Let’s talk about Cuban democracy
The President of the National Assembly of Popular Power,
focuses on one of the subjects that the enemy blurs against Cuba
By Liset Garc

A CubaNews translation by Maria Montelibre.

Bohemia Magazine
March, 2005

In a few days Cubans will be at the polls again. A good number of citizens that are already used to this practice, and others who, at 16, will make use of this right for the first time in their lives, perhaps will be able to understand why the Island is the constant target of accusations about its political and electoral systems.

The Island’s reality has been so distorted around the world, that the rumor has run around that voting is not one of the rights Cubans have. The authorized opinion of Ricardo Alarcón de Quezada, President of the National Assembly of People’s Power, whom we have been talking with several times about democracy and it’s many aspects, reflects, analyzes and expands about that popular issue.

- In today’s world, so complex and under unipolar rule,
what can we understand as democracy?

- Currently, in the world, what’s considered to be democracy is really a fraud. Hegemonic countries, those with the financial power, the main beneficiaries of globalization, use increasingly empty rhetoric. Absence of democracy predominates.

"The essential features of neo-liberalism as a ruler of society means letting capital advance without obstacles, which means reducing the role of the State, as well as its ruling function. It is then very difficult for democratic institutions to continue, even those who originated as part of the capitalist bourgeois system, because they have an increasingly lesser role. And this situation develops at international level. There is news evidencing this every day.

"Not long ago it was announced in the U.S., as if they were announcing rain, that more than one thousand employees had been fired due to one of those mega-mergers happening there every day. The news did not point out at any time that there was any type of talk with the workers or the unions. You can read every day about decisions which are deeply affecting the people, and there is no reference that they have participated in the decision making process. They were not even informed beforehand.

"There is also talk about free trade agreements between countries. Now they are talking about a Central American Free Trade Agreement. In those countries, the issue has not been discussed, not even in parliaments. When those governments accept the agreements under U.S. pressure, they will be approved and will become law.

"In the mid-nineties, a treaty called the Multilateral Investment Agreement was almost approved. It was something savage, like a world’s ALCA. According to the text, who was published later, investors have all the power. They did not have any obstacle. It was even possible to sue those governments trying to obstruct the flow of capital. That meant that democracy, as we have understood it for centuries, was turned around. Those negotiations were done in complete secrecy, until the French ONG found it and publish it in the internet. Some members of parliaments around the world starting complaining about it and they opposed it.

"Everybody remembers in Cuba the worker’s parliament at the beginning of the special period, when the crisis was at its worst. Discussions with the people about problems in the Cuban society were opened up. That is supposed to be real democracy. What’s happening around the world is the complete opposite.

"That’s why people are becoming more and more disenchanted with democratic institutions and political parties, besides abstentionist positions. People do not become involved because they do not believe, they realize that it makes little sense."

- Is there any solution for this crisis of democracy in the whole world?

"The solution is to democratize international relations, and every country has to rescue its basic democratic principles, expressed in the practice of authority by the peoples. Nations must have decision making power. They cannot be subjected to the will of a foreign power."

- Can you define the essential differences between the way the Cuban people elect their representatives and the way of - let’s say - the rest of the more classic representative democracies throughout the world?

- There are tendencies and differences among countries. In my opinion there are several essential problems, that’s why representative democracy has been criticized. One of them is reducing the democratic practice, people’s involvement, to just voting.

"A famous phrase by Rousseau, talking about the oldest parliamentary system in the world, the British one, sums it up: The English - he would ironically say - believe that they are free men, but they are free only on election day, when they vote for their representatives.

"All the U.S. electoral propaganda talks only about elections. That is what democracy is for them. However, throughout history, the concept of democracy is not only reduced to voting, but the practice of authority, government by the people themselves or through their representatives.

"The elections in Iraq, in Afghanistan, what were they all about? A macabre show. It does not matter that those countries were occupied, that there was torture, fraud and lies. Some of them voted, and because of that they consider that a democracy.

