Che stands for what’s best about a revolutionary

So believes Helen Yaffe, a young Briton captivated by the Heroic Guerrilla’s depth of thought and for whom internationalist solidarity was Che’s greatest legacy to humanity.

By: Yailin Orta Rivera / E-mail:

October 23, 2007 - 00:00:33 GMT

A CubaNews translation. Edited by Walter Lippmann.

Che junto a Fidel sonriendo
One of the greatest values we have inherited from Che amid the moral crisis the world is experiencing is his strong sense of humanism and solidarity.

Helen Yaffe doesn’t care if her opinions sound irreverent. Unabashed by distance, she came to see, sniff and feel what Cuba was like. However, her quest became more daring with each passing day, as she used her diligent scholar’s instinct to thoroughly scrutinize the history of the Cuban Revolution. That’s when she stumbled upon a modern-day Quixote who enticed her into learning Cervantes’s mother tongue.

Che’s figure made her embark on a relentless research on his life and work that eventually evolved into profound study. Now she’s right in front of me, her hands loaded with a volume of more than 400 pages which she carries like a leather shield.

Barely out of her initial uncertainty, this young Briton who based her doctoral dissertation on Ernesto Guevara’s political and economic thoughts opened up to conversation.

In her work titled Ernesto Che Guevara: socialist political economy and economic management in Cuba 1959-1965 we find Yaffe’s will to belie those who tried to mock the Guerrilla’s revolutionary ideas by calling him anything from an adventurer to idealist.

Q: What motivates a young woman from first-world Europe to study Che’s thoughts?

«My parents were communists and founders of the Revolutionary Communist Group in Britain. Since I’m a member myself, it would be impossible not to know about Cuba. But it’s my sister Susan who gets the ‘blame’ for my closer links with Cuba, because she had been here before with a solidarity group and then asked me to come with her.

«Besides, when I was in high school I learned about the Missile Crisis and based one of my student projects on the history of the Cuban Revolution and the reasons it embraced the socialist path. After that I majored in economic history.

«I was only 18 when I first came with my sister in August 1995 –the only Spanish word I knew was Hola (Hi). It was also in those days when the solidarity group Rock Around the Blockade (RATB) visited Cuba for the first time on a visit we had helped organize before our trip. We joined them when they arrived.

«We were working in the banana harvest in Ciego de Avila province together with young Cubans, whose level of consciousness was a total surprise to me. They had volunteered to work in the fields because the Revolution needed their assistance in those times of economic crisis.

«That kind of self-sacrifice might be an ordinary thing to you, but those of us who live in another society find such devotion hard to understand. The history of my country –Great Britain– is quite different; I can’t call myself a patriot or talk with pride when I live in an imperialist nation.

«In order to comprehend how socialism can give you such consciousness I had to consult the few books by or about Che available in English in my country. I found his ideas more and more significant every day, so years later I was impelled to go deeper into his work in my Doctoral Thesis».

Q: Can you tell us about the challenges you faced in your research?

«First of all, my Spanish was very elementary, and despite all the new words I learned through my contacts with Cubans I had to take grammar courses to be able to read any text about Che. So you see how motivating a Quixote can get to be.

Helen Yaffe, una joven inglesa autora de una Tesis de Doctorado sobre el pensamiento político y económico de Ernesto Guevara de la Serna. Foto: Juan Moreno
Che’s thoughts are so transcendental that you always feel like studying him in depth, said Helen Yaffe. Photo: Juan Moreno.

«Nor did I have full support from my department in one of Britain’s most prestigious academies (London School of Economics). I really had to persevere to earn that right. But it’s good to know now that I paved the way for those who wish to continue along those lines.

«Obviously, I pored over all the literature. When you say you want to study Cuba, the academy hands you a list of titles, but when I checked on those authors I found out that many of them represent institutions funded by people who are engaged in a political and ideological war against Cuba. I had no doubt that their work had to be as hostile.

«As if to compensate for so many obstacles, many Cubans offered me their heartfelt cooperation, most of them former comrades of Che’s. My research would have been impossible without their help».

Q; Do you think Che’s ideas arouse interest among European students and intellectuals?

