La Jiribilla No. 358
May 24-30, 2008

Homosexuality in Cuba: the price of difference

   Investigation Team Alma Mater

A CubaNews translation by Sue Greene.
Edited by Walter Lippmann.

            "The truth that makes men free
            is that which the majority prefer not to hear"

                  Herbert Agar, North American sexologist

Among many Cubans, accepting certain expressions of social diversity remains a difficult thing to swallow. In spite of the generational succession and important splits with macho moralism which have taken place in the last 40 years on the island, prejudices and taboos still prevail. Homosexuality, for example, generally continues valuing itself (with more or less cruelty) from the trenches of rejection and condemnation, despite the fact that there are more and more people who decide not to keep their homosexual orientation hidden.

Even so, there are many who agree in saying that since the 90's, Cuban society gained tolerance with respect to homosexuality, and it has even come to speak of "coming out", a concept which -specialists say- includes a high degree of prejudice, which at the same time expresses a relative social opening to the subject.

However, the most benevolent and perhaps frequent social reaction to expressions of homosexuality, appears to be indifference. "I am not against it, but neither am I in favor; as long as they don't bother me..." said one interviewee, probably without perceiving how well his words illustrate social "apathy" about the subject.

"I do not believe that in reality it is about indifference", commented another person consulted, who preferred not to disclose his name. "Behind that apathy hides the fear of accepting difference, fear in which they confuse you just by merely talking a little more deeply on this topic. Feigning ignorance seems to me a little cowardly, and it is a formula for not appearing Cro-Magnon, but also so that nobody can think you are defending homosexuals, accepting them."

Through that denial cover of "It's not important to me", could be explained reactions such as the first homosexual that Alma Mater Digital interviewed: "Why talk about that? Who the devil is interested in it? What are you going to resolve with that?".

"Draw a map of your desire and live in it"

Other, less angry judgments, reflected conformity, discontent, resignation. Pedro Rojas is a 44-year-old man who likes a stay-at-home life, and who has a job where he feels useful, responsible and commended, but prefers that they treat him and respect him rather than by his "good character" and his "sensibility", but by his conduct as a human being and as a professional. It is very common that the most recognized qualities in homosexuals are "they are very helpful", "they have good taste", "they are fine people", "they are not into anything"... For that reason, Rojas would like that they measure him more by his capacity, for his service to his profession, for his life ethics, and not by more external values, cliches which tend to trivialize the social role of people who are not heterosexual.

"Our world -commented Pedro Rojas- is one of curtains, often drawn by oneself or by others. So the best thing is, as Lorca said, drawing a map of your desire and living within a standard of beauty", he said with serene resignation.

There are many gays and lesbians who choose to hide their sexual identity, and not merely because the affirmation of their homosexuality would provoke family conflict. Their professional prosperity could stagnate or reach an insurmountable bankruptcy, if in their workplace, people with prejudices and power knew of this matter.

"When at my center they knew that I was gay, it ended my professional growth -recalls engineer Raúl Izquierdo-. Suddenly, I stopped traveling, they limited my chances for promotion. Including some of my colleagues came to tell me that, because of my little problem, the chief did not consider me reliable anymore. However, when he had problems or needed to urgently and efficiently resolve whatever issue of the business, he came looking for me, the least reliable. For that, among other things, I preferred to reorient my world towards ceramics."

"Coming Out of the Closet"

Although they have not been fully recognized, people with same sex preferences have always existed and, in their own way, have been reclaiming spaces that socio-cultural prejudice has limited or denied them. Until the 90's, homosexuality appeared to be very much a minority expression.

The country's opening to the world in economic terms, and the consequent boom in tourism, along with some understanding and tolerance on the part of the family and public institutions, made it possible for homosexuals to begin recognizing themselves -although still timidly, according to concurring specialists- as a segment of the population to pay attention to. The "phenomenon" was much more evident than it was believed to be.

