December 23, 2007
Society is gradually shifting ground on sexual diversity

Raquel Sierra

A CubaNews translation. Edited by Walter Lippmann.

Cuban society’s traditionally chauvinistic and homophobic nature is little by little opening up to sexual diversity –a fact largely disavowed until quite recently– to the point that some strings are being pulled to give its acceptance a legal character.

Seen for centuries as the “right” rule of conduct, heterosexuality has lost ground to other sexual preferences and behaviors which turn-of-the-century Cuba can no longer deny.

Homosexuals, bisexuals, transsexuals and transvestites are all an increasingly visible sector, yet to be absorbed by mainstream society but partly tolerated, if not accepted, in academic, university and cultural circles, as well as among people sensitized to this issue.

According to psychologist Mayra Rodríguez from the National Center for Sex Education (CENESEX), “although society frowns at these non-heterosexual conducts, identities, leanings and expressions, there’s more acceptance these days”.

Rodríguez, holder of a master’s degree in Sciences, puts their success down to CENESEX, a governmental entity established in the seventies under the name of Sex Education Group and devoted from the very outset to this kind of work and its promotion among other institutions through the qualification of activists whose mission has since been to raise consciousness about sexual diversity in a very ethical and humane way.

“We came to realize that we also needed to make people more aware, so there’s been a significant social impact which paved the way for better understanding and tolerance”, she remarks.

“I’m amazed sometimes when a man holds out his hand to help me get off the bus. I never dreamed it would ever be like that. Maybe they do it by instinct or because they find me pretty, which I’m not”, points out a male-to-female transsexual.

“For a long time I stayed in the closet, but since they gave me my new papers recognizing me as a woman, I said goodbye to trousers, and I’ve worn nothing but skirts and dresses”, he cheerfully says. As a result of CENESEX’s work, a group of Cuban transsexuals were able to change their identity.

According to Rubén de Armas, coordinator of a project involving men who have sex with other men (MSM) in Havana, for all the openness that exists in the island, transsexualism is still considered by many a taboo subject and a cause for fear.

“Some journalists who are aware of this problem try to make programs about it, but then they come up against lack of understanding and are prevented from giving more information about and promote the issue”, he added.


In Cuba, as in other countries, the absence of public debate on this topic paves the way for widespread ignorance; hence academia’s advice to provide all the whys and wherefores for the sake of better understanding.

Rather than a concept, sexual diversity is based on the acceptance of, respect for, and coexistence with those who are different, assures Dr. Rodríguez. And although it belongs in contemporary society, it has long been described by various authors, including Austrian physician and founder of psychoanalysis Sigmund Freud, who talked about the existence of different sexual behaviors.

Other studies in which both such variety and the struggles of the gay and lesbian movements were recognized had a considerable bearing on the disclosure of what we know today as sexual diversity, she says.

What’s new since she started her research on this topic 23 years ago, she holds, is that in the past they only talked about sexual behaviors other than heterosexual. “Nowadays heterosexuality is also a part of sexual diversity, because it’s practiced by different people who behave differently. Nevertheless, placing people within frameworks is not to my liking, as they’re all human beings, and splitting them into groups translates into a form of discrimination and stigmatization; I only use these concepts so as to make the difference more understandable.

“Sometimes sexual orientation is linked to sexual preference, namely depending on the erotic direction of the individual’s desire, of which there are three: homosexual –attraction to the same sex–, bisexual –attraction to either sex– and heterosexual –attraction to the opposite sex,” she explains.

Sexual orientation, she assures, is structured like any other behavior in a person’s sexuality, which is another constructed category. “We are born as sexed beings, but we build our sexuality with the passing of time and the experiences we live and learn from in the process”.

In the case of transsexualism, there’s disorientation and role confusion among those who identify with a physical sex different from the one that they were born with.

“A transvestite man with homosexual leanings is different from a male-to-female transsexual in that he’s biologically and psychologically a male and was classified as such when he was born, but he prefers to have same-sex relations, while the latter feels like a woman even if he’s biologically a male, also classified as a male at birth”, she holds.