«Most of the interest comes from young people eager to know more about him. Whenever a book or one of those recommended readings which tarnish his name are published, people buy them out of sheer curiosity.

«He’s still very little-known. Every time I mention that I researched his economic and political thoughts, people are dumbfounded because they have no idea how profound his ideas are. His great contributions to the development of socialist economics have been pushed into the background.

«Almost all British intellectuals are bourgeois and only talk about Commander Guevara in terms that belittle his image, labeling him an adventurer and a romantic».

Q: To what extent has Che become a revolutionary inspiration in Europe?

«It’s undeniable that his image is carried in many rallies, mainly by young people for whom he stands as a symbol of rebellion against exploitation, dominant regimes, poverty... They recognize him as a great figure, never mind that so many companies try to depoliticize his image by using it for commercial purposes».

Q: What do you think is so special about this revolutionary that he embodies such a moral strength?

«That point alone could be enough for another doctoral thesis. Che stands for what’s best about a revolutionary. He was born in Argentina but went beyond those borders to become a fighter for Latin American independence and even to liberate the Congo, always on the side of the poor and against Yankee imperialism.

«He cared for neither titles nor honors, and held positions as important to the Cuban revolutionary process as the Presidency of the National Bank and the Ministry of Industry, appointments he never hesitated to quit in order to continue his long-lived activity as a combatant.

«You can’t think of Che without touching upon the highest values a human being should have. He could not outlive his ideas, as Fidel said, but knew how to make them fertile with his blood».

Q: In your view, how have Che’s economic and political thoughts best contributed to the task of constructing socialism?

«Che studied an extremely important topic: transition to socialism in conditions of underdevelopment without relying on capitalist levers. And in the process he highlights the vital role of new consciousness and the importance of creating a new man with new values immersed in new social relations.

«He came up with alternatives like conscious and voluntary work, which makes office workers comprehend the essence of production through manual labor. Likewise, he encouraged critical consciousness and self-criticism among the working class as a means to find new solutions and scoffed at competition between enterprises.

«Some people have faulted his ideas about consciousness because they fail to understand the depth of his analyses and the way he connected consciousness to the Law of Value that mainly expresses itself in capitalism and ultimately gets total control over commodity production».

Q: Whatever happened in the former socialist countries that welcomed capitalism?

«To us their collapse was a crime. Now you see thousands of Poles in Britain doing the hardest and worst-paid jobs. Those countries are now very poor and in a state of crisis. I read once that their life expectancy dropped 15 years in the first decade. Women’s problems have intensified. Crime, poverty and marginalization are rampant».

Q: Given the moral crisis facing humanity today, how can Che be a spiritual reference?

«In that respect, the greatest value we have inherited from him is international solidarity, the brightest light he could have passed on to us. To be better, the world should learn from the Cubans who follow Che’s example at all times. Just look at your doctors, working in the most faraway places and coping with adversity, their aim to help other nations. We should pay more attention to those who suffer and hold out our hands to them.





El Che simboliza lo mejor de un revolucionario

Así piensa Helen Yaffe, una joven inglesa conquistada por las honduras del Guerrillero Heroico, quien afirma que la mayor herencia del Che a la humanidad fue la solidaridad internacionalista
Por: Yailin Orta Rivera


Che junto a Fidel sonriendo
Una de las herencias más  grandes que pudo habernos dejado el Che, en medio de la crisis moral que sufre el mundo, es su alto sentido humanista y solidario.
A Helen Yaffe no le preocupa parecer irreverente. Desafió distancias para ver, olfatear y palpar a Cuba. Pero su búsqueda fue ganando cada día mayor audacia, hasta escudriñar con acucioso sentido académico en la historia de la Revolución Cubana. Ahí se tropezó con un Quijote moderno que la obligó a dominar la lengua de Cervantes.

El Che le provocó una impenitente búsqueda en su vida y obra, hasta precipitarla a un profundo estudio. Ahora la tengo frente a mí cargando —como quien lleva una adarga— un volumen de más de 400 páginas.

Sin apenas lograr salir del desconcierto comienza el diálogo con esta joven inglesa, autora de una Tesis de Doctorado sobre el pensamiento político y económico de Ernesto Guevara de la Serna.