Yet there are no rigorous studies, truly comprehensive on the subject, and while homosexuals prefer to suppress and to hide their orientation, society perceives that "each time there are more"; or better, each time there are more who decide "to come out of the closet". It is noted on the streets, in schools, job sites. They hear it in their medical and psychological consultations chosen as confidants in order to share the "secret".

"When you have the confidence of or empathy with these patients sometimes they confess their sexual orientation, although it is not needed to evaluate the diagnosis. It is like a form of spiritual liberation", expresses Dr. Beatriz Alfonso, specialist in General Integral Medicine in a community of the municipal capital of Playa.

Curiously, in the same public health world, there is a lot of ignorance about homosexuality, as much by professionals as by students, according to corroborating studies conducted mainly by graduates and masters in sexuality. On issues like that, the myth of homosexuality can be unsuspectingly discriminatory since one hopes to receive more humanity and help from that sector.

In an investigation conducted with students from the Finlay-Albarrán Medical Science School, City of Havana, 97% of the homosexuals were rejected if they were Cubans, and 46% if they were foreigners.

Mayra Rodríguez, psychologist and Master in Sexuality at the National Center for Sex Education, says that homosexuals are simply people needing recognition as human beings, without being rejected, but also without pity. "Society has had a change of attitude towards these people, and we could say that it tolerates them. But it does not accept them. Because sociologically, there is no reason to think that they differ from us by virtue of their sexual preferences, they are equal by virtue of their status as individuals. Given that I think that the government does plenty to change this situation, it is impossible to manifest itself clearly from one day to another."

"I know what I say is a dream"

The Constitution of the Republic of Cuba decrees that all citizens are equal before the law, with the same rights and obligations, without discrimination on account of race, sex, age or social origin. But homosexuals, transvestites and transsexuals wanted to feel more defended by the law.

"One does not try to demand linguistic vindications within legal texts", clarifies Roxana Trieste, humanities career student at the University of Havana, who two years ago decided to publicly and with total dignity convey her homosexual status, despite the "familial sacrifice" which, in effect, brought on her news.

"Words do not change the reality -comments Roxana while taking the hand of Yuliet, her partner- but that the law represents some manner of our right to fully exist in society, it would be a great advance. I know what I say is a dream. I am fantasizing somewhat, but if that becomes reality, it would be necessary to fight hard so that those reforms in the law do not become moot. Also needed is a real desire and concrete actions in order to corral the discrimination of which we are objects by society and by our families."

The only modifications introduced in the Penal Code relating to the subject of homosexuality are relatively recent, comments Yamila González, a legal specialist from the Federation of Cuban Women (FMC). Two Articles, one referred to sexual insult and the other to the corruption of minors, made explicit reference to punishment that homosexuals would deserve for falling into such crimes as those. Fortunately, it was decided to omit from the text those direct allusions to people of homosexual orientation because they were considered offensive. It was very clear that the macho taboo had permeated the Penal Code- as in so many other things. Yamila González considers that those corrections, although delayed, signify certain progress. "Now there are conditions to allow more acceleration", in her opinion.

Neither bad, nor good, "we are invisible", says a young professor at the University of Havana who preferred not to make her name public. "It turns out that, to lesbians and gays, we were not treated pejoratively in the laws anymore. That is fine. Applause. But now, we have simply disappeared, and not a single word exists that acknowledges us. In other words, it does not offend us, but neither does it take us into account as a community requiring urgent protection of their rights, equal to that of women. Non-recognition, invisibility, is no less disrespectful."

The District Attorney from the Department of Criminal Prosecution of the Provincial Prosecutor's Office of the City of Havana, Daysi Aguilera, explains that certainly the country does not have regulations or laws that prejudice, but neither that do they benefit homosexuals. "Nor does one surmise that we will have them soon. In this, a lot of things influence the resistance that a culturally macho society like ours makes to these changes, especially if these changes seem very dynamic."

The jurist Daysi Aguilera adds that laws always go slower than social development, and "if custom delays in generating equity, also it delays any initiative, proposal or project in becoming law".