This feeling of belonging forces individuals to fit their body to their mind, and that’s why most apply for sex-reassignment surgery in order to change their genitalia, since their biological sex remains the same.

Some who are reluctant to make such decision are wrongly seen as transvestites. “In the old days, those who wanted surgery were said to be truly transsexual. That’s not the case today, as some transsexuals are known to feel the inconsistency but still refuse surgery for a number of reasons, say, they’re too old, afraid or socially visible”, she comments.

Then came the term transgender in reference to transsexuals unwilling to have a sex change, but eventually the concept extended to everything that goes beyond the social standards and now includes any kind of sexual preference, be it transvestism or transsexualism.

For an individual to be classified as a transsexual beyond any doubt, he/she must have a series of tests done by the CENESEX-based National Commission for Transsexuals’ Issues, provided the person is above 18 –no diagnosis is possible before that age– and receives treatment for at least two years.

“You cannot really tell what someone’s identity or sexual orientation is on the basis of outward aspect only. There’s more to it than that, and everyone must be studied from the psychological and biological point of view. It’s very difficult to make a differential diagnosis,” she says.

In the article Gender disorders and transsexualism: the Cuban experience –‘Sexología y Sociedad’ No. 13. 2007– Rodríguez and two other experts describe various difficult situations facing Cuban transsexuals, including problems to maintain a love relationship, family and social pressure, long periods of loneliness, limited interaction with society, and renunciation of erotic-emotional experiences.

Towards a legislation

Ending the legal isolation of these individuals is one of CENESEX’s major goals.

“If you’re protected neither by law nor by policy, you’re left somehow ostracized and helpless,” stated CENESEX director Mariela Castro in a 2005 interview with SEMlac. They therefore put forward a strategy “centered on the provision of all-embracing attention to whoever requests it, not only from the standpoint of healthcare but also taking into account society’s responsibility for facilitating their integration into society and the respect they deserve”.

This strategy is based on efforts to raise consciousness about transsexualism among various sectors of Cuban society, projects to foster their understanding and regard, and measures to give them employment opportunities, with all due respect to their physical appearance as befits their gender identity, even if their identity papers are yet to be changed.

In addition to the strategy –submitted to the Parliament in 2006– an offer to reform the Family Code was proposed to the Communist Party last June, and there’s a resolution by the Ministry of Public Health.

If approved, the new code would give recognition to heterosexual and homosexual couples alike, including their personal, patrimonial, hereditary and housing rights, and it would make the current laws on adoption more flexible to favor both types of couples.

According to Dr. Castro, what all levels of authority consulted on the matter oppose the most, for reasons of ignorance and prejudice, is the idea of recognizing a homosexual couple’s right to adopt a child.

As to the Ministry of Public Health, its resolution covers a specialized integral healthcare process for transsexuals, including a medical unit specifically designed to this effect.






Diversidad sexual:
abriendo paso a la comprensión

Raquel Sierra

La sociedad cubana, tradicionalmente machista y homofóbica, comienza poco a poco a abrir los ojos a la diversidad sexual, un lado hacia el que, hasta hace no tanto, prefería no mirar. Incluso, se mueven algunos resortes para que su aceptación, aunque demore, llegue a lo legal.

La heterosexualidad, erigida durante siglos como norma “correcta” de conducta, ha cedido espacio a otras preferencias y comportamientos sexuales que la Cuba de inicios del tercer milenio no puede seguir desconociendo.

Homosexuales, bisexuales, transexuales o travestis constituyen un sector cada vez menos invisible y, si bien no existe una asimilación generalizada, es en parte aceptado o al menos tolerado en sectores académicos, universitarios, culturales y entre personas sensibilizadas con el tema.

Según la psicóloga Mayra Rodríguez, del Centro Nacional de Educación Sexual (Cenesex), aunque “todos estos comportamientos, identidades, orientaciones y expresiones sexuales diferentes a la heterosexual son rechazadas por la sociedad, en este momento hay una mayor aceptación”.