En el contenido del material que elaboró con el título Ernesto Che Guevara: socialist political economy and economic management in Cuba 1959-1965, se aprecia la voluntad de Yaffe por desmentir a quienes intentaron caricaturizar las ideas revolucionarias del Guerrillero, cuando lo calificaron de aventurero o idealista.

—¿Qué motiva a una joven de la Europa primer mundista a estudiar su pensamiento?

—Soy hija de padres comunistas, fundadores del Grupo Revolucionario Comunista en Gran Bretaña. También soy miembro de esta organización y sería imposible no tener referencias de Cuba. Pero la gran «culpable» de mis vínculos más íntimos con la Isla es mi hermana Susan; ella vino primero en una brigada de solidaridad y luego me propuso que la acompañara.

«Además, en mis años de preuniversitario estudié la Crisis de Octubre y en ese tiempo escogí para uno de mis proyectos estudiantiles el tema de la historia de la Revolución Cubana y las razones por las que emprendió el camino al socialismo. Luego me licencié en Historia Económica.

«Tenía solo 18 años cuando vine a este país por vez primera con mi hermana; eso ocurrió en agosto del 95 y lo único que sabía decir en español era Hola. Dentro de este tiempo se efectuó la primera visita de la brigada de solidaridad Rock around the blockade, que ayudamos a preparar antes de venir a Cuba, y estando aquí nos unimos a ella.

«Fue en la provincia de Ciego de Ávila, compartiendo con un grupo de jóvenes en la recogida de plátano en el campo, cuando me quedé sorprendida por el nivel de conciencia que tenían los cubanos. Ellos trabajaban voluntariamente porque la Revolución en aquellos momentos de crisis económica lo necesitaba.

«A ustedes puede parecerles normal ese sacrificio, pero los que pertenecemos a otra sociedad no podemos explicarnos tal entrega. La historia de mi país —Gran Bretaña— es muy distinta, yo no puedo considerarme una patriota ni hablar con tal orgullo cuando mi nación es una potencia imperialista.

«Para explicarme este grado de conciencia en el socialismo tuve que remitirme a los escasos libros que existen del Che en inglés en mi país. Pero su pensamiento me resultaba cada día más trascendente, lo que me motivó años más tarde a estudiarlo profundamente en mi Tesis de Doctorado.

—¿Podría hacer un recuento de los retos que afrontó para la elaboración de este material?

—Primero, mi español era muy elemental y aunque el roce con los cubanos me permitió incorporar nuevos vocablos, tuve que pasar cursos de Gramática porque sin su dominio me era imposible leer los textos sobre el Che. Ya ves cuánto puede llegar a estimular un Quijote.

Helen Yaffe, una joven inglesa autora de una Tesis de Doctorado sobre el pensamiento político y económico de Ernesto Guevara de la Serna. Foto: Juan Moreno
El pensamiento del Che es tan trascendente que motiva a estudiarlo siempre de forma profunda, considera Helen Yaffe. Foto: Juan Moreno
«Tampoco conté con todo el apoyo de mi departamento que pertenece a una de las academias más prestigiosas de Gran Bretaña (London School of Economics). Tuve que ser persistente para ganar ese derecho. Ahora me reconforta haberles allanado el camino a quienes quieran continuar en esa línea de investigación.

«Obviamente hice una revisión minuciosa de toda la literatura. Cuando tú dices que quieres estudiar sobre Cuba te recomiendan una lista de títulos en la academia, pero al buscar las referencias de estos autores descubrí que la inmensa mayoría representan instituciones financiadas por personas que desarrollan una guerra político ideológica contra Cuba. Así que es incuestionable que estos materiales forman parte también de estas hostilidades.

«Como para compensar tantos obstáculos, conté con la sincera colaboración de los cubanos, en su mayoría compañeros del Che. Sin el apoyo de ellos hubiese sido imposible mi estudio».

—¿Considera que las ideas del Che suscitan interés entre los estudiantes y los intelectuales de Europa?

—Son los jóvenes mayoritariamente quienes sienten interés por conocer más sobre esta figura. Cuando se publica algún libro o una de estas bibliografías para ensuciar su nombre la gente lo compra porque tienen mucha curiosidad.