"The second problem was defined by Rousseau as a farce, a fiction novel. It is delegating authority to someone, which is its essence, that’s why it is called representative democracy. The representative assumes power in the name of the others. But that can be done only with social justice. Rousseau said that if there is no equality among men, there is no representation. The exploiter cannot represent the exploited. That’s why he believed that democracy was utopia. That was not discovered by Marxism, it is prior to the French Revolution.

"In the XX Century already, Hans Kelsen from Austria explained how the so-called modern "representative democracy" is only a fiction. The representative is not obligated to act in the name of the people he represents. He cannot be their spokesperson. That’s why a social revolution is necessary. In lay terms that means that there cannot be democracy with massive unemployment, with most of the people under the poverty level, with illiteracy, with landowners. Justice comes first. We did that in Cuba. When we started the system of representative democracy in 1976, we had already done away with those scourges, because there were big social changes.

"But more was achieved. Neighbors proposed the candidates directly, and they elected whoever they wanted, and they decided with their vote, who will be delegate. Candidates came from the people’s ranks, the elected person had to give account to the people, and that person could be recalled at any time.

Besides, the involvement of the electors is maintained, as it happened in the Workers’ Parliament, in the discussions of the Party’s Call to Congress, as it is done during the electoral process. Everybody is involved in one way or another, from the manufacture of electors’ registries, or people at home preparing children to watch the polls or to be part of the electoral tables, or those who have been nominated as candidates. Hundreds of thousands of people participate.

"In the United States, for example, a detailed investigation not long ago discovered that thousands of people did not even know where they could go to vote. According to that country’s rhetoric, the low percentage of voters is something positive. They say that they have free elections, therefore, they are free not to vote. This points out to the falsity of that society, because if it were a true democracy, people would feel motivated to participate in government.

"Greece was exactly the opposite. They would meet in a public square to make a decision. They felt motivated to that, because they were going to discuss issues they were interested in.
"In Cuba, people participate in the nomination process, in the accounting process, because that’s when neighbors examine neighborhoods problems with the delegate. And, of course, our system is not perfect, and our delegates do not have a magic wand."

-Democracy is also measured with presidential or parliamentary elections.

-That’s right. But the most serious specialists have always questioned whether the presidential system is more democratic. England has classic democracy, and they never elect the king or the First Minister. The representatives are the ones who elect the President. For a really democratic presidential system, the electors themselves should elect and recall. All the people would have to vote again. In some polls, the President has a 90% rejection, and they have to wait until his mandate is over, because there is no recall.

"In the parliamentary system, such as Cuba, that is possible. Besides, it creates mechanisms obligating the government to respond to representatives. When there is a dynamic relation with the electors, it is easier for them to govern through their representatives.

"That is, those who elect controls those who are elected. In the Presidential system, electors are eliminated from that process, reducing their function to just one day, voting for their president.

"In any Cuban community people nominates and elects candidates and delegates, who become part of the municipal government, once they are elected. Those who have been elected have to give an account about their work. But also, the people can recall them at any time. Up to 50% of the Peoples’ Power and the National Assembly must be neighborhood delegates.

"And the provincial presidents, of the National Assembly and the Chief of States must be elected by their organizations, by their own members. The Cabinet of the Government is also approved by those delegates and representatives in the name of the people who elected them, and they
give an account fo their functions."

-The participation of the parties in the elections has also been subject of argument and questioning.

- That is another problem of the current representative democracy: Partydocracy. The party decides who the candidates are. Those represented do not make that decision, but an institution. That never happened in Greece. Not even George Washington, who, in farewell speech to the U.S. people, he warned them about the dangers of dividing the country into parties. He had been President and did not belong to any.

"In Cuba, the bankruptcy of partydocracy was total with the coup of March 10, 1952, when they were powerless in front of Batista. The credibility about those parties then was lost forever, who had no summons power. With the triumph of the Revolution, from that institutional loss of prestige another idea of Republic is born, much more authentically democratic, with a Party that, as Marti’s, did not intervene in the elections, because its goals are not electoral/ Cuban History is very rich in that sense."

-Considering that electoral history, from the Assembly of Representatives of the patriots of the XIX Century, what features of our current electoral model have been inherited from those Cubans?

