pueden servir de intermediarios entre instituciones turísticas y la comunidad religiosa portadora de este patrimonio. Se trata de llevar el turismo a estas manifestaciones -no a la inversa- las casas de cultura y los museos en sus vínculos con entidades y líderes religiosos influyentes en la comunidad promueve proyectos comunitarios en función de desarrollar valores, de ahí la importancia que tienen, para servir de puentes con el turismo y estar al tanto de impactos negativos en esta relación. Las instituciones comunitarias tienen un gran conocimiento sobre este patrimonio por eso están en condiciones de protegerlos.

R.M.L.G.- ¿Y que es eso de las visas religiosas?

C.H.R.F.- La administración de W Bush, sobre todo a partir del año 2004, dejó  prácticamente solo una brecha para que los ciudadanos norteamericanos viajaran a Cuba y fue la vía religiosa, se les daba licencia religiosa a grupos religiosos para viajar a Cuba y se les exigió que no podían tener otra actividad que no fuera de este tipo, se sabe perfectamente que esta vía ha sido utilizada o manipulada políticamente por el gobierno de Estados Unidos contra Cuba, pero, lo más importante es que muchos de estos grupos han tenido una posición de solidaridad. Muchos norteamericanos que visitan Cuba por esta vía se han dado cuenta de que la realidad cubana dista mucho de la propaganda de calumnias que se propaga sobre nuestro país. En este intercambio el estado cubano ha establecido, a través del MINREX que todo el que viaje desde EEUU hacia Cuba con licencia religiosa debe tener una visa religiosa, solicitada por una institución religiosa cubana.

R.M.L.G.- Hablaba usted de unas tiendas que comercializaban los productos religiosos. Pudiera brindar información sobre éstas.
C.H.R.F.- Solo conozco una tienda estatal que se nombra así mismo- Orishas-, alguien me dijo que existían otras, pero no las he visto. Esta que le digo vende ropa blanca, soperas, sombrillas, esteras, imágenes, etc. En mi  opinión si a estos artículos no se les da un sentido sagrado no entran en contradicción con el carácter laico del estado, porque de acuerdo a este carácter, la institución estatal no debe comercializar objeto o símbolo religioso alguno. No es el mismo caso que las tiendas de particulares que a ojos vista han proliferado en los últimos meses más que en ningún otro momento.


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