December 14, 2009

Cuban Color

A CubaNews translation by Robert Sandels.
Edited by Walter Lippmann.

Cuba is the only country where blacks and mestizos have the state and government as allies. If there had never been a revolution, we blacks would have had to make one in order to reach the level that many of us have reached.

Ana Margarita González and Rafael Hojas Martínez

It would be absurd to think that in Cuba, there are no racial problems, negative stereotypes, discrimination or racism, not just as burdens but also as something that society, in its imperfection, can still produce.

A recent declaration, promoted by some African-Americans in alleged support of the struggle for human rights in our country, manipulates the issue of race and  magnifies it hoping to show that in Cuba, the racial problem is similar to that of any other country in this hemisphere, which is not true.

This is the opinion of Dr. Esteban Morales, political scientist and essayist and signer of a statement that Cuban intellectuals sent to their African-American colleagues reflecting on the truth of this controversial issue.

“The fundamental weakness in the [African-American] declaration is that it was based on the same accusations made by the US government: that we have a totalitarian dictatorship here, that we are a country without human rights that is undemocratic for blacks, blaming the government and its political leadership for the problems.

“The humanitarian policy of the Revolution has helped to overcome this problem. There is no institutional racism. That is a phenomenon carried on and reproduced over a relatively long time that we neglected to address. We idealistically proclaimed it resolved in 1962, but it was only hidden and re-emerged in the midst of the economic crisis.

“Contrary to what they are suggesting, in March 1959, Fidel Castro himself recognized in several speeches the existence of racism and discrimination that had to be resolved, considering them a social evil.

“He took up the issue again in a speech during the Special Period in the UNEAC congresses and pedagogical meetings, and his approaches are still very relevant.”

Why do those statements persist?

Professor Morales admits, “We have made mistakes. The first: to imagine that because of the policies of the Revolution, racism would slowly disappear like other burdens we inherited. Cuba is possibly the most advanced country in its eradication, especially of the inequality and injustice that comes with it, but 50 years of revolution, however radical it may have been, are not sufficient to end a problem from 450 years of colonialism.

“All Cubans have to continue struggling against that deformity in the areas of education and culture to promote an awareness that the problem exists and must be solved. We cannot speak of an integrated general culture if it is not resolved, but the Cuban reality is far removed, for examples, from that of the United States, which is the most racist society the universe has known in spite of having elected a black president.

“We have in our country many shortcomings in the teaching of history. Multicolor does not enter the textbooks, as it should; the racial issue is not mentioned or explained. There is almost no instruction about Africa, Asia, the Middle East, which severely hinders children from leaving school with a deep sense of what the roots of Cuban culture are. These difficulties are being discussed in national commissions established for that purpose.

“The second error was not to take variable skin color into account. It is an index of social differentiation defining the boundaries of the racial groups that formed the country.

The Spaniards came by choice; the blacks were brought in slave ships, gathered on the west coast of Africa or sold by their own tribes. Their lot was slavery, which on this side of the world took on color because, while in the classical world, the slave could be blond and blue-eyed, here they were Indian and black.” From the mixture of these and others emerged the Cuban color.

“Today, you walk the streets of Havana and understand what I am saying. Although at the Center for Genetic Engineering and Biotechnology there are a number of young blacks, in our neighborhoods you find many marginal people who cannot receive the benefits that the Revolution has provided.

“And they cannot do it because they start from different places. This can be seen in a number of parameters of everyday life: housing, job quality, the role played by institutions, access to public and business positions, and above all, to the so-called new economy.

“The level of democracy and civil rights we have achieved is the same for all racial groups and the degree to which we must perfect them is for everyone. Some people can take better advantage of them than others can because they are in a better position to do so.

“The racial problem in our country is not simply an economic one. It touches on everything and politically, the issue must be on the agenda of the organizations and be debated.”

So, another attack on the Revolution?

Returning to the statement of those African-Americans, Professor Esteban Morales stated categorically, "Those people latch onto these difficulties to attack the Revolution, but Cuba is the only country where black and mestizos have the state and government as allies. If there had never been a revolution, we blacks would have had to make one in order to reach the level that many of us have reached.