The lawyer specifies that Cuban homosexuals have not openly questioned the rights that they have, nor have they demanded others, unlike in some countries where citizens have been part of social movements impossible to ignore institutionally, and that led to conquests such as marriage, the right to pensions and the adoption of children by same-sex couples.

The great hope of Cuban homosexuals is that if respect for their sexual orientation becomes common course, obviously (they would be) happy. Sometimes, out of desperation, they believe that their life's design, rather than light, brings darkness; instead of support, setback. In their favor, it seems to be a fact that they travel a path carved largely by themselves, without much noise, but already with sufficient resonance in the sensitivity of a growing part of society, although still a minority.

NOTE: La Jiribilla is a weekly print and online journal in Cuba. Alma Mater is the news magazine of the
University of Havana. It calls itself the oldest young magazine in Cuba.

Homosexualidad en Cuba:
el precio de la diferencia

Equipo de Investigaciones  Alma Mater  

                                                      "La verdad que hace a los hombres libres
                                                             es la que la mayoría prefiere no oír"
                                                                     Herbert Agar, sexólogo norteamericano

Entre muchos cubanos, aceptar ciertas expresiones de la diversidad social sigue siendo un trago difícil. A pesar de la sucesión generacional y de importantes rupturas con el moralismo machista que tuvieron lugar en los últimos 40 años dentro de la Isla, todavía pesan prejuicios y tabúes. La homosexualidad, por ejemplo, continúa valorándose generalmente (con más o menos refinamiento) desde las trincheras del rechazo y la condena, a pesar de que cada vez son más las personas que deciden no mantener oculta su orientación homosexual.

Aún así, no son pocos los que coinciden en decir que a partir de los 90 la sociedad cubana ganó en tolerancia con respecto al homosexualismo, y se ha llegado a hablar incluso de un “destape”, concepto que —al decir de los especialistas— encierra en sí mismo una alta dosis de prejuicio, a la vez que expresa una relativa apertura social al tema.

Sin embargo, la más benévola y quizá frecuente reacción social ante las expresiones de la homosexualidad, parece ser la indiferencia. “Yo no estoy en contra, pero tampoco estoy a favor; mientras no se metan conmigo...” decía un entrevistado sin percibir probablemente cuán bien graficaban sus palabras la “apatía” social alrededor del asunto.

“No creo que en realidad se trate de indiferencia”, comentaba otra persona consultada que prefirió no dar a conocer su nombre. “Tras esa apatía se esconde el temor a aceptar la diferencia, el miedo a que te confundan tan solo por hablar un poco más a fondo del tema. Desentenderse me parece un poco cobarde, y es una fórmula para no parecer cromagnon, pero también para que nadie pueda pensar que estás defendiendo a los homosexuales, aceptándolos”.

A través de ese rechazo vestido de “no me importa”, podrían explicarse reacciones como la de la primera persona de orientación homosexual que entrevistó Alma Mater digital: “¿Para qué hablar de eso? ¿A quién diablos le interesa? ¿Qué vas a resolver con eso?”.

“Dibújate un plano de tu deseo y vive en él”

Otros criterios menos airados, reflejaron conformidad, descontento, resignación. Pedro Rojas es un hombre de 44 años que gusta de hacer vida hogareña, y que tiene un trabajo donde se siente útil, responsable y celebrado, pero prefiere que lo traten y respeten en vez de por su “buen carácter” y su “sensibilidad”, por su conducta como ser humano y como profesional. Es muy común que las cualidades más reconocidas en los homosexuales sean: “son muy serviciales”, “tienen buen gusto”, “son gente fina”, “no están en nada”... Por eso, Rojas quisiera que lo midan más por su capacidad, por su entrega a la profesión, por su ética de vida, y no por valores más externos, clichés que tienden a banalizar el papel social de las personas que no poseen una orientación heterosexual.

