Friday, April 3, 2009

Havana Biennial

 We have managed to turn our capital city into a great art gallery, he tells
La Jornada

Cuba urges artists to be critical in order
to defend the utopia, Abel Prieto says

 This analytical spirit is often in line with our efforts to eliminate the very bureaucracy we have created, holds the Minister of Culture

 U.S. art in display after “years of silence under Bush”

Pablo Espinosa, correspondent

A CubaNews translation. Edited by Walter Lippmann.

FotoCuba’s Minister of Culture Abel Prieto in Havana during
an interview he granted
La Jornada (Photo: Pablo Espinosa)

Havana, April 2.- Cuban Minister of Culture Abel Prieto stated in no uncertain terms that using art to criticize the system is indeed a revolutionary action nowadays. “We encourage the kind of critical, reflective art that helps find out where we go wrong and defend the utopia. When criticism is exercised from a position of commitment to the country, the outcome can be really productive”.

Interviewed by La Jornada a week into the 10th Havana Biennial, the senior official offers a preliminary assessment, speaks about sensitive topics and stakes out new directions for Cuban culture.

Q: What would be a preliminary assessment now that the 10th Biennial is in full swing?

“We are quite satisfied. A major goal has been met: turning Havana into a great art gallery. It’s a principle of our cultural policy to outsmart and democraticize any elitist approach to art. Still, our institutions are weak in the face of talent, whose strength, energy and demanding nature are beyond our real institutional ability.

“That we sometimes find ourselves crippled to operate by financial problems and a marked lack of resources is a crude reality we can’t deny. When you add it all up you realize this Biennial was put together cent by cent and working wonders. Some friends who know about it told us, ‘Hey, you need millions to organize a thing like this’…”


“This is a biennial of poverty,” Abel Prieto continues, “of radiating poverty, like [late Cuban writer José] Lezama Lima said, and I mean it as a good and positive quality.

“And it’s precisely the field of visual arts where we are worst stricken, because our institutions lack the financial means to put artists on the great market.

“However, artists like Kcho, for instance, acknowledge that the Havana Biennials have been a launch pad for the main Cuban artists in the last 20 years.”

Q: Is it in the nature of this Biennial to promote alternatives to a market-oriented art?

“One of the Biennial’s principles is to provide a choice to dealership and the frequent occurrence of fraud, since some works receive a lot of publicity and become highly successful even if they have almost no artistic value.”

Q: How significant is the presence in this Biennial of U.S. artists and their works of political criticism?

“It puts symbolic pressure on Obama’s government and its hostile blockade and policy. There’s a whole movement of artists and cultural representatives in the U.S. who oppose any barrier to cultural exchange, even powerful people who hold important positions in show business.

“Unfortunately, as you know, Joe Biden said a few days ago that the blockade will remain. We expect no big changes in the U.S. policy on Cuba, but at least the exhibition Chelsea visits Havana raises a symbolic flag after years of silence under Bush. Many U.S. actors used to come before, such as Jack Nicholson, Robert de Niro, Steven Spielberg, etc. The Cuban National Ballet traveled every year to the States, and so did the music group Los Van Van. At a disadvantage, of course, since neither [Cuban prima ballerina] Alicia Alonso’s company nor [Cuban singer and composer] Juan Formell’s band could be paid for what they did, a drawback to the Cuban artists but a cultural exchange after all.

“There was a Havana Biennial attended by three thousand American artists. Bush nipped that in the bud by denying them further visas. He even had the passports of Irakere’s founder Chucho Valdés and Los Van Van’s director Juan Formell stamped with an insane caption that says something like they are dangerous to the national security of the United States. That’s how far he took his paranoid hatred.

“That’s why Chelsea visits Havana is such an important exhibition: it’s a first for U.S. culture in the post-Bush era. Here in Cuba we always stress the fact that we feel no contempt for the American people or their artists, quite the opposite.”


Q: An outstanding fact of this Biennial is the presence of the Cuban artist Tania Bruguera with her Cátedra de Arte Conducta (Studies in the Art of Behavior), made up of very young figures whose work levels harsh criticism at the Cuban system. Is that openly critical spirit encouraged or tolerated?

“A critical, analytical art that rekindles society’s time-honored, avant-garde spirit of changing things, people and the environment is visible not only in Tania’s project, but in general among our young artists.