“I am convinced that some who signed that statement do not know what they signed; they were subjects of manipulation. There was one person who asked that his name be removed because she realized that there were distortions in the statement that tried to twist reality and inject itself into our internal debate to convert it into a dissident discussion.”

Is the aid Cuba gives to African nations evidence that the Cuban Revolution is not racist?

“It is evidence as is the fact that Cuban doctors, teachers and technicians  -- black and white -- reach the remotest corners of the world to help the needy. However, that is practical evidence lacking in theory because, while we do it, we do not discuss the racial issue in an open, full and profound deep way, which we must do internally.

“There is a contradiction in that; it seems to be demagoguery. We deal well with the issue abroad, we are friends of blacks, Indians and the vilified of the world but here, there was a certain atmosphere of social repression where one could be accused of being a racist and divisive for even talking about it. We thought that there was no problem, that we did not need to discuss it, that it would eventually be resolved through a seriously humanistic policy. It is clear that, even as capitalism is ended, racism remains in the consciousness, in institutions and in the people’s way of life.”

There are experts who assure us that the statement could affect the Obama administration. What do you think?

"We cannot know exactly what effects it will cause. Obama has always wanted to distance himself from the racial issue. He did not even present himself as a black presidential candidate. He tried to circumvent it and he succeeded.

"But Obama has fallen back on the conditioning and criticism against Cuba and the statement goes in that direction. The document signed by these people is being discredited as shown by the fact that signatures are being added to our statement while some are being removed from theirs. There much sensitivity to this issue in the United States.”

At times, there is an emphasis on numbers to gauge the representation of blacks are in our organizations.
¿Eso es una demostración de racismo? Is that a demonstration of racism?

“That was a failed effort, an error in our thinking about how representativeness could be achieved, but the problem is more complicated. We have many black people who are still not counted as black.

“There exists the whitening phenomenon, and if you are black and do not present yourself for what you are, you are taking an unethical demagogic position. It is fundamental in Cuban culture that people be taken for what they are. The challenge is in forming a consciousness in which there is no racial prejudice, stereotypes or racism.

“We have to create all the conditions for educating boys and girls in this process. We have to create other conditions in the cultural sphere, in empowerment and economic equality. Between you and me, there can be economic equality but not social equality, legal equality and not social equality. Social equality is something that is much more complex.

“It does not mean anything that we are all born in the same hospital, that we go to the same recreation centers, to the same schools. From the social point of view, the issue is more profound. It is a phenomenon transferred from generation to generation, which implies having awareness that equality is the project. The lack of it is what we collide with every day.

“Social equality is an integrated system in which individuals have to manage their identity. I am a Cuban, an intellectual, a party militant and a black; that is my identify” All mixed.

Photo: Roberto Carlos Medina

14/12/2009 13:21

Color cubano

Cuba es el único país donde negros y mestizos tienen como aliados al Estado y al gobierno. Si no hubiera habido una revolución, los negros la hubiéramos tenido que hacer para llegar al nivel que no pocos hemos alcanzado

Ana Margarita González y Rafael Hojas Martínez

Sería absurdo pensar que en Cuba no existen problemas raciales, estereotipos negativos, discriminación y racismo, como lastres, aunque no solo como eso, sino como algo que la sociedad todavía es capaz de reproducir en su imperfección.

La reciente declaración, promovida por algunos afroamericanos en supuesto apoyo a la lucha por los derechos civiles en nuestro país, los manipula, los magnifica, queriendo hacer ver que en la Isla la problemática racial es similar a la de cualquier país en este hemisferio, cosa que no es cierta.

Este es el criterio del doctor Esteban Morales, politólogo y ensayista, firmante del mensaje que los intelectuales cubanos transmitieron a sus colegas afronorteamericanos, en el cual reflexionan sobre la verdad del controvertido tema.