“El de nosotros ─comenta Pedro Rojas─ es un mundo de cortinas, a menudo descorridas por uno mismo o por los demás. Entonces lo mejor es, como decía Lorca, dibujar un plano de tu deseo y vivir en él dentro de una norma de belleza”, dijo con serena resignación.

Son muchos los gays y lesbianas que eligen esconder su identidad sexual no solo por el conflicto familiar que la reafirmación de su homosexualidad provocaría. Su prosperidad profesional podría estancarse o llegar a una bancarrota insuperable, si en sus centros laborales conocieran del asunto personas con prejuicios y poder.

“Cuando en mi centro conocieron que yo era gay, acabó mi expansión profesional ─recuerda el ingeniero Raúl Izquierdo—. De pronto dejé de viajar, se limitaron mis posibilidades de ascenso. Incluso, algunos compañeros míos llegaron a decirme que por el problemita mío ya el jefe no me consideraba confiable. Sin embargo, cuando tenía problemas o necesitaba resolver urgente y con eficiencia cualquier asunto de la empresa, me salía a buscar a mí, al menos confiable. Por eso, entre otras cosas, preferí reorientar mi mundo hacia la cerámica”.  

“Salir del closet” 

Aunque no se les quisiera reconocer a plenitud, personas con preferencia por el mismo sexo siempre han existido y, a su modo, han ido reclamando espacios que el prejuicio sociocultural les tiene negados o limitados. Hasta los años 90 el homosexualismo parecía una expresión muy minoritaria.  

La apertura del país al mundo en términos económicos, y el consiguiente boom del turismo, junto a cierta comprensión y tolerancia por parte de la familia y las instituciones públicas, posibilitaron que a los homosexuales se les comenzara a reconocer ─aunque de manera aún tímida, según coinciden especialistas─ como segmento poblacional a atender. El “fenómeno” era mucho más notorio que lo creído.  

Aun así no existen estudios rigurosos, verdaderamente abarcadores sobre el tema, y mientras los homosexuales prefieren reprimirse y esconder su orientación, la sociedad percibe que “cada vez hay más”; o mejor, cada vez son más los que deciden “salir del closet”. Se nota en calles, en escuelas, centros laborales. Lo escuchan en sus consultas médicos y sicólogos escogidos como confidentes para compartir el “secreto”.  

“Cuando tienes confianza o empatía con estos pacientes a veces confiesan su orientación sexual, aunque no haga falta para evaluar el diagnóstico. Es como una forma de liberación espiritual”, expresa la doctora Beatriz Alfonso, especialista en Medicina General Integral en una comunidad del municipio capitalino de Playa.  

En el mismo mundo de la salud pública, curiosamente, hay mucho desconocimiento en torno a la homosexualidad, lo mismo por profesionales que por estudiantes, según corroboran estudios realizados sobre todo para diplomados y maestrías en sexualidad. Por cuestiones como esa, el mito de la homosexualidad puede resultar insospechadamente discriminatorio desde el sector del que más humanidad y ayuda se espera recibir.  

En una investigación realizada con alumnos de la Facultad de Ciencias Médicas Finlay-Albarrán, de Ciudad de La Habana, estos rechazaron en un 97% a los homosexuales si eran cubanos, y en un 46% si eran extranjeros.  

Mayra Rodríguez, psicóloga y Máster en Sexualidad del Centro Nacional de Educación Sexual, dice que los homosexuales son, simplemente, gente necesitada de reconocimiento como seres humanos, sin que se les rechace, pero también sin lástima. “La sociedad ha tenido un cambio de actitud hacia estas personas, y podríamos decir que se les tolera. Pero no se les acepta, porque no existe una implicación sociológica para pensar que quienes difieren de nosotros por su preferencias sexuales, son iguales por su condición de individuos. De todas formas, considero que el gobierno hace bastante por cambiar esta situación, imposible de manifestarse distinta de un día para otro”.  

“Yo sé que es un sueño esto que digo” 

La Constitución de la República de Cuba establece que todos los ciudadanos son iguales ante la ley, con los mismos derechos y obligaciones, sin discriminación de raza, sexo, edad u origen social. Pero homosexuales, travestis y transexuales quisieran sentirse más defendidos por la ley.  