«Aún es muy poco lo que se sabe de él. Cuando yo comento que hice un estudio sobre su pensamiento económico y político, las personas se quedan boquiabiertas porque desconocen la profundidad de su pensamiento. Se han relegado a un segundo plano sus grandes aportes al desarrollo de la economía socialista.

«Casi todos los intelectuales en mi país son burgueses y si hablan del Comandante Guevara es para devaluar su imagen, tildándolo de aventurero y romántico».

—¿En qué medida el Che se ha convertido en aliento revolucionario en el Viejo Continente?

—Es innegable que en muchas manifestaciones está presente su imagen. Sobre todo la llevan los jóvenes porque lo consideran un símbolo de rebeldía contra la explotación, los regímenes dominantes, la pobreza... Lo reconocen como una figura grande a pesar de que muchas empresas hayan intentado despolitizar su imagen utilizándola con fines comerciales.

—¿En su opinión, qué fuerza tan especial encarna este revolucionario para trascender de tal forma?

—Casi podría hacer otra tesis sobre este punto. Che simboliza lo mejor de un revolucionario. Nació en Argentina pero trascendió estas fronteras para convertirse en un luchador por la independencia latinoamericana y hasta dedicó sus fuerzas a la liberación del Congo. Siempre combatiendo del lado de los humildes y contra el imperialismo yanqui.

«A él no le importaron los títulos ni los honores. Desempeñó cargos tan importantes en el proceso revolucionario cubano como el de Presidente del Banco Nacional de Cuba y el de titular del Ministerio de Industria, sin embargo hizo formal renuncia de sus nombramientos para continuar en su extensa carrera de combatiente.

«No puede pensarse en el Che sin mencionar los más altos valores que debe tener un ser humano. Él no sobrevivió a sus ideas —como expresó Fidel— pero supo fecundarlas con su sangre».

—¿Cuáles considera que sean los mayores aportes del pensamiento económico y político del Che en la construcción del socialismo?

—Che estudió un tema importantísimo como es el hecho de que en un país subdesarrollado fuese posible la transición al socialismo sin utilizar los mecanismos capitalistas. Y en estas indagaciones resalta el vital papel de la conciencia, la importancia de crear un hombre nuevo con otros valores; inmerso en otras relaciones sociales.

«Che propuso nuevas alternativas sin utilizar los mecanismos capitalistas. El trabajo consciente, el trabajo voluntario en que la gente de la oficina hace trabajo físico y ve los problemas de la producción yendo a la base. Incitó asimismo a la crítica y la autocrítica entre los obreros para buscar nuevas soluciones y desestimó la competencia entre las empresas.

«Hay quienes lo han desacreditado por sus ideas sobre la conciencia, porque no comprenden la profundidad de su análisis y cómo su estudio sobre la misma estaba vinculado con la Ley del valor que se expresa sobre todo en el capitalismo y domina la economía en la etapa de producción de mercancías».

—¿Qué percepción tienen de los países que integraban el campo socialista después de haber pasado al capitalismo? ¿Qué nuevos fenómenos se han generado?

—Para nosotros fue un crimen el derrumbe. Ahora se ven a miles de polacos en Gran Bretaña haciendo los trabajos más difíciles y por menos dinero. Son países muy pobres, en crisis. Yo leí en cierta ocasión que durante la primera década perdieron 15 años de expectativa de vida. La situación de la mujer se ha recrudecido. Los índices de violencia, de pobreza y de marginalización se han disparado.

En medio de la crisis moral que vive la humanidad, ¿de qué forma el Che puede ser referencia espiritual?

—En tal sentido su mayor herencia a la humanidad fue la solidaridad internacionalista. Esta es la luz más grande que nos pudo haber dejado el Che en medio de esta crisis. El mundo para ser mejor tiene que mirarse en el espejo de los cubanos que constantemente siguen su ejemplo. Ahí están los médicos desandando las más complejas geografías y afrontando adversidades con el objetivo de ayudar a otras naciones. Hay que poner más los ojos en los que sufren y brindarles nuestra mano.