Rodríguez atribuye ese avance al trabajo del Cenesex, entidad gubernamental que trabaja el tema, lo promueve en otras instituciones y, desde su surgimiento como Grupo de Educación Sexual, en la década del setenta, comenzó a trabajar la temática con la formación de recursos humanos que hicieran comprender la diversidad sexual de una manera ética y humana.

“Nos dimos cuenta de que, paralelamente a eso, había que trabajar con la sensibilización de la población. Esto ha tenido un impacto social y ha repercutido en una mayor comprensión y aceptación”, explica.

“A veces me asombro cuando un hombre me da la mano para bajar de un ómnibus, nunca soñé que llegaría a eso. No sé si no se percatan o si me encuentran bonita, aunque no lo soy”, afirma un transexual de hombre a mujer.

“Me escondí durante mucho tiempo, pero en cuanto me dieron mi carné de identidad nuevo, donde se reconoce mi condición de mujer, más nunca me he puesto un pantalón, todo son sayas y vestidos”, dice. En la isla, a raíz del trabajo del Cenesex, un grupo de transexuales pudo realizar el cambio de identidad.

De acuerdo con Rubén de Armas, coordinador del proyecto de hombres que tienen sexo con otros hombres (HSH) en La Habana, en la isla ha habido un poco de apertura para tratar el tema, pero persisten temores y tabúes.

“Encontramos personas de los medios que se sensibilizan con el tema y pretenden llevarlos a programas, pero luego chocan con incomprensiones que impiden una mayor información y promoción de esta temática”, agrega.


En Cuba, como sucede en otras naciones, la falta de debate público sobre el tema genera un desconocimiento generalizado, por lo que los estudiosos consideran pertinente profundizar en las explicaciones para una mayor comprensión.

Más que un concepto, la diversidad sexual es un principio de aceptar, respetar y vivir con la diferencia, señala la psicóloga Rodríguez.

Aunque es un concepto de la sociedad contemporánea, explica, desde hace muchos años diversos autores hablaron sobre el tema, entre ellos el padre del psiconanálisis, el austriaco Sigmund Freud, cuando se refería a la existencia de diferentes comportamientos sexuales.

Otros estudios que reconocían esa variedad y la lucha de los movimientos lésbicos y gay, influyeron en develar lo que se conoce hoy como diversidad sexual, señala la master en ciencias.

Para Mayra, quien estudia el tema desde hace 23 años, la novedad consiste en que antes se hacía referencia solamente a comportamientos sexuales diferentes al heterosexual. “Hoy la orientación heterosexual también forma parte de la diversidad sexual, porque igualmente son personas diversas, con diferentes comportamientos”.

Aunque enmarcar en grupo no es de su agrado, porque considera que todas las personas son seres humanos y separarlos en grupos forma parte de la discriminación y la estigmatización, Rodríguez emplea estos conceptos para una mayor comprensión de las diferencias.

“Hay diferentes orientaciones sexuales que tienen que ver con la preferencia sexual, con la dirección sexo erótica del deseo sexual: Son tres: la homosexual – personas que se sienten atraídas por otras de su mismo sexo-, la bisexual --su preferencia se orienta hacia uno u otro sexo--, y la heterosexual --preferencia sexual hacia personas de otro sexo”, explica.

Según la psicóloga, la orientación sexual se construye como cualquier comportamiento dentro de la sexualidad, que es también una categoría construida. “Nacemos seres sexuados, pero construimos nuestra sexualidad a través de la vida, en función de la educación, la influencia, las vivencias”, agrega.

Por otra parte, están los trastornos de identidad de género, que en el caso de la transexualidad se refiere a aquellas personas que sienten una incongruencia entre el sexo asignado al nacer y el sexo psicológico.

“Un travesti con orientación homo se diferencia de un transexual de hombre a mujer en que el travesti hombre homosexual es una persona biológicamente varón, lo asignaron como varón al nacer, psicológicamente se siente varón, pero prefiere a las personas de su mismo sexo. Sin embargo, el transexual, asignado varón al nacer, biológicamente es varón, pero se siente mujer”, detalla.