“La debilidad fundamental de esa declaración es que monta la crítica en los mismos pilares que históricamente lo ha hecho el gobierno de EE.UU., planteando que aquí existe una dictadura totalitaria, que somos un país sin derechos humanos, no democrático para los negros y responsabilizando al gobierno y al liderazgo político de los problemas.

“La política humanitaria de la Revolución ha ayudado a superar esa traba. No existe racismo institucional. Es un fenómeno arrastrado y reproducido durante un tiempo relativamente largo en que descuidamos su atención. Lo proclamamos idealistamente resuelto en 1962, lo que hizo fue ocultarse, y reemergió en medio de la crisis económica.

“En contra de lo que ellos plantean, es el propio Fidel Castro, quien en marzo de 1959, en varios discursos, reconoció la existencia del racismo y la discriminación, y la necesidad de resolverlo, al considerarlos como una lacra social.

Él mismo retomó el discurso en el periodo especial, en los congresos de la UNEAC y en las reuniones de pedagogía, y sus planteamientos son muy actuales”.

¿Por qué persisten esas manifestaciones?

El profesor Morales acepta que “hemos cometido errores. El primero: idealizar que junto a la política de la Revolución, el racismo se iría en disolvencia lenta como otras lacras que heredamos.

Cuba es posiblemente el país que más ha avanzado en su erradicación, sobre todo de la desigualdad y la injusticia que trae aparejado, pero 50 años de revolución, por muy radical que esta haya podido ser, no son suficientes para terminar con un problema de 450 de colonialismo.

“Contra esa deformación tenemos que seguir luchando todos los cubanos, en el plano de la educación, la cultura, la divulgación; hacer conciencia de que el problema existe y es necesario solucionarlo.

No se puede hablar de una cultura general integral si eso no se resuelve, pero la realidad de Cuba es bien lejana, por ejemplo, a la de Estados Unidos, que es la sociedad más racista que el universo haya conocido, a pesar de haber elegido a un presidente negro.

“En nuestro país tenemos muchas deficiencias en la enseñanza de la historia. El multicolor no llega a los libros como debe, la cuestión racial no se menciona ni explica, la casi ausente enseñanza de África, de Asia, Medio Oriente, limita mucho a los muchachos para salir de la escuela con un sentido profundo de qué cosa son las raíces de la cultura cubana. Las dificultades están siendo debatidas en Comisiones Nacionales creadas al efecto.

“El segundo error fue no tomar en cuenta la variable color de la piel, índice de diferenciación social, que marca los puntos de partida de los grupos raciales que formaron el país.

Los españoles vinieron por propia voluntad, los negros fueron traídos en los barcos negreros, pescados en las costas occidentales de África o vendidos por sus propias tribus; a estos les tocó la esclavitud, que en este lado del mundo tomó color, porque en la clásica, el esclavo podía ser rubio de ojos azules; aquí era la del indio y la del negro”. De la mezcla de estos y otros surgió el color cubano.

“Hoy caminas por las calles de La Habana y te das cuenta de qué cosa estoy diciendo; a pesar de que en el Centro de Ingeniería Genética y Biotecnología hay cantidad de jóvenes negros, en nuestros barrios encuentras a mucha gente marginal, que no logra asumir o alcanzar las ventajas que la Revolución ha proporcionado.

“Y no lo hacen porque los puntos de partida han sido diferentes; eso se observa en una serie de parámetros de la vida cotidiana: vivienda, calidad del empleo, protagonismo institucional, acceso a cargos públicos y empresariales y, sobre todo, en la llamada nueva economía.

“El nivel de democracia y derechos civiles a los que hemos llegado es el mismo para todos los grupos raciales, el grado en que debemos perfeccionarlos, es para todos; unos los aprovechan mejor que otros porque están en superiores condiciones para hacerlo.

“La problemática racial en nuestro país no es económica simplemente, tiene de todo, y políticamente el tema debe estar en la agenda de las organizaciones y ser debatido”.

Entonces, ¿otro ataque a la Revolución?