“No se trata de exigir reivindicaciones lingüísticas dentro de los textos legales”, aclara Roxana Trieste, estudiante de una carrera humanística en la Universidad de La Habana, quien decidió hace dos años llevar públicamente y con toda dignidad su condición homosexual, a pesar de la “hecatombe familiar” que, en efecto, provocó su noticia.  

“Con palabras no se cambian las realidades ─comenta Roxana mientras toma de la mano a Yuliet, su pareja─, pero que la ley representara de alguna manera nuestro derecho a existir en sociedad de modo pleno, sería un gran adelanto. Yo sé que es un sueño esto que digo. Estoy fantaseando casi, pero si eso llegara a ser realidad habría que luchar mucho para que esas reformas en la ley no se convirtieran en letra muerta. Haría falta, además, un deseo real y acciones concretas para acorralar la discriminación de que somos objeto por la sociedad y por nuestras familias.” 

Las únicas modificaciones introducidas en el Código Penal vinculadas al tema del homosexualismo son relativamente recientes, comenta Yamila González, especialista jurídica de la Federación de Mujeres Cubanas (FMC). Dos artículos, referido uno al ultraje sexual y otro a la corrupción de menores, hacían referencia explícita al castigo que merecerían los homosexuales de caer en delitos como esos. Afortunadamente, se decidió omitir de los textos aquellas alusiones directas a las personas de orientación homosexual por considerarlas ofensivas. Quedaba muy claro que el tabú machista había permeado ─como a otras tantas cosas─ el Código Penal. Yamila González considera que esas rectificaciones, aunque demoradas, significan cierto avance. "Ahora hay condiciones para dar pasos más acelerados", opina.  

Ni para mal, ni para bien, “somos los invisibles”, comenta una joven profesora de la Universidad de La Habana que prefirió no hacer público su nombre. “Resulta que a las lesbianas y a los gay ya no se nos trata de forma peyorativa en las leyes. Eso está bien. Aplausos. Pero ahora, sencillamente, hemos desaparecido, y no existe una sola palabra que nos reconozca. O sea, no se nos ofende, pero tampoco se nos tiene en cuenta como comunidad urgida de protección en sus derechos, al igual que las mujeres. El no reconocimiento, la invisibilidad, no es menos irrespetuosa”. 

La Fiscal del Departamento de Procesos Penales de la Fiscalía Provincial de Ciudad de La Habana, Daysi Aguilera, explica que ciertamente el país no tiene regulaciones o leyes que perjudiquen, pero tampoco que beneficien a los homosexuales. “Tampoco se vislumbra que las tengamos pronto. En esto influye mucho la resistencia que hace una sociedad culturalmente machista como la nuestra a esos cambios, sobre todo si les parecen muy dinámicos”.  

La jurista Daysi Aguilera añade que las leyes siempre van más lentas que el desarrollo social, y “si la costumbre demora en generar derecho, también demora cualquier iniciativa, propuesta o proyecto en convertirse en ley”.  

La licenciada especifica que los homosexuales cubanos no han cuestionado abiertamente los derechos que tienen, ni han exigido otros, a diferencia de algunos países donde los ciudadanos han sido parte de movimientos sociales imposibles de ignorar institucionalmente, y que han conducido a conquistas como el matrimonio, el derecho a la pensión y la adopción de hijos por parejas del mismo sexo.  

La gran esperanza de los homosexuales cubanos es que el respeto a su orientación sexual se convierta en sentido común, en obviedad feliz. En ocasiones, por desesperación, creen que su dibujo de vida en vez de luz, gana sombra; en vez de apoyo, retroceso. A su favor, pareciera estar el hecho de que transitan un camino labrado en buena medida por ellos mismos, sin mucho ruido, pero ya con suficiente resonancia en la sensibilidad de una parte creciente, aunque todavía minoritaria, de la sociedad.