Este sentimiento de pertenencia hace que la persona tenga que adecuar su cuerpo a su mente, por lo que, en la mayoría de los casos, solicita una cirugía de reasignación sexual, un cambio a nivel de genitales, porque el sexo sigue siendo biológicamente el mismo.

Algunos no quieren dar ese paso, lo que suele interpretarse erróneamente como que es un travesti. “Antiguamente se decía que eran verdaderamente transexuales quienes se querían reasignar. Hoy se sabe que no es así, pues sí hay transexuales que sienten esa discordancia pero que, por diversas causas --son ya mayores, tienen miedo o un determinado estatus social--, no se quieren operar”, explica.

Surgió entonces el término transgénero, para personas transexuales que no se querían operar. Ese concepto cambió y alude hoy a todo aquello que traspasa las normas sociales, y en él se incluye cualquier tipo de preferencia sexual, sea el travestismo o la transexualidad, indica la especialista.

Para saber certeramente si se trata de un transexual, la persona se mantiene en estudio por parte de la Comisión Nacional de Atención a Personas Transexuales, que radica en el Cenesex, bajo el requisito de ser mayor de 18 años de edad --antes no se puede diagnosticar-- y mantenerse al menos dos años en tratamiento.

“La apariencia externa no da realmente cuál es la identidad ni la orientación sexual de las personas, porque va más allá de eso, hay que estudiar psicológica y biológicamente cada caso. El diagnóstico diferencial es muy complicado”, expresa.

En el artículo “Trastorno de identidad de género y personas transexuales. Experiencias de atención en Cuba”, aparecido este año en el número 13 de la revista Sexología y sociedad, Rodríguez y otras dos expertas indican que estas personas sufren conflictos de diversa índole.

Entre ellos enumeran la dificultad para la permanencia en una díada amorosa; presiones de la familia de origen y del medio social; largos períodos de soledad; restringidas interacciones sociales y renuncia a experiencias erótico-afectivas.

Hacia lo legal

Poner fin al vacío legal de estas personas es una de las líneas de trabajo del Cenesex.

En entrevista a SEMlac en 2005, Mariela Castro, directora de esa institución, consideró que “cuando la persona no aparece ni en la ley ni en la política, queda de alguna manera excluida y en cierta forma desprotegida”.

Por esa razón, el centro propone una estrategia “centrada en brindar una atención integral a todas las personas que lo soliciten y contempla no sólo los aspectos inherentes a la salud pública, sino también la responsabilidad que tiene toda la sociedad de facilitar la integración y el respeto a la dignidad de las personas”.

Entre los aspectos de esta estrategia estaría la sensibilización en diferentes sectores de la sociedad cubana, proyectos para coadyuvar a la comprensión y el respeto social, así como facilitar el empleo de estas personas, respetando el aspecto físico que se corresponda con su identidad de género, aun cuando no se hayan realizado los cambios correspondientes en su documento de identidad.

Paralela a la estrategia, presentada al Parlamento en 2006, existen una propuesta de reforma al Código de Familia, entregada al Partido Comunista en junio pasado, y una resolución del Ministerio de Salud Pública.

De aprobarse, el nuevo código reconocería los mismos derechos para las uniones entre parejas heterosexuales y homosexuales, incluidos los personales, patrimoniales, hereditarios y los inherentes a la vivienda, y flexibilizaría las regulaciones vigentes sobre la adopción, para favorecer el acceso a esa alternativa tanto a parejas heterosexuales como de homosexuales.

Según la directora del Cenesex, la idea que ha encontrado mayor resistencia en todas las instancias consultadas es el derecho de las parejas homosexuales a la adopción, por razones vinculadas al desconocimiento y los prejuicios.

En el caso de la Resolución de Salud Pública, implementa todo el proceso de atención integral de salud a personas transexuales de manera especializada, incluida la creación de una unidad asistencial para su atención.