- On each war stage, the mambises approved the constitutions, elected their representative bodies and governments, enacted laws, the Republic of Cuba-in-Arms existed - including in liberated land - it had democratic institutions and did not have electoral parties. Later, during Marti’s times, we also had a non-electoral party. Its function was to unify the patriotic movement, but it was not responsible for electing the delegates in the representative Assemblies and the government in the free territory. They even had to give account.

"Already at that time Cuba contributed. Nowhere in the so-called democratic world, civil and political rights to all were recognized. Of course, we are not even talking about women who even on the XIX Century were not considered citizens. Even ex-slaves had those rights, when in the rest of the world, there were income, education, and age requirements, restricting participation. So that whites and wealthy people were the ones with civil rights. At that point the international struggle tried to open those possibilities. Even today these demands continue in some countries.

"In Cuba there were Blacks as leaders of the Freedom Army and in the Government of the Republic in 1868, something unusual. In the United States, a century later, in 1965, a law was passed about the right of Blacks to vote.

"All Cubans are born with the right to vote, as well as the free, universal, and automatic registration in the electoral registries, and that comes down from the times of the Republic of Arms. Those possibilities were lost with the U.S. intervention, imposing income, age, and education requirements in order to vote. That explains why only even percent of the population voted in those first elections of 1900. They built an elitist society.

"At the time of the mambises, everybody could participate. This is proven by the fact that Ana Betancourt spoke in the Assembly of Gu
áimaro defending women rights, when women were far from being considered equal to men.
"Now delegates are elected by the people, and continue relating to them. The people continue participating in several ways in the practice of power, beyond elections day.

-Cuba is accused of selecting a democratic model comparable to the one in the ex-Soviet Union and the rest of nations in Eastern Europe. What are the differences?

- Those countries had different electoral models, and none of them had nothing to do with ours. Some of those nations had several countries. The Communist Party among them, and they did nominate candidates."

-Citizen participation and Cuban civil society and the political systems of the country have been targeted for years by the enemies of the Island. Can you explain the fundamental rights in that participation?

-A substantial aspect in our system is to guarantee people’s involvement more and more.

"Fundamental decisions are discussed here at the social level. It is a norm that there is no law that is not discussed with those involved. The Law of Foreign Investment was discussed by all the workers, as well as the Cooperative Tax Law, which was discussed by the farm workers several times. Those legal bodies were changed on the basis of proposals made.

"In Cuba the great majority of workers are organized into unions. Unions are always picking up their members’ opinions.

"That is, they participate. And not only during the electoral process such as this one, where all social organizations support and sustain neighborhood meetings so that neighbors nominate candidates, later in the elections in many electoral colleges where tens of thousands of citizens will work. Besides, there are other tens of thousands of candidates who are workers, housewives, farm workers, intellectuals, just people. The Municipal Assembly of People’s Power and the civil society are represented in their organizations, which nominates candidates for president and vice president, from the elected delegates.

"But there is a process of discussion about laws within all organizations.

"These organizations discuss, analyze and nominate pre candidates for provincial delegates and representatives in the general elections. Those nominated are also tens of thousands, who will become candidates, if the basic delegates meeting in municipal assemblies so decide.

"What we have is not perfect, but compared to the fiction of bourgeois representative democracy, our model is a shining sun."

-In 1992 there were changes introduced to the Constitution of the Republic and of the electoral system, making it possible the election of representatives for the National Assembly and Peoples’ Power directly by the people. Could you comment the elements which sustained that reform?

-Knowing that all human work can be perfected, and that it can and must be adjusted to develop it and improve it, the objective at that time was to strengthen the representative system. The electoral system was changed. In my opinion, the system we had before was not less democratic.

"Our municipal assemblies are the most democratic organizations I have ever seen, because all of their members came directly from the people, nominated by the voters, and not by a machine. And those delegates, electing on a second step the provincial delegates and representatives for that territory seems to me to be perfectly acceptable.

"The new way means a step forward. From that date on, the Municipal Assembly elects its candidate and submits that candidate to the people. If we had stopped there, it was a democratic system already. In some countries, those are very indirect elections which are not questioned. Generally, senates are elected like that. And in some countries, senators are appointed and even hereditary.