“It’s a healthy thing, this criticism from positions of commitment to the Revolution which is very often in line with our efforts to be more efficient and eliminate the bureaucratic snags we have put up ourselves.”

Q: There are works in this Arte Conducta Workshop where Fidel Castro is portrayed as one of those plush animals you can "fish" for some coins from vending machines in shopping malls and the glorification of Cuban athletes is shown to be nothing but an utilitarian tendency to treat them like objects. Is that also a tolerated or a fostered practice?

“Those artworks sprung from Arte Conducta have a demystifying purpose which proves very attractive to young artists. But there’s a downside, like the provocation on Sunday evening during Bruguera’s performance when this famous bloger-girl Yoani Sánchez took the microphone and made a speech against the Revolution. She said the Internet was a chink in the wall of Cuban censorship.

“She talked about something we deem important: to provide a proper framework to receive that kind of art. But it happens that we in Cuba are under constant surveillance by a media bent on distorting reality on a regular basis. The Sunday events were used by unscrupulous individuals and the Florida-based newspapers.

“That’s one of the topics addressed by this critical art in Cuba, which we promote in order to fuel reflection and pinpoint our flaws, so that it helps us defend the utopia.

“When you exercise criticism as Tania Bruguera does, from a position of commitment to the country, the outcome can be really productive.”




Viernes 3 de abril de 2009
Bienal Habanera
Logramos convertir la capital de la isla en una gran galería, expresa a La Jornada
Cuba fomenta un arte crítico
para defender la utopía: Abel Prieto
Ese espíritu analítico muchas veces coincide con nuestra lucha por revertir burocratismos que creamos, dice el ministro de Cultura

La muestra estadunidense, tras años de silencio de Bush

Pablo Espinosa

FotoLa Habana, 2 de abril. Responde categórico Abel Prieto, ministro de Cultura de Cuba: sí, hacer crítica al sistema desde el arte es un acto revolucionario hoy día. Estamos fomentando un arte crítico, de reflexión, que nos ayude a descubrir nuestras distorsiones, a defender la utopía. Cuando se hace la crítica desde una posición de compromiso con el país, los resultados son realmente fecundos.

Cumplida la primera semana de la décima Bienal de La Habana, el funcionario hace una evaluación preliminar, aborda temáticas sensibles y vislumbra nuevas rutas para la cultura cubana, en entrevista con La Jornada.

–¿Cuál sería su balance preliminar, una vez que está en su apogeo la décima bienal?

–Estamos muy satisfechos. Se ha cumplido uno de los propósitos, que La Habana se convirtiera en una gran galería. Uno de los principios de la política cultural nuestra es combatir de manera inteligente cualquier concepto elitista del arte y democratizarlo.

“En ese sentido, las instituciones son débiles frente al talento. Hay una desproporción entre la fuerza, el vigor y la exigencia del talento, y las posibilidades reales de las instituciones.

“Operamos en situaciones a veces ruinosas, hay que decirlo crudamente. Con problemas financieros, una notable falta de recursos. Cuando tú sacas las cuentas, te percatas de que esta bienal se hace con centavos, a base de milagros. Amigos que conocen de estos actos nos dicen, ‘oye, las bienales son multimillonarias’.”

Foro de la pobreza irradiante

“Ésta es una bienal de la pobreza –prosigue Abel Prieto–. De la pobreza irradiante, como decía Lezama (Lima), tomando esto como una cualidad, una actitud positiva.

“Y precisamente el área más desventajosa en términos económicos para nosotros es en las ar-tes visuales, porque las instituciones no tienen los resortes para colocar al artista en el gran mercado.

A pesar de eso, el artista Kcho, por ejemplo, reconoce que la Bienal de La Habana ha sido la plataforma de lanzamiento de los principales artistas cubanos de los pasados 20 años.

–¿Está en la naturaleza de esta bienal la conciencia de integrar respuesta al arte de mercado?

–Es uno de sus principios. Construir una alternativa frente a las concesiones del mercado. A las estafas, porque hay obras que tienen tremendo éxito, pero sin sustento artístico y mucha propaganda de por medio.

–¿Qué significado tiene la presencia, en estos días, como parte de la bienal, de artistas y obras provenientes de Estados Unidos, con un sentido de crítica política en esas creaciones?

