Pope John Paul II accepts Cuban ambassador's credentials:

ZS05041810 - 18-04-2005

70 years of Cuba-Holy See relations
analyzed by their ambassador to the Vatican

Interview with Raúl Roa-Kourí

A CubaNews translation by Ana Portela.
Edited by Walter Lippmann.

The Vatican, Monday, April 18, 2005 (ZENIT.org).- This interview was granted to Zenit by the new Cuban ambassador to the Holy See, Raúl Roa-Kourí. He explains the position of the Cuban government toward the Catholic Church, especially as related to access to the mass media and visas for priests and other religious orders. 

Ambassador Raúl Roa-Kourí studied in Havana, Washington and Mexico. He has been ambassador and permanent representative to the United Nations in New York (1978-1984), ambassador in France (1994-1998) and until 2004 he was president of the UNESCO Cuban National Commission. 

- Who was John Paul II for Cubans? 

- Ambassador Roa Kouri: John Paul II traveled to Cuba in January of 1998. It was the first time in the history of our country, including the colonial period, that a pope had visited the island, and confers special significance of the visit by His Holiness. 

Added to this is the fact that our country was facing serious problems in the national economy due to the disappearance of what was called the “socialist bloc”, our main economic and trade ally. This coincided, also, with a policy of hostility, aggression and economic war by the United States against Cuba which began 40 years ago. 

Cubans saw the arrival of the Pope during these conditions as an act that was both brave and a gesture of solidarity. If we add to this his statements that “the world open up to Cuba and Cuba open up to the world,” and his rejection of coercive economic measures imposed from abroad, w he called “ethically unjust and unacceptable,” then it is easy to understand why the Cuban people – including non-believers – and leaders of the revolution felt a deep respect, admiration and affection for the deceased pope. It was, as Fidel Castro himself explained it, that, “he was a friend”.

-The Catholic Church considers that the number of religious personnel in the Island is insufficient and they still have difficulty receiving visas. 

- Ambassador Roa Kouri: it is true that the Church believes that the number of Catholic priests in Cuba is not enough. It is a situation which has its roots in the colony when almost all priests, logically, were of Spanish nationality. Later, during the neocolonial republican period military imposed by the United States, the majority of priests were Spaniards and pro-Franco. This, of course caused friction between the Church – which, quite a few times, openly conspired with the counterrevolution – and the the then expelled the pro-Franco priests.

Later the Government authorized entry of priests of different nationalities is done at present.

Currently, in our country there are 347 priests and 61 deacons; with temporary residencies for more than a year there are 34 who cooperate with different dioceses. In the 11 existing dioceses, there are 24 men and 55 women whom, added to the 197 priests there, account for a total of 1017 religious personnel.

Unfortunately not many have developed vocation and, consequently, Cuban priests are insufficient to offer attention to believers (today there are only 76 seminarians in the two seminaries in the country).

On the other hand, it is difficult for the state to approve new priests if they do not have adequate living conditions here. Houses, as you know are insufficient and priority is given to those who substitute foreign personnel who conclude there stay here.

Of course, we work with the local churches to solve their needs although, unfortunately, not as much as we would like.

- Cuba is well known for its high educational level. Why not allow the Catholic Church to join this educational mission?

- Ambassador Roa Kouri: In Cuba education is the right of every citizen and the state guarantees it equally for all. Our society is based on socialist principles and considers that education should be secular and public. Therefore, there is no private education.

Before, there were private schools: Catholic, Protestant and Jewish, as well as public schools. However, the new constitution of 1976 – approved by 97% of the population – specifies that teaching is a responsibility of the state and is free.

At the same time “it bases its educational and cultural policy on advances of science and technology, the philosophies of Marx and Marti, progressive Cuban teachings and universal tradition. Of course, the Catholic and Protestant churches and synagogues can teach – and do so – religious instruction to its believers.

- The Catholic Church would want greater access to the mass media. Why can’t it have it?

Ambassador Roa Kouri: The Catholic Church in Cuba has a chance access to the mass media. For example, during the visit of the Pope, as preparation for his visit and on his demise Cardenal Jaime Ortega was able to address the people through national television.

It’s true that the church would like more access to radio, TV and the press – that, since education is State responsibility – is part of periodic discussions held with the Catholic hierarchy and our authorities, and mine with my counterparts in the Vatican.

However, the 11 dioceses issue more than 70 publications. Although they do not have national circulation like our newspapers, freely express their points of view. There are those who only deal with political issues far from the function of the Church. And many are illegal since they are not registered as publicationas as required by law. This is something that must be corrected.