"Since 1992, that decision about the Municipal Assembly has been approved by the voters. That is, the system and representations are strengthened. Receiving the approval of the people directly is, no doubt, strengthening.

-What other aspects should be considered, in order to perfect the Cuban electoral system and the Peoples’ Power?

-There is always room for improvement. When we talk about participation, about choosing candidates, about elections. Each one of those words can be conjugated with more or less rigor, love, sense of dignity and commitment.

"We must aspire to a nominating process with increasingly deeper foundations, where people can express their opinions better about those who have been nominated, so that when the time comes to elect a candidate or another, they can well be distinguished. As long as this country becomes more educated, presumably those decisions will be made at a higher level, ending in better candidates. It will also be important that the meetings to give account are less formal and give room for collective reflection and a more educated and complete analysis.

"The key to everything is dissatisfaction. We must not rest on what we have accomplished. We must always propose more. Social development programs would not make sense if we think we achieved the goal. Same things with our political system. The conclusion we must make is like someone asking, what is the horizon good for, if you can never reach it? It is good for going forward."

Edited and web-posted by Walter Lippmann.
Thanks to the office of the Cuban National Assembly
for providing this transcript.


Hablemos de democracia en Cuba

El presidente de la Asamblea Nacional del Poder Popular
enfoca uno de los temas que el enemigo desenfoca contra Cuba

Revista Bohemia
Marzo 2005

Dentro de unos días Cuba estará de nuevo frente a las urnas. Una buena parte de los ciudadanos acostumbrados a este ejercicio y otros que al arribar a 16 años de edad harán uso de ese derecho por primera vez, quizás no entiendan por qué la Isla es blanco constante de acusaciones acerca de su sistema político y las elecciones.

Tan distorsionada anda la realidad de la Isla por el mundo, que incluso se ha acuñado que ese es uno de los derechos que los cubanos no disfrutan. La voz autorizada de Ricardo Alarcón de Quesada, presidente de la Asamblea Nacional del Poder Popular, con quien se puede estar conversando durante varias jornadas sobre democracia y sus diversos enfoques, reflexiona, ahonda y amplia más acerca de tan llevado y traído tema.

-En el mundo de hoy, tan complejo y bajo una égida unipolar, ¿qué podemos entender por democracia?

-En la actualidad a nivel mundial lo que se llama democracia, en muchos casos, es un verdadero fraude. Los países que ejercen la hegemonía, los que tienen el poder económico, los principales beneficiarios de la globalización usan una retórica que cada vez más es completamente hueca. Lo que predomina es la ausencia de democracia.

"Los rasgos esenciales del neoliberalismo en cuanto a las formas de dirigir la sociedad significan dejar al capital actuar sin trabas, lo cual supone reducir el papel del Estado, y su función reguladora. Es muy difícil entonces que instituciones democráticas actúen, incluso las concebidas como parte del sistema burgués capitalista, pues cada vez están destinadas a desempeñar un papel menor. Y esta situación se proyecta a escala internacional. Todos los días aparecen informaciones que lo demuestran.

"En Estados Unidos hace muy poco se anunció, así como se informa que va a llover, que por una de las mega fusiones entre empresas habituales allí todos los días, más de mil empleados habían sido despedidos. En ningún momento la noticia menciona que hubo alguna consulta con los trabajadores o los sindicatos. Todos los días se lee acerca de decisiones que afectan profundamente a las personas y no hay referencia de que éstas hayan participado en la toma de esa decisión, ni siquiera que fueran informadas previamente.

"Se habla también de acuerdos de libre comercio entre países. Ahora mismo se está hablando del Tratado de Libre Comercio con Centroamérica. En esos países no se han realizado consultas, ni se ha discutido el tema en los parlamentos. Lo que sucederá es que cuando los gobernantes acepten el acuerdo, por la presión estadounidense, lo aprobarán y se convertirá en ley.