–Ejerce una presión simbólica sobre el gobierno de Obama y sobre las políticas de hostilidad y de bloqueo. Hay todo un movimiento entre artistas y promotores culturales en Estados Unidos para levantar todas las trabas al intercambio en el campo de la cultura. Incluso gente del mundo del espectáculo, personas muy poderosas, con cargos importantes en esa industria.

“Lamentablemente, viste que hace unos días Joe Biden dijo que el bloqueo no se iba a levantar. No esperamos ningún cambio espectacular en la política de Estados Unidos hacia Cuba, pero al menos esta exposición Chelsea visita La Habana levanta una bandera simbólica después de los años de silencio de Bush. Antes de él venían muchos artistas estadunidenses. Jack Nicholson, Robert de Niro, Steven Spielberg.

El ministro de Cultura de Cuba, Abel Prieto, en La Habana, durante la entrevista con La JornadaFoto Pablo Espinosa

“La Compañía Nacional de Danza de Cuba viajaba cada año a Estados Unidos, al igual que el conjunto Van Van. Claro, en situaciones desventajosas, porque ni la compañía de Alicia Alonso ni el grupo de Juan Formell podían cobrar por su trabajo. Era desventajoso para los artistas cubanos, pero al fin y al cabo era intercambio cultural.

“Hubo una Bienal de La Habana a la que concurrieron 3 mil artistas de Estados Unidos.

“Bush cortó radicalmente eso, lo redujo a cero. Dejó de dar visas. A Chucho Valdés, fundador de Irakere y a Juan Formell, director de Van Van, les pusieron en el pasaporte una leyenda delirante, que dice algo así como que son un peligro para la seguridad nacional. Bush llevó su paranoia y su odio a extremos.

“Por eso también resulta relevante la exposición Chelsea visita La Habana. Es lo primero que se hace en la era pos-Bush de la cultura estadunidense. En Cuba, y hay que resaltar esto siempre, no hay un sentimiento de rechazo hacia el pueblo de Estados Unidos ni hacia los artistas de ese país, al contrario.”

Crítica sana desde la revolución

–En esta bienal destaca la participación de la artista cubana Tania Bruguera, con la cátedra Arte Conducta, en la que participan artistas muy jóvenes con obras severamente críticas con el sistema cubano. ¿Se tolera, se fomenta o se cultiva este espíritu francamente crítico al sistema?

–No sólo en el proyecto de Tania, sino en general en los jóvenes artistas cubanos hay un énfasis en un arte crítico, analítico, que reavive aquel espíritu de la vanguardia con su papel transformador de la sociedad, de la persona, del entorno.

Es sano, es una crítica desde la revolución, desde una posición comprometida con la revolución y muchas veces esas críticas coinciden con el análisis que estamos haciendo para lograr una mayor eficiencia, luchar contra las mismas trabas burocráticas que nosotros mismos hemos creado.

–En el Taller Arte Conducta hay obras donde Fidel Castro aparece como muñequito de peluche, de ésos que se pescan por unas monedas con unas pinzas en los malls, y se critica también la glorificación de los atletas cubanos como una cosificación utilitaria, ¿eso también se tolera o se fomenta?

–En esas obras asociadas a la Cátedra Conducta hay un interés desacralizador, que para los jóvenes artistas resulta muy atractivo. Pero ocurren cosas como ésta: lamentablemente el domingo por la noche, en un performance que Bruguera presentó, hubo una provocación. La muchacha bloguera ésta muy famosa (Yoani Sánchez) tomó el micrófono para hacer un discurso en contra de la revolución. Ella dijo que la Internet era una grieta en la censura cubana.

“Lo que planteó es algo que hemos considerado importante: crear un clima apropiado para la recepción de ese tipo de arte. Sucede que en Cuba estamos sometidos a una vigilancia mediática que distorsiona permanentemente la realidad. Lo del domingo fue utilizado por personas inescrupulosas y por los medios de Florida.

“Ése es uno de los temas del arte crítico en Cuba. Estamos fomentándolo para reflexionar, que nos ayude a descubrir nuestras distorsiones, que nos ayude a defender la utopía.

Cuando se hace crítica como lo hace Tania Bruguera, desde una posición de compromiso con el país, los resultados son realmente fecundos.