- It could seem that the Cuban government is afraid of the church…

- Ambassador Roa Kouri: Our government is neither afraid nor suspicious of the church. As I said before, the great majority of the people approved the Socialist Constitution, support the revolution and defend its work, its achievements in the social, economic, educational, cultural and health spheres, its democratic participative political system. If the Church wants to be part of the people, to share its hopes and struggles, it cannot do so from an opposition to the revolutionary government that is the people’s government.

We trust the Catholics who are, in the majority, revolutionary, as well as we trust the Protestants, Jews, Muslims and believers in the African religions which are very widespread in Cuba. But, above all, we trust in the justice of our project that is the strong basis of our revolution.

-The Castro government has never broken diplomatic relations with the Holy See. Did they ever consider breaking them at any time?

Ambassador Roa Kouri: Cuba and the Holy See celebrate 70 years of diplomatic relations. It is significant for more than five generations of Cubans, many who consider the Pope their spiritual mentor. It is also true for the non-believers because the Holy See plays an important role in the world and in international life. The policy of our government is not to break diplomatic relations with any state – when it has done so, of course, very few, it has been for reasons of principle – it did not even do so with the United States when it decided to break with Cuba in 1960. No, we have never considered breaking diplomatic relations with the Holy See. 

    ZS05041810 - 18-04-2005
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70 años de relaciones Cuba-Santa Sede,
analizados por el embajador en el Vaticano

Entrevista con Raúl Roa-Kourí


CIUDAD DEL VATICANO, lunes, 18 abril 2005 (ZENIT.org).- En esta entrevista concedida a Zenit, el nuevo embajador cubano ante la Santa Sede, Raúl Roa-Kourí, explica la posición del gobierno cubano hacia la Iglesia católica, especialmente en relación al acceso a los medios de comunicación y a los visados de entrada en el país para sacerdotes y religiosos.

El embajador Raúl Roa-Kourí estudió en la Habana, en Washington y en México. Ha sido embajador y representante permanente en las Naciones Unidas en Nueva York (1978-1984), Embajador en Francia (1994-1998) y hasta el 2004 fue presidente de la Comisión Nacional Cubana en la UNESCO.

Aparte del español habla inglés, francés, portugués, italiano y ruso. Está casado y tiene tres hijas.

--¿Qué fue Juan Pablo II para los cubanos?

--Embajador Roa Kourí: Juan Pablo II viajó a Cuba en enero de 1998. Era la primera vez en la historia de nuestro país, incluida la etapa colonial, que un Papa visitaba la Isla, lo cual, de por sí, confiere un significado especial a la visita de Su Santidad.

A ello se une el hecho de que ese año, aparte de los serios problemas que enfrentaba la economía nacional, originados por la desaparición del llamado «campo socialista», nuestro principal socio económico-comercial, coincidió con el recrudecimiento de la política de hostilidad, agresión y guerra económica que libran los Estados Unidos contra Cuba desde hace más de 40 años.

El arribo del Papa en esas condiciones se vio por los cubanos como un acto valeroso y solidario. Si se añaden sus afirmaciones de «que el mundo se abra a Cuba y que Cuba se abra al mundo», y su rechazo a las medidas económicas coercitivas impuestas desde afuera que calificó de «éticamente injustas e inaceptables», se puede comprender fácilmente por qué el pueblo cubano --incluidos los no creyentes-- y los dirigentes de la revolución sentimos profundo respeto, admiración y simpatía por el difunto pontífice. Fue, como aseveró el propio Fidel Castro, «un amigo».

--La Iglesia católica considera insuficiente el número de personal religioso en la isla, y todavía tiene problemas para que reciban visados.

--Embajador Roa Kourí: Es cierto que en Cuba la Iglesia considera que el número de sacerdotes católicos es insuficiente. Se trata de un hecho que tiene raíces en la colonia, cuando la casi totalidad de los sacerdotes, lógicamente, era de nacionalidad española. Más tarde, durante la república neocolonial de 1902, impuesta «manu militari» por Estados Unidos, la inmensa mayoría de los religiosos consagrados seguía siendo española y, más aún, franquista. Esto originó desavenencias entre la Iglesia --que en no pocos casos conspiró abiertamente o apoyó a la contrarrevolución-- y el Estado, siendo expulsados de Cuba los sacerdotes franquistas.

Después, el Gobierno autorizó la entrada de sacerdotes de diversa nacionalidad, como hasta ahora.

En la actualidad hay en nuestro país 347 sacerdotes y 61 diáconos; como residentes temporales hay 34 que colaboran con las distintas diócesis por más de un año. En las 11 diócesis existentes, hay 24 órdenes masculinas y 55 femeninas que, sumados a los 197 sacerdotes diocesanos, elevan a 1017 el personal religioso.

Lamentablemente, en estos años no se han desarrollado muchas vocaciones y, por tanto, el clero cubano es insuficiente para atender a los fieles (hoy día estudian solo 76 seminaristas en los dos seminarios del país).

Por otra parte, al Estado le resulta difícil aprobar el ingreso de nuevos sacerdotes si no tienen asegurada previamente la vivienda, que es deficitaria, como se sabe, y prioriza la entrada de personal consagrado que reemplaza o sustituye al personal extranjero que concluye su estancia.

Por supuesto, trabajamos con la Iglesia local para dar solución a sus necesidades, aunque, lamentablemente, no en la medida en que desearíamos poder hacerlo.

--Cuba es conocida por el alto nivel de educación de sus ciudadanos. ¿Por qué no permiten a la Iglesia católica que se una a esta misión educativa?

--Embajador Roa Kourí: En Cuba, la educación es un derecho de todo ciudadano que el Estado garantiza a todos por igual. Nuestra sociedad se basa en principios socialistas y considera que la enseñanza debe ser laica y pública. No existe, pues, la escuela privada.

Antes hubo instituciones privadas de enseñanza: católicas, protestantes y hebreas, junto a las estatales, pero la nueva Constitución, de 1976 --aprobada por el 97% de los ciudadanos-- establece que «la enseñanza es función del Estado y es gratuita».

Asimismo, «fundamenta su política educacional y cultural en los avances de la ciencia y la técnica, el ideario marxista y martiano, la tradición pedagógica progresista cubana y universal». Desde luego, la Iglesia católica, los templos protestantes y las sinagogas pueden impartir --y lo hacen-- la enseñanza religiosa a sus feligreses.

--La Iglesia cubana querría un acceso más extenso a los medios de comunicación. ¿Por qué no puede tenerlo?

Embajador Roa Kourí: La Iglesia católica en Cuba tiene un acceso más bien eventual a los medios de comunicación. Por ejemplo, antes de la visita del Papa, como preparación de ésta, y en ocasión de su deceso, el señor cardenal Jaime Ortega ha podido dirigirse al pueblo a través de la televisión nacional.

Es cierto que la Iglesia desearía un mayor acceso a la radio, la TV y la prensa --que, como la educación, es estatal-- y esto forma parte de las conversaciones periódicas que sostiene la jerarquía católica con nuestras autoridades y de las mías con mis contrapartes en el Vaticano.

Por otra parte, las 11 diócesis editan algo más de 70 publicaciones que, si bien no alcanzan una circulación nacional como algunos de nuestros diarios, expresan libremente sus puntos de vista; las hay, incluso, que incursionan en temas puramente políticos, ajenos a lo que declaradamente es función de la Iglesia. Y muchas son ilegales, dado que no se han inscrito en el registro de publicaciones como establece la ley. Es algo que debe rectificarse.

--Podría parecer que el gobierno cubano tiene medio a la Iglesia…

--Embajador Roa Kourí: Nuestro Gobierno ni teme a la Iglesia ni desconfía de ella. Como dije antes, la abrumadora mayoría de nuestro pueblo que aprobó la Constitución socialista, apoya la revolución, defiende su obra, sus conquistas en las esferas social, económica, educacional, cultural, sanitaria, su sistema político democrático participativo. Si la Iglesia quiere ser parte del pueblo, compartir sus esperanzas y su lucha, no podría hacerlo en oposición al Gobierno revolucionario, que es su gobierno.

Confiamos en los católicos, en su mayoría revolucionarios, como confiamos en los protestantes, hebreos, musulmanes y en los creyentes en religiones de origen africano, muy numerosos en Cuba. Pero, sobre todo, confiamos en la justeza de nuestro proyecto, que es la base de la fuerza de nuestra revolución.

--El gobierno de Castro nunca ha interrumpido las relaciones diplomáticas con la Santa Sede. ¿Pensaron en romperlas, en alguna ocasión?

Embajador Roa Kourí: Cuba y la Santa Sede celebrarán el próximo mes de junio el 70 aniversario del establecimiento de sus relaciones diplomáticas. Es una fecha significativa para más de cinco generaciones de cubanos, muchos de los cuales tienen en el Papa a su mentor espiritual. Lo es también para los no creyentes, dado que la Santa Sede desempeña un importante papel en el mundo y en la vida internacional. Nuestro Gobierno no tiene como política romper relaciones diplomáticas con ningún Estado --cuando lo ha hecho, por cierto, muy contadas veces, ha sido por razones irrenunciables de principio-- y ni siquiera lo hizo con Estados Unidos, que decidieron romper con Cuba en 1960. No, nunca hemos pensado abandonar las relaciones diplomáticas con la Santa Sede.