"A mediados de los 90 estuvo a punto de aprobarse lo que se llamó el Acuerdo Multilateral de Inversiones. Algo bárbaro, como una especie de ALCA mundial. Según el texto, conocido después, se les daban todos los poderes a los inversionistas. No había ninguna traba. Se podía hasta enjuiciar a los gobiernos que tratasen de obstaculizar el libre flujo de los capitales. Eso significaba que la democracia, como la entendemos desde hace siglos, se ponía patas arriba. Esa negociación se estaba produciendo en total secreto, hasta que una ONG francesa dio con el contenido y lo publicó en INTERNET. Empezaron entonces las protestas de los parlamentarios de algunas partes del mundo y se opusieron.

"En Cuba todos recuerdan lo que fueron los parlamentos obreros al inicio del período especial cuando la crisis era más profunda. Lo que se hizo fue abrir el debate con la gente acerca de todos los problemas que tenía la sociedad cubana. Eso es lo que se supone sea la democracia. Y en el mundo sucede exactamente al revés.

"Por eso cada vez crece más el descreimiento de la gente por las instituciones democráticas y los partidos políticos, unido a las corrientes abstencionistas. La gente no participa porque no cree, se da cuenta que tiene poco sentido.”

-¿Se vislumbra alguna solución para esa crisis de la democracia a nivel mundial?

"La solución es democratizar las relaciones internacionales, y en el interior de los países rescatar los principios democráticos básicos que se expresan en el ejercicio de la autoridad por los pueblos. Las naciones tienen que tener capacidad decisoria, no pueden ser sometidos a la voluntad de una potencia extranjera."

-¿Pudiera definir las diferencias esenciales entre la forma de elegir en Cuba a los representantes del pueblo, con el resto de las, digamos, más clásicas democracias representativas del mundo?

-Entre esos países hay matices y diferencias. A mi juicio hay varios problemas esenciales, por los cuales históricamente ha sido criticada la democracia representativa. Una es reducir el ejercicio democrático, la participación de la gente, al acto electoral.

"Una famosa frase de Rousseau refiriéndose al sistema parlamentario más antiguo del mundo, el de los ingleses, lo demuestra: Los ingleses –decía irónicamente-, se creen que son hombres libres, pero lo son solo el día de las elecciones cuando votan por sus representantes.

"Toda la propaganda electoral occidental y yanqui habla de elecciones nada más. Eso para ellos ya es democracia. Sin embargo, el concepto a lo largo de la historia no es solo la formalidad del acto de votación, sino el ejercicio de la autoridad, del gobierno por la gente misma directamente o a través de sus representantes.

"Las elecciones en Irak, en Afganistán, ¿qué fueron? Un show macabro. No importa que esos países estuvieran ocupados, que hubiera tortura, sin contar el fraude y la mentira. Votaron algunos, y ya por eso se consideraron democráticos.

"El segundo problema fue definido por Rousseau como una farsa, una ficción. Se trata de la delegación de la autoridad en alguien, lo cual es la esencia y por lo que se le llama democracia representativa. El representante es el que asume en nombre de los demás. Pero eso solo se podría dar en condiciones de justicia social. Si no hay igualdad entre los hombres, decía Rousseau, no puede haber representatividad. El explotador no puede representar al explotado. Por eso él creía que la democracia era una utopía. Eso no lo descubrió el marxismo, es anterior a la Revolución Francesa.

"Ya en el siglo XX el austriaco Hans Kelsen, explicó cómo la llamada "democracia representativa" moderna no es más que una ficción. En ella el representante no está obligado a actuar en nombre de sus representados, no puede ser su vocero. Para eso hace falta hacer una revolución social. Pasando del campo de la filosofía, al lenguaje común y corriente, eso quiere decir que no puede haber democracia con desempleo masivo, con la mayoría del pueblo en la pobreza, con analfabetismo, con latifundio. Primero es la justicia. Eso hicimos en Cuba. Cuando en 1976 comenzamos el sistema de democracia representativa, antes habíamos liquidado esos males porque se hicieron grandes transformaciones en la sociedad.

"Pero se logró más. Los vecinos son quienes proponen directamente a los candidatos y eligen a quienes quieran y después deciden con su voto quién será delegado. Los candidatos surgen del pueblo mismo, el elegido tiene que responder ante la gente y en cualquier momento también ese elegido puede ser revocado. Además se trata de mantener la orientación participativa directa de los electores, como tuvo lugar en los parlamentos obreros, en la discusión del Llamamiento del Congreso del Partido, como se hace en el proceso electoral, donde de alguna manera casi toda la población está involucrada: desde la confección de los registros de votantes, o quien en las casas prepara a los niños para custodiar las urnas o integra las mesas electorales, o fue propuesto como candidato. Centenares de miles de electores participan.

"En Estados Unidos, por ejemplo, hace poco una investigación minuciosa denunció que miles de personas no sabían ni siquiera dónde podían votar. En la retórica de ese país aparecen como aspecto positivo los bajos porcentajes de concurrencia a las urnas. Dicen que el voto es libre, y por tanto utilizan la libertad de no votar. Ese es un reconocimiento de la falsedad de esa sociedad, puesto que si fuera verdaderamente democrática, la gente debiera sentirse motivada libremente a participar en el gobierno.

"En Grecia ocurría exactamente lo contrario. Se reunían en una plaza pública a tomar una decisión. Se sentían motivados a hacerlo porque iban a discutir cuestiones que le interesaban.

"En Cuba, la gente participa en la nominación, en la rendición de cuenta, porque allí los vecinos examinan con el delegado los problemas del barrio. Y claro, no es que sea perfecto nuestro sistema, ni los delegados tienen una varita mágica."

-También suele medirse la democracia a partir de la elección presidencialista o parlamentaria.

-En efecto. Pero los especialistas más serios siempre han cuestionado que el sistema presidencialista sea el más democrático. La clásica democracia es la inglesa, y ellos jamás eligen al rey ni al primer ministro. Son los diputados quienes eligen al jefe de gobierno. Para que el sistema presidencialista sea realmente democrático debería permitir que los electores elijan y deselijan. Todo el pueblo tendría que votar de nuevo. Aparecen encuestas que dan el 90 por ciento de no aceptación de un presidente, y hay que esperar hasta que termine su mandato para que salga del poder, porque no hay revocación.

"En el sistema parlamentario, como el de Cuba, eso sí es posible. Además crea mecanismos que obligan al gobierno a rendirles cuenta a los diputados. Al crear una relación orgánica con los electores, se propicia que sean ellos quienes gobiernen a través de sus representantes.

"Es decir, el que elige controla al elegido. En el sistema presidencialista esa posibilidad se le suprime al elector, al restringir su función al acto de votar solo un día por un presidente.

"En cualquier comunidad en Cuba, la gente propone y elige a los candidatos a delegados, quienes una vez electos integran el gobierno municipal. Esos elegidos tienen que rendir cuenta de sus funciones. Pero además el pueblo puede revocarlos en cualquier momento. Hasta un 50 por ciento de los integrantes de las asambleas provinciales del Poder Popular y de la Asamblea Nacional tienen que ser delegados de base.

"Y los presidentes de las provincias, de la Asamblea Nacional y el jefe del Estado tienen que ser elegidos en el seno de esos órganos, de entre sus miembros. Además, el gabinete de gobierno es aprobado por esos delegados y diputados en nombre del pueblo que los eligió, y a ellos rinden cuenta de sus funciones.”

-La participación de partidos en las elecciones ha estado también en la diana de la discusión y los cuestionamientos.

-Ese es otro problema de la democracia representativa actual: la partidocracia. El partido decide quiénes son los candidatos. La decisión no le pertenece a los representados, si no a una institución. En Grecia no se le ocurría eso a nadie. Ni siquiera a George Washington, quien en su mensaje de despedida al pueblo norteamericano advirtió acerca de los peligros de dividir el país en partidos. Él mismo había llegado al poder sin pertenecer a ninguno.