Retomando la declaración de los citados afronorteamericanos, el profesor Esteban Morales afirmó categóricamente que “esta gente se agarra de esas dificultades para atacar a la Revolución; sin embargo, Cuba es el único país del mundo en el cual los negros y mestizos tienen como aliados al Estado y al gobierno, y si no hubiera habido una revolución, los negros la hubiéramos tenido que hacer para llegar al nivel que no pocos hemos alcanzado.

“Estoy convencido de que algunos de los suscriptores de esa declaración no saben lo que firmaron, fueron objeto de la manipulacion, incluso una persona pidió que quitaran su nombre porque sencillamente se dio cuenta de los elementos distorsionadores de ese proceso, que tratan de tergiversar la realidad, de introducirse en el debate interno y convertirlo en un discurso disidente”.

La ayuda que Cuba da a las naciones africanas ¿prueba que la Revolución cubana no es racista?

“Es una evidencia, como es una demostración que los médicos, maestros y técnicos cubanos —blancos y negros— llegan a los lugares más recónditos del mundo para ayudar a los necesitados, pero eso es una evidencia práctica, hacen falta las teóricas, porque al mismo tiempo que hacemos eso, no tratamos el problema racial de manera abierta, contundente y profunda como es necesario hacerlo internamente.

“Eso es una contradicción, parecería una demagogia. Tratábamos bien el tema afuera, somos amigos de los negros, de los indígenas y de los vilipendiados del mundo, pero aquí existía un ambiente de cierta represión social, donde incluso por hablar del tema podían acusar a uno de racista y divisionista; pensábamos que no hacía falta, que no había que discutirlo, que se iba a resolver dentro del propio devenir de una política profundamente humanista. Está demostrado que aún cuando termina el capitalismo, el racismo queda en la conciencia, en las instituciones, en el modo de vida de las personas”.

Hay expertos que aseguran que esa declaración puede afectar al gobierno de Obama, ¿qué opina usted?

“No podemos saber exactamente qué efectos va a causar. Obama siempre ha querido apartarse de la cuestión racial, incluso no se podía presentar como un negro a la candidatura presidencial; trató de soslayarlo y lo logró.

“Pero Obama ha vuelto a despertar los condicionamientos y las críticas a Cuba y esta declaración va en ese sentido. El documento suscrito por esta gente está siendo bastante desprestigiado, por el solo hecho de que al nuestro se sumen firmas, mientras al de ellos se les restan.

En Estados Unidos hay mucha sensibilidad hacia ese problema”.

En ciertos momentos se hizo énfasis en las cuotas de negros para lograr representatividad en el seno de nuestras organizaciones. ¿Eso es una demostración de racismo?

“Fue un intento fallido, error en la forma en que creímos que se podía resolver la representatividad, pero el problema es más complejo.

Tenemos muchas personas que siendo negras no se asumen como tal.

“Existe el fenómeno del blanqueamiento, y si usted siendo negro no se proclama como lo que es, está en una posición demagógica, poco ética. En la cultura cubana es fundamental lograr que la gente se asuma y sea lo que es. El desafío está en formar una conciencia, en la cual no estén el prejuicio racial, el estereotipo y el racismo.

“Hay que crear todas las condiciones para educar a las niñas y los niños en ese proceso, hay que ir haciendo otras en el plano de la cultura, el empoderamiento y de la igualdad económica. Entre usted y yo puede existir igualdad económica y no igualdad social, puede existir igualdad legal y no igualdad social. La igualdad social es algo mucho más complejo.

“No tiene un significado absoluto que todos nazcamos en un mismo hospital, que vayamos a los mismos centros de recreos, a las mismas escuelas. Eso desde el punto de vista social es más profundo, un fenómeno que se traslada de generación en generación, que implica tener conciencia de que la igualdad es el proyecto, la diferencia es aquello con que chocamos todos los días.

“La igualdad social es un sistema integrado en el cual el individuo tiene que jugar con su identidad. Yo soy cubano, intelectual, militante del Partido y negro, esa es mi identidad”. Todo mezclado.

Foto: Roberto Carlos Medina