"En Cuba, la bancarrota de la partidocracia se hizo total con el golpe del 10 de marzo de 1952 cuando fueron impotentes frente a Batista. Entonces, se perdió por completo la credibilidad en aquellos partidos, que no tenían capacidad alguna de convocatoria. Al triunfar la Revolución, a partir de ese desprestigio institucional se instaura otra idea de república, mucho más auténticamente democrática, con un Partido que como el de Martí no interviene en las elecciones, porque no persigue fines electorales. La historia cubana es muy rica en ese sentido."

-Tomando en cuenta esa historia electoral, desde la Asamblea de Representantes de los patriotas del siglo XIX, ¿qué rasgos de nuestro modelo actual de elecciones son heredados de las formas que nos legaron aquellos cubanos?

-En cada etapa de las guerras, los mambises aprobaron constituciones, eligieron cuerpos representativos, gobiernos, adoptaron leyes, existió la República de Cuba en Armas, -que abarcaba los espacios liberados-, tenía instituciones democráticas y carecía de partidos electorales. Luego, en la época de Martí contábamos con un Partido que tampoco era electoral. Tenía la función de unir al movimiento patriótico, pero no era responsable de elegir a los delegados que integraban las Asambleas representativas y al gobierno que actuaba en el territorio libre. Había hasta rendición de cuenta.

"Ya en ese tiempo Cuba hace uno de sus primeros aportes. En ninguna parte del llamado mundo democrático se reconocían derechos civiles y políticos a todas las personas. Por supuesto, sin incluir a las mujeres que todavía en el siglo XIX no eran consideradas ciudadanas. Pero incluso hasta los ex esclavos tenían esos derechos, cuando en cualquier lugar del mundo se exigían determinados requisitos de ingresos, educación y edad con un sentido restrictivo. De modo que quienes poseían derechos civiles eran gente acomodada y blanca. La lucha desde entonces internacionalmente fue para abrir esas posibilidades. Incluso en unos cuantos países hoy esas siguen siendo demandas.

"En Cuba en 1868 había negros ocupando responsabilidades de jefes del Ejército Libertador e integrantes del gobierno de la República en Armas, un hecho insólito. En Estados Unidos, un siglo después -en 1965- aprobaron una ley para reconocerle a los negros el derecho a votar.

"El derecho de ser electores con que nacen hoy todos los cubanos, y la inscripción universal, gratuita y automática en los registros de votantes, data de la República en Armas. Esas posibilidades se perdieron con la intervención yanqui, que impuso la necesidad de determinado ingreso, nivel educacional y edad para votar. Ello explica por qué votó solo el siete por ciento de la población en aquellas primeras elecciones de 1900. Construyeron una sociedad elitista.

"En aquella República de los mambises, todos podían participar. Lo prueba el hecho de que Ana Betancourt alzó su voz en la Asamblea de Guáimaro para defender a las mujeres, cuando aún las féminas estaban lejos de ser consideradas iguales a los hombres.

"Siguiendo ese ejemplo, ahora los delegados son elegidos por el pueblo para que sigan ligados a él. El pueblo sigue participando de diverso modo en el ejercicio del poder más allá del día de las elecciones."

-Se acusa a Cuba de elegir un modelo democrático comparable con los existentes en la antigua Unión Soviética y el resto de las naciones de Europa Oriental. ¿En qué se diferencian?

-En aquellos países los modelos de elección eran diferentes y ninguno tenía que ver con el nuestro. Algunas de esas naciones contaban con varios partidos, entre ellos el comunista, que sí postulaban candidatos."

-La participación ciudadana y la sociedad civil cubana en el sistema político del país ha sido blanco durante años de parte de los ataques del enemigo contra la Isla. ¿Podría explicar cuáles garantías y derechos fundamentales sustentan esa participación?

-Parte consustancial de nuestro sistema es garantizar cada vez una mayor participación de la gente.

"Aquí las decisiones fundamentales se discuten a nivel social. Como norma, no hay una ley que no se discuta ampliamente con los implicados. La Ley de Inversión Extranjera se discutió con todos los trabajadores, al igual que la Tributaria. La Ley de Cooperativas se discutió varias veces con los campesinos. A esos cuerpos legales se les hicieron cambios a partir de las propuestas que se hicieron.

"En Cuba la inmensa mayoría de los trabajadores están organizados sindicalmente. Los sindicatos recogen permanentemente las opiniones de sus afiliados.

"O sea, participan. Y no solo durante un proceso electoral como el de ahora, en el que todas las organizaciones sociales son las que arropan, apoyan y sustentan las reuniones en el barrio para que los vecinos nominen a los candidatos, y luego se realice la elección en muchos colegios electorales donde trabajarán decenas de miles de ciudadanos. Son además otras decenas de miles los candidatos que son trabajadores, amas de casas, campesinos, intelectuales, gente del pueblo. En la Asamblea Municipal del Poder Popular, es la sociedad civil representada en sus organizaciones la que propone la candidatura para presidente y vicepresidente, de entre los delegados electos.

"Pero también con todas las organizaciones se cuenta en el proceso de discusión de las leyes.

"En las elecciones generales son estas organizaciones las que discuten, analizan y proponen a los precandidatos a delegados provinciales y diputados. Son también decenas de miles los propuestos, que se convertirán en candidatos, si lo tienen a bien los delegados de base reunidos en las asambleas municipales.

"No es perfecto lo que tenemos, pero si se le compara con la ficción de la democracia representativa burguesa, nuestro modelo es un sol resplandeciente."

-En 1992 se introdujeron modificaciones a la Constitución de la República y al sistema electoral, para posibilitar la elección directa por los ciudadanos de los diputados a la Asamblea Nacional del Poder Popular y los delegados a las asambleas provinciales. ¿Podría comentar qué elementos sustentaron aquella reforma?

-Conociendo que toda obra humana es perfectible, que se puede y debe ajustar y desarrollar para hacerla mejor, el objetivo entonces fue precisamente fortalecer nuestro sistema representativo. Entre otras cosas se modificó el sistema de elección. Tengo la opinión de que el sistema que había antes no era menos democrático.

"Nuestras asambleas municipales son los órganos más democráticos que conozco, pues todos sus miembros han surgido directamente del pueblo, postulados por los electores y no por una maquinaria. Y que esos delegados eligieran, en una elección de segundo grado, a los delegados provinciales y diputados por ese territorio, me parece perfectamente aceptable.

"La nueva forma significa un paso de avance. A partir de esa fecha la Asamblea Municipal elige a su candidato y somete esa candidatura al pueblo. De habernos detenido ahí seguía siendo un sistema democrático. Así se eligen en algunos países en elecciones muy indirectas algunas funciones del Estado que nadie cuestiona. En general, los senados son elegidos así. Sin contar que hay países donde los senadores son designados e incluso hereditarios.

"Desde 1992, esa decisión de la Asamblea Municipal es aprobada por los electores. O sea, hay un fortalecimiento del sistema y de la representatividad. Recibir el aval del pueblo directamente, sin dudas, es un fortalecimiento."

-¿En qué otros aspectos habría que pensar si se quiere continuar perfeccionando el sistema electoral cubano y de Poder Popular?

-Siempre hay un espacio para mejorar. Cuando se habla de la participación, de la confección de la candidatura, de la elección. Cada una de esas palabras se puede conjugar con mayor o menor rigor, amor, sentido de dignidad y compromiso.

"Tenemos que aspirar a que el proceso de postulación sea cada vez más fundamentado, donde la gente exprese mejor su opinión de los propuestos, para que a la hora de escoger entre un candidato y otro se pueda discernir bien. En la medida en que el país se haga más educado y culto se supone que esas decisiones serán también de mayor nivel, lo cual se revertirá en que los candidatos sean mejores. También repercutirá en que las reuniones de rendición de cuenta puedan resultar menos formales y sean un espacio donde se propicie la reflexión colectiva y el análisis más culto y de fondo.

"La clave de todo está en la insatisfacción. En no contentarnos con lo ya logrado y proponernos algo más. Los programas de desarrollo social no tendrían sentido si creyéramos que ya llegamos a la meta. Igual sucede con nuestro sistema político. La conclusión a la que debemos llegar es como la de quien se pregunta ¿para qué sirve el horizonte si nunca se alcanza? Sirve